Selon une équipe de recherche internationale co-dirigée par un astrobiologiste de Cornell, les instruments de pointe envoyés sur Mars pour collecter et analyser les preuves de la vie ancienne sur la planète rouge pourraient ne pas être suffisamment sensibles pour effectuer des évaluations précises.

sur un papier publié le 21 février dans Nature Communicationsauteur principal Alberto G. Fairenun scientifique invité au Département d’astronomie du Collège des arts et des sciences et une équipe de plusieurs institutions affirment que toute matière organique dans les roches martiennes pourrait être difficile, voire impossible, à détecter avec les instruments et techniques actuels.

Fairén, également professeur de recherche au Centre d’astrobiologie (CAB) de Madrid, et l’équipe ont effectué des tests sur des roches sédimentaires trouvées dans le delta fossile de pierre rouge jurassique du désert d’Atacama au nord-ouest du Chili, le plus ancien désert et Terre et dont sa composition en fait un analogue géologique populaire de Mars.

Pour ce travail, les chercheurs ont mené des tests géologiques à Red Stone à l’aide de quatre instruments qui sont actuellement ou seront bientôt sur Mars.

Ils ont découvert que les échantillons de Red Stone montrent de nombreux micro-organismes de classification indéterminée, ce que les chercheurs appellent le « microbiome sombre », et un mélange de biosignatures de micro-organismes actuels et anciens qui sont à peine détectables avec un équipement de laboratoire de pointe.

Cela a révélé aux chercheurs que les instruments envoyés sur Mars pourraient ne pas être assez sensibles, selon l’instrument utilisé et le composé organique recherché. Plus précisément, « la possibilité d’obtenir de faux négatifs dans la recherche de la vie sur Mars met en évidence le besoin d’outils plus puissants », a déclaré l’auteur principal de l’article, Armando Azua-Bustos, chercheur dans l’équipe de Fairén au CAB.

Placer une instrumentation complexe sur Mars, à environ 53 millions de kilomètres, ou ramener des échantillons martiens sur Terre est nécessaire pour « déterminer de manière concluante si la vie a jamais existé sur Mars », ont écrit les chercheurs. Les deux options sont extrêmement difficiles, a déclaré Fairén.

« Vous devez décider s’il est plus avantageux d’avoir une capacité d’analyse limitée à la surface de Mars pour interroger une grande variété d’échantillons », a-t-il déclaré, « ou d’avoir des échantillons limités à analyser avec la grande variété d’états de la -appareils d’art. instrumentation d’art sur Terre ».

La NASA travaille actuellement en partenariat avec l’Agence spatiale européenne et d’autres dans le but de retourner en toute sécurité sur Terre des échantillons géologiques martiens, recueillies par le rover Persévérance. Et Fairén a déclaré que le premier rover européen sur Mars, nommé Rosalind Franklin, devrait être lancé au début de 2028.

Ce rover européen « emportera une foreuse avec la capacité sans précédent d’atteindre une profondeur de 2 mètres (6 ½ pieds) pour analyser des sédiments mieux protégés contre les conditions difficiles de la surface martienne », a-t-il précisé. « Si les biosignatures sont mieux préservées en profondeur, ce que nous espérons, il y aura plus d’abondance et de diversité, et une meilleure conservation des biosignatures, dans ces échantillons profonds. Ainsi, nos instruments sur le rover auront une meilleure chance de les détecter. »

Des chercheurs d’institutions espagnoles, chiliennes, italiennes, françaises et japonaises ont contribué à cette recherche, tout comme des scientifiques du Laboratoire national de Los Alamos au Nouveau-Mexique, de l’Université de Georgetown, du Goddard Space Flight Center et du Johnson Space Center au POT.

Les sponsors de ces travaux comprenaient le Conseil européen de la recherche et le Human Frontiers Science Program.