La plus grande planète de notre système solaire, Jupiter est plus de 11 fois plus grande que la Terre, mais elle est composée principalement de gaz et ses lunes glacées fascinent depuis longtemps les astronomes désireux de découvrir si l’une d’entre elles pourrait abriter la vie.

Un vaisseau spatial est maintenant presque prêt à s’y rendre à la recherche d’indices.

L’Agence spatiale européenne (ESA) a développé une sonde pour explorer Jupiter et trois de ses lunes glacées : Ganymède, Callisto et Europe.

Le JUpiter ICy moons Explorer (JUICE) sera lancé depuis le port spatial de Kourou, en Guyane française, en avril 2023. Il traversera notre système solaire pour atteindre Jupiter en 2031.

Son objectif est de fournir l’exploration la plus complète de la planète géante et, en particulier, de ses lunes, qui peuvent abriter des zones habitables sous leurs croûtes glacées.

« L’objectif principal est de comprendre si les conditions existent pour que la vie soit maintenue en dehors de la Terre », a déclaré Manuela Baroni, directrice de l’interface de lancement AIT et JUICE de l’ESA, à l’agence de presse AFP.

L’équipe de recherche a précédemment découvert qu’un océan d’eau liquide existait sous la couche de glace de surface sur ces lunes.

« Nous allons essayer de caractériser un peu mieux ces océans d’eau liquide pour voir s’ils peuvent contenir ou non des formes de vie primitives. C’est le but ultime de la mission », a déclaré Cyril Cavel, responsable du projet JUICE chez Airbus.

Une fois réussie, cette mission permettra également de comprendre le système solaire dit miniaturisé sur Jupiter.

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« Vous pouvez penser à Jupiter comme une géante gazeuse avec ces planètes autour d’elle, donc vous pouvez la considérer comme un mini système solaire. Et en étudiant ce mini système solaire, nous pouvons trouver des différences et des similitudes avec notre système solaire, mieux le comprendre , et aussi comprendre comment il s’est formé et comment il fonctionne. En plus d’essayer de mieux comprendre notre Terre », a déclaré Baroni.

En mai, l’ESA a déclaré que le vaisseau spatial JUICE était entièrement intégré et prêt pour les dernières séries de tests dans une installation d’Airbus Defence & Space à Toulouse, en France.

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