Lorsque cet argent est épuisé, le gouvernement ne peut dépenser que l’argent qu’il reçoit en impôts. Par conséquent, il ne sera plus en mesure de respecter toutes ses obligations de dépenses publiques, telles que le paiement des salaires du secteur public ou le remboursement de la totalité de sa dette existante.

Les bons du Trésor arrivant à échéance en juin ne peuvent pas être remboursés. Cela pourrait déclencher une crise financière, dit Hunter.

Que se passerait-il si le gouvernement américain faisait défaut sur sa dette ?

En théorie, si les États-Unis faisaient défaut sur leur dette, la valeur de leur dette publique en souffrirait.

La majorité (69 %) de la dette américaine est détenue aux États-Unis. La Réserve fédérale détient 21,2 %, 12 % dans les pensions ou les fonds communs de placement, tandis que les ménages américains en détiennent 6,7 %.

Un autre 31% appartient à des étrangers. Le Japon est le plus grand détenteur de titres du Trésor américain, avec environ 1,1 billion de dollars. La Chine et le Royaume-Uni ont respectivement 867 milliards de dollars et 654 milliards de dollars.

Mais si les États-Unis faisaient défaut, les répercussions seraient potentiellement beaucoup plus importantes.

« La dette publique américaine est fondamentalement considérée comme l’actif le plus sûr du système financier, et il y en a beaucoup aussi. En conséquence, une part très importante du prix de tous les autres actifs financiers est en quelque sorte dérivée du prix de la dette publique américaine », explique Hunter.

Si les États-Unis faisaient défaut, il y aurait une forte augmentation des coûts d’emprunt aux États-Unis, ce qui, à son tour, déclencherait une augmentation correspondante des coûts d’emprunt dans le monde entier, dit Hunter.

« Fondamentalement, tout d’un coup, chaque actif sûr semblera beaucoup moins sûr qu’avant. Si cela risque soudainement d’être violé, alors, fondamentalement, tous les paris sont ouverts en ce qui concerne ce qui se passe sur les marchés financiers au sens large. »

« L’impossibilité de parvenir à un accord entraînerait une perturbation macroéconomique plus grave compte tenu de l’ampleur actuelle du déficit budgétaire fédéral et des actions nécessaires pour le combler rapidement », a averti l’Organisation de coopération et de développement économiques.

Un problème d’origine humaine

Mais des questions subsistent sur la façon dont les investisseurs considéreraient un défaut dû au plafond de la dette, car le problème serait entièrement d’origine humaine.

« La grande différence entre un défaut potentiel résultant du plafond de la dette et, disons, un défaut dans un pays comme l’Argentine qui a a échoué plusieurs fois au cours de l’histoireest que ce serait peut-être la seule fois qu’un pays manquerait à sa dette essentiellement par choix et non par nécessité économique », déclare Hunter.

Rien ne laisse entendre que les États-Unis ne peuvent pas se permettre de continuer à payer leurs dettes, mais le gouvernement sera lié par la loi. « Cela a créé une sorte de risque artificiel de défaut », dit Hunter.

Les États-Unis ont été encore plus proches de la date limite dans le passé. En 2011, l’accord a été approuvé le jour où le gouvernement était censé manquer d’argent. Il y a eu un autre rasage de près en 2013.

Auparavant, lorsque le gouvernement manquait presque d’argent, bien que les taux d’intérêt sur les bons du Trésor arrivant à échéance aient augmenté, les rendements des bons du Trésor à 10 ans ont en fait fortement chuté. « Même avec l’échéance si proche, les gens ne pensaient toujours pas vraiment qu’il y avait une réelle possibilité que le gouvernement américain cesse soudainement de payer toutes ses dettes », déclare Hunter.

Le problème était plutôt une panne de courte durée. Les rendements à plus long terme ont chuté, probablement en raison des attentes selon lesquelles les taux d’intérêt devraient rester bas plus longtemps en raison de la faiblesse et de l’incertitude économiques, a déclaré Hunter.

Mais les enjeux sont plus élevés cette fois. En 2011, la dette fédérale s’élevait à 65,8 % du PIB américain. Maintenant, c’est 98pc. Les taux d’intérêt sont également beaucoup plus élevés. Ces deux facteurs combinés signifient que le gouvernement fait face à des coûts de service de la dette beaucoup plus élevés. « En termes de viabilité des finances du gouvernement américain, cette situation est encore pire qu’elle ne l’était il y a 10 ans », déclare Hunter.

Quelle est la date limite pour résoudre la crise ?

Le délai se resserre. En janvier, lorsque Yellen a écrit au président de la Chambre, Kevin McCarthy, pour l’avertir que le plafond de la dette serait bientôt atteint, il a déclaré que l’argent ne s’épuiserait probablement pas avant début juin.

Mais début mai, Yellen a déclaré que la date pourrait être dès le 1er juin. À ce stade, il a noté que la date réelle « pourrait être plusieurs semaines plus tard que ces estimations ».

Si le gouvernement peut continuer jusqu’à la mi-juin, lorsque ses factures fiscales trimestrielles arriveront, il bénéficiera d’un sursis à court terme, selon le New York Times.

Mais Yellen a maintenant doublé son avertissement du 1er juin. Dans une nouvelle lettre au président de la Chambre, Kevin McCarthy, il a souligné que la marge était désormais réduite à « des jours ou des semaines ».

L’échéance est devenue tellement pressante que le président Joe Biden a été contraint d’abandonner un voyage dans l’Indo-Pacifique pour un sommet avec l’Australie, l’Inde et le Japon, ainsi qu’une visite en Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Biden peut-il utiliser le 14e amendement ?

Biden a clairement indiqué qu’il envisageait d’utiliser l’amendement 14 : « le défaut n’est pas une option ».

Le 14e amendement fait référence à une partie de la Constitution américaine, et ses collègues démocrates exhortent le président à l’utiliser en dernier recours pour contourner la nécessité d’un compromis avec les républicains.

L’article 4 du 14e amendement à la Constitution se lit comme suit : « La validité de la dette publique des États-Unis, autorisée par la loi, y compris les dettes contractées pour le paiement des pensions et des primes pour les services rendus dans la répression de l’insurrection ou de la rébellion, ne sera pas interrogé. »

Certains experts juridiques pensent que cela signifie qu’il serait inconstitutionnel pour les États-Unis de ne pas respecter leurs obligations.

Cela pourrait ouvrir la voie à Biden pour invoquer l’amendement et ordonner au Trésor de continuer à emprunter au-delà du plafond de la dette.

« L’utilisation de cette autorité permettrait aux États-Unis de continuer à payer leurs factures à temps, sans délai, en évitant une catastrophe économique mondiale », ont déclaré les démocrates du Sénat dans une lettre au président.

Mais l’interprétation juridique est contestée et pourrait laisser la Maison Blanche vulnérable à une contestation devant la Cour suprême.

Mitch McConnell, le chef républicain au Sénat, fait partie de ceux qui ont averti que ce serait inconstitutionnel, tandis que même la secrétaire au Trésor de Biden, Janet Yellen, a admis que ce serait « légalement discutable ».

Les responsables de la Maison Blanche ont également, sans l’exclure, minimisé la possibilité d’invoquer le 14e amendement.

Pour l’instant, ils concentrent leurs efforts sur la recherche d’un accord bipartite.