Le chef Edward Lee dit que la nourriture, à son meilleur, raconte une histoire. Et l’histoire qu’il veut raconter avec la nourriture qu’il prépare pour le dîner d’État de la Maison Blanche la semaine prochaine est le lien profond entre les États-Unis et son allié la Corée du Sud.

Le président Joe Biden accueillera mercredi le président sud-coréen Yoon Suk Yeol pour une visite d’État, y compris un dîner d’État fastueux, et la Maison Blanche a invité Lee, un chef et restaurateur coréen-américain, à aider à préparer la nourriture.

La Maison Blanche a donné à l’Associated Press un aperçu exclusif de ses projets d’utiliser Lee comme « chef invité » pour le repas et de sa programmation haute tension pour les divertissements après le dîner : les stars de Broadway Norm Lewis, Lea Salonga et Jessica Vosk.

Dans une interview avec AP, Lee a déclaré que « la cuisine coréenne et la cuisine américaine peuvent fusionner et créer ce bel hybride unique et délicieux ».

Il a dit que tout aliment américain emblématique, si vous y ajoutez une « petite saveur coréenne ou une épice coréenne », sera toujours familier, mais différent et unique. Véritable source de réflexion, dit-il.

« Votre esprit devient curieux de plus que les saveurs », a déclaré Lee. « Quand la nourriture est à son meilleur, elle raconte une histoire. »

Une visite d’État est la plus haute distinction diplomatique que les États-Unis réservent à leurs alliés les plus proches, et Biden n’a jusqu’à présent adressé que deux invitations de ce type. Le premier est parti en France en décembre dernier.

Chaque élément d’une visite d’État, du salut tonitruant de 21 coups de canon pour l’arrivée du chef au faste et au glamour affichés lors du dîner en cravate noire, est conçu pour mettre en évidence les liens entre les États-Unis et son allié. La visite de Yoon marquera 70 ans de relations entre les États-Unis et la Corée du Sud.

Le secrétaire social de la Maison Blanche, Carlos Elizondo, a approché le chef né à New York il y a environ deux mois pour demander son aide pour le dîner. Le style de cuisine de Lee mélange deux cuisines : la cuisine coréenne et la cuisine du sud des États-Unis.

Lee a récemment passé deux jours à la Maison Blanche à tester des recettes et à servir des repas, offrant des friandises à la Première Dame Jill Biden et à son personnel, qui sont responsables du dîner et ont aidé à développer le menu. Il a travaillé avec le chef exécutif de la Maison Blanche Cristeta Comerford et son personnel.

L’expérience a été stressante.

« Estuve en ‘Top Chef’, donde tuve que cocinar para algunos chefs muy poderosos que criticaban mi comida, y esto probablemente fue más presión que el programa de televisión », dijo Lee sobre tener a la primera dama ser el juez de sus creaciones de cuisine.

Le mari et père de 50 ans ne pouvait pas dire ce qu’il y avait au menu. La Maison Blanche publiera ces détails lundi. Mais le menu a été finalisé, a déclaré Lee, poussant pratiquement un soupir de soulagement lors de l’entretien téléphonique de jeudi.

Lee a commencé à travailler dans des restaurants à l’âge de 14 ans. Il a fréquenté une école culinaire après avoir obtenu son diplôme de l’Université de New York, mais a abandonné après une semaine. Un restaurant ouvert dans le bas de Manhattan a fermé après les attentats terroristes du 11 septembre 2001.

Il a pris une pause pour voyager à travers les États-Unis et visiter des endroits qu’il s’était seulement demandé de grandir à New York. Il a réussi à rayer le Derby du Kentucky de sa liste de choses à faire et, là-bas, il est tombé amoureux de Louisville et de sa culture du sud.

C’est là que, a déclaré Lee, « j’ai trouvé ma voix culinaire. »

Il possède un restaurant, 610 Magnolia, à Louisville, et est à quelques semaines d’en ouvrir un autre. Il vit à temps partiel à Washington, DC, où il est le directeur culinaire d’un troisième restaurant, Succotash. Il a remporté un prix James Beard pour son livre « Buttermilk Graffiti ».

Lee dit que les sudistes et les coréens sont similaires dans leur façon de manger : de grandes tables, beaucoup de nourriture, des accompagnements, de l’herbe et un barbecue. Différentes épices, saveurs et techniques, dit-il, « mais la philosophie est la même, la sensation est la même ».

La décision de recruter Lee comme chef invité fait revivre une pratique utilisée par Michelle Obama lors de l’organisation de dîners d’État en tant que première dame. Marcus Samuelsson, Mario Batali et Anita Lo faisaient partie des chefs célèbres qu’il a embauchés pour ajouter une touche de piquant.

Jill Biden a choisi Lee pour sa cuisine américaine d’influence coréenne, a déclaré son bureau.

Après le dîner, les stars de Broadway Lewis, Salonga et Vosk divertiront les invités avec un mélange de performances en solo, en duo et en trio.

La carrière de Lewis couvre le cinéma, la télévision et le théâtre. Il est entré dans l’histoire en 2014 en tant que premier fantôme noir de Broadway dans « Le Fantôme de l’Opéra », qui a récemment fermé ses portes après 35 ans, un record. Il joue actuellement dans la tournée nationale de la production « A Soldier’s Play », lauréate d’un Tony Award.

Salonga est connue pour son rôle primé de Kim dans « Miss Saigon ». Dans les films Disney, elle était la voix chantée de la princesse Jasmine dans « Aladdin » et de Fa Mulan dans « Mulan » et « Mulan II ». Il a également eu des rôles dans « Les Misérables » à Broadway.

Vosk est un chanteur et acteur qui est apparu dans « Wicked » et la reprise la plus récente de « Fiddler on the Roof », tous deux à Broadway.