Le télescope spatial James Webb de la NASA, l’observatoire le plus puissant jamais lancé, représente non seulement un changement de paradigme scientifique mais aussi culturel.

Pourquoi est-ce important: Les grands télescopes comme JWST et le télescope spatial Hubble prennent une vie et une personnalité qui leur sont propres, influençant la façon dont le public perçoit leur place dans l’univers.

  • « C’est un outil puissant qui étudiera les détails intimes de la formation des galaxies et de la façon dont les planètes construisent leur atmosphère », a déclaré à Axios l’astronome Caitlin Casey de l’Université du Texas à Austin. « Mais au-delà de cela, c’est le meilleur moyen pour les humains d’entrer en contact avec l’univers dans lequel nous vivons. »

Piloter l’actualité : Lundi, le président Biden a publié la première image scientifique en couleur du JWST, montrant l’une des images les plus profondes de l’univers prises à ce jour.

  • « Nous entrons maintenant dans une nouvelle phase de découverte scientifique », a déclaré le vice-président Kamala Harris lors de l’ouverture. « S’appuyant sur l’héritage de Hubble, le télescope spatial James Webb nous permet de voir plus profondément dans l’espace que jamais auparavant et avec une clarté incroyable. Il améliorera ce que nous savons des origines de notre univers, de notre système solaire et peut-être de la vie elle-même. » .
  • La NASA prévoit de publier l’ensemble complet des premières images JWST mardi à 10 h 30 HE. Ces photos devraient inclure une vue de la nébuleuse Carina, l’atmosphère d’une planète géante, une nébuleuse planétaire et un amas de galaxies.
La première photo couleur du JWST. Photo : NASA, ESA, ASC et STScI

Comment ça marche: JWST est conçu pour regarder profondément dans l’univers en lumière infrarouge, coupant à travers la poussière pour voir exactement comment les étoiles se forment et à quoi ressemblaient les premières galaxies.

  • Cela donnera aux scientifiques et au public une fenêtre sur une meilleure compréhension de l’évolution de notre univers.
  • « Il peut observer des choses qui sont effectivement 100 fois plus faibles que Hubble », explique Casey. Ces observations devraient permettre à tous, et pas seulement aux scientifiques, de mieux comprendre notre place dans le cosmos.
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Oui mais: Il faut beaucoup de temps, d’argent et d’efforts collectifs pour mettre un grand télescope spatial en orbite. Avant son lancement, le JWST dépassait de plusieurs milliards de dollars le budget et a mis des décennies de plus à se développer que prévu initialement. La controverse entourant l’homonyme du télescope de haut niveau a également éclaté au cours des deux dernières années.

  • Certains membres de la communauté astronomique ont suggéré que ces projets consomment trop de budget, de temps et d’attention.
  • Au lieu de cela, ces scientifiques suggèrent que la NASA et d’autres devraient financer des missions plus petites qui sont toujours productives mais peut-être moins complètes afin de faire avancer le domaine plus rapidement.
  • Mais d’autres disent que cela sacrifierait l’inspiration et l’ambition scientifique suscitées par le financement et l’utilisation de ces télescopes coûteux.
  • « Il y a le potentiel pour que la science erre – une découverte propre après l’autre, mais sans véritable saut quantique, pour ainsi dire. Et c’est simplement parce qu’il y a une limitation dans la technologie. Donc, avec une mission phare comme Webb, vous avez vraiment le technologie derrière vous pour aller de l’avant », déclare Danny Milisavljevic, un astronome de Purdue qui travaille avec JWST.

Scène rétrospective : Hubble a aidé à faire avancer l’astronomie de la même manière que les gens espèrent que JWST le fera. Il a également apporté l’univers au public de manière accessible, à travers de belles photos.

  • « Cela a rendu l’univers plus convivial, intime et excitant pour les gens ordinaires », a déclaré Ray Villard, responsable de l’information pour le télescope spatial Hubble, à Axios.
  • Cela a également montré au public que l’univers est un lieu dynamique et en évolution, ajoute-t-il.
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Le panorama: La capacité de JWST à alimenter le terrain a été directement informée par la science de Hubble.

  • Alors que Hubble a une capacité limitée à voir la première génération de galaxies, JWST devrait combler cette lacune dans l’univers primitif, révélant ce que Hubble ne peut pas.
  • Mais même cela ne serait pas possible sans Hubble, qui à travers son champ profond a révélé l’extrême diversité des galaxies cachées dans un coin de ciel apparemment vide.

La ligne du bas : Grâce au JWST, « nous verrons les points de lumière les plus faibles de l’histoire humaine enregistrée », déclare Casey. « Ils ont beaucoup de sens. Ils nous disent à quel point notre cosmos est grand et, relativement parlant, à quel point nous sommes insignifiants dans le cosmos. »