Le cœlacanthe, un poisson géant et étrange qui vit encore depuis l’époque des dinosaures, peut vivre 100 ans, selon une nouvelle étude

Surnommés « fossiles vivants », ces poissons d’eau profonde lents sont à l’opposé du mantra de vivre vite et de mourir jeune. Ces poissons nocturnes grandissent à un rythme péniblement lent.

Les femelles n’atteignent la maturité sexuelle qu’à la fin des années 50, selon l’étude, tandis que les cœlacanthes mâles atteignent la maturité sexuelle entre 40 et 69 ans. Et peut-être le plus étrange de tous, les chercheurs estiment que les poissons sont gravides pour durer environ cinq ans.

Cœlacanthes, qui existent depuis 400 millions d’années, étaient considérés comme éteints jusqu’à ce qu’ils soient retrouvés vivants en 1938 au large de l’Afrique du Sud. Les scientifiques ont longtemps cru que les cœlacanthes vivaient environ 20 ans. Mais en appliquant une technique standard pour dater les poissons commerciaux, les scientifiques français ont calculé qu’en réalité vivre près d’un siècle, selon une étude publiée jeudi dans Current Biology.

Les coelacanthes sont tellement menacés que les scientifiques ne peuvent étudier que les spécimens déjà capturés et morts.

Dans le passé, les scientifiques calculaient l’âge des poissons en comptant de grandes lignes sur une échelle de coelacanthe spécifique. Mais les scientifiques français ont découvert qu’il leur manquait des lignes plus petites qui ne pouvaient être vues qu’en lumière polarisée, la technique utilisée pour déterminer l’âge des poissons commerciaux.

Co-auteur de l’étude Bruno Ernande, un écologiste de l’évolution marine à l’institut français de recherche marine, a déclaré que la lumière polarisée révélait cinq raies plus petites pour chaque grande. Les chercheurs ont conclu que les lignes plus petites étaient mieux corrélées avec un cœlacanthe d’un an, ce qui indiquait que leur spécimen le plus ancien avait 84 ans.

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En utilisant cette technique, les scientifiques ont étudié deux embryons et ont calculé qu’ils avaient 5 ans. Ainsi, a déclaré Ernande, ils ont calculé que la grossesse dure au moins cinq ans chez les cœlacanthes, qui ont des naissances vivantes.

Cette gestation de cinq ans est “très rare” pour les poissons ou tout autre animal, a déclaré Harold Walker de la Scripps Institution of Oceanography, qui ne faisait pas partie de la recherche.

Bien que les coelacanthes ne soient pas génétiquement liés et présentent de grandes différences d’évolution, ils vieillissent lentement comme les autres habitants des profondeurs, les requins et les raies, a déclaré Ernande.

“Ils ont peut-être développé des histoires de vie similaires parce qu’ils partagent des habitats de type similaire”, a-t-il déclaré.