Imaginez que vous et votre compagnon de voyage préféré traîniez dans votre propre petite gondole privée, glissant silencieusement pendant 40 minutes alors que vous naviguez sur la Mer de Glace (« mer de glace »). Vous venez de quitter la dernière étape en France. À votre droite se trouve le sommet matelassé du Mont Blanc, la plus haute montagne d’Europe occidentale. À votre gauche se trouvent des rochers déchiquetés appelés « dents » (dents), chacun célèbre parmi les meilleurs grimpeurs du monde. Et, devant vous, la prochaine étape est l’Italie. Vous êtes proche de l’endroit où la Suisse, l’Italie et la France se réunissent pour taper dans le ciel. À des kilomètres (littéralement) au-dessus de Chamonix, vous montez sur l’une des plus hautes remontées mécaniques d’Europe.

Votre aventure alpine commence dans la station balnéaire française touristique de Chamonix. De là, le dernier téléphérique d’Europe, l’Aiguille du Midi, vous emmène en téléphérique jusqu’à la pointe vertigineuse d’une flèche rocheuse de 12 602 pieds de haut.

La télécabine moderne est assez grande pour des dizaines de personnes. Avec son intérieur rayé, on l’imagine rempli de skieurs européens stylés. Mais aujourd’hui, c’est plein de familles : des mères qui frottent de la crème solaire sur leurs joues angéliques, des enfants qui traînent de minuscules sacs à dos et des vieillards vermeils attachés à leurs vieilles bottes, tenant de fidèles bâtons de marche.

Chamonix se rétrécit au fur et à mesure que les arbres défilent, bientôt remplacés par des rochers sifflants, de la glace et de la neige, jusqu’à ce que vous atteigniez le sommet. Là-haut, même le soleil est froid. L’air est raréfié. Les gens ont le vertige. Des choses amusantes peuvent se produire au sommet si vous n’êtes pas trop essoufflé pour rejoindre les locaux dans le tango à mi-chemin du paradis.

Depuis la station Aiguille du Midi, le clou de l’ascension est de prendre l’ascenseur jusqu’au sommet. Depuis la plate-forme, les Alpes s’étendent devant vous. Au loin se trouve le petit Cervin courbé (appelé « Cervin » en français). Vous pouvez presque atteindre et caresser la tête du Mont Blanc, à 15 780 pieds, le point culminant des Alpes (et de l’Europe occidentale).

Si vous revenez à Chamonix, le moyen le plus efficace d’intégrer une aventure en haute altitude est de ne descendre l’ascenseur qu’à mi-chemin (Plan de l’Aiguille). De là, vous pourrez vous amuser sur les glaciers et randonner jusqu’à la Mer de Glace. De là, vous pouvez prendre un train à Montenvers pour revenir à votre point de départ.

Mais pour l’ultime balade alpine, prenez une télécabine privée à l’Aiguille du Midi et continuez vers l’Italie pour ce qui doit être le passage frontalier le plus impressionnant d’Europe. Dans la minuscule télécabine rouge, vous vous aventurez vers le sud. Ouvrir la fenêtre. Explorez chaque coin de votre vue. Vous naviguez dans une nouvelle mer. Traversez l’Italie à Helbronner Point (11 000 pieds) et prenez un autre ascenseur pour descendre dans la vallée d’Aoste isolée en Italie. C’est un tout autre monde, où une touche de France et une touche de Suisse se mêlent à une saveur italienne déjà riche et à des châteaux évocateurs pour vous donner un avant-goût de l’Italie facile à aimer.

La ville d’Aoste, votre meilleure base d’opérations dans la vallée, est à une heure de bus du départ du téléphérique de Pontal d’Entrèves (départ toutes les heures, changement à Courmayeur).

« La Rome du Nord », comme on appelle Aoste, possède de nombreuses ruines romaines et offre une excellente introduction aux subtilités de la vie italienne : cappuccino, gelato et promenade nocturne obligatoire. Une soirée ici est un excellent moyen d’entrer dans la dolce vita.

Si vous n’allez pas en Italie, vous pouvez revenir de la Pointe Helbronner à Chamonix. La station balnéaire, facilement accessible en train depuis Paris ou Nice, est bondée en juillet et août et pendant la saison de ski, mais est assez calme le reste de l’année. Comme Interlaken en Suisse, Chamonix est une rampe de lancement pour les amoureux de la montagne. La ville dispose d’un office de tourisme efficace et de nombreux hébergements abordables.

Au départ de Chamonix, il y a des journées de balades et de balades en téléphérique. Ma randonnée préférée, face à l’étonnante Aiguille du Midi, est une traversée de trois heures entre deux stations de remontées mécaniques, Planpraz et La Flégère, sur le Grand Balcon Sud.Si vous avez le temps de faire cette randonnée, qui commence par une balade sur le Télécabine du Brévent, télécabine de l’Aiguille du Midi, le billet de remontée Multipass vous fera gagner du temps et de l’argent.

Alors que la station de Chamonix est un délice, le vrai frisson est lorsque vous vous aventurez au-dessus du fond de la vallée dans ce monde de haute altitude de lacs immaculés, de superbes vues sur la chaîne du Mont Blanc et de deltaplanes décollant de la falaise depuis votre plongée préférée. planches. Regarder ces casse-cou remplir la vallée comme des papillons espacés est un sport de spectateur passionnant.

Si vous aimez les Alpes, vous adorerez Chamonix, où les randonneurs et les non-randonneurs peuvent profiter du meilleur des Alpes avec un accent français.

Rick Steves (www.ricksteves.com), résident d’Edmonds, écrit des guides touristiques européens, anime des émissions de voyage à la télévision et à la radio publiques et organise des tournées européennes. Cette colonne passe en revue certains des endroits préférés de Rick au cours des deux dernières décennies. Vous pouvez envoyer un e-mail à Rick à [email protected] et suivre son blog sur Facebook.