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Tokyo (AFP) – Les taches sont minuscules. Non, très petit. Plus petit que le diamètre d’un cheveu. Mais ils contiennent des milliards d’années d’histoire qui révèlent certains des secrets des astéroïdes.

Des particules de trois minutes provenant d’un astéroïde appelé Itokawa montrent que certaines de ces roches spatiales sont beaucoup plus anciennes qu’on ne le pensait et beaucoup plus dures.

Et cela pourrait signifier que nous avons besoin de moyens plus audacieux pour prévenir les collisions catastrophiques avec la Terre, selon une étude publiée mardi.

Les trois échantillons ont été prélevés en 2005 sur l’Itokawa en forme de cacahuète, à environ 300 millions de kilomètres (186 millions de miles) de la Terre.

Il a fallu cinq ans au vaisseau spatial japonais Hayabusa pour les ramener sur Terre, ainsi que des centaines d’autres particules d’Itokawa, et les scientifiques les analysent depuis pour trouver des indices.

Fred Jourdan, professeur à la School of Earth and Planetary Sciences de l’Université Curtin, a voulu voir ce que les taches pourraient révéler sur l’âge des astéroïdes Rubble Pile comme Itokawa.

Ceux-ci se forment lorsque des astéroïdes solides entrent en collision et que les fragments résultants s’assemblent en de nouvelles structures.

On pense que les astéroïdes solides ont une durée de vie de plusieurs centaines de millions d’années, étant progressivement détruits par des collisions constantes.

Mais les astéroïdes en tas de décombres ont une structure très différente, composée de roches, de poussière, de cailloux et d’un vide, et sont maintenus ensemble par l’attraction gravitationnelle de leurs différents composants.

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« C’est comme un coussin spatial géant, et les coussins sont bons pour absorber les chocs », a déclaré Jourdan.

Pour savoir à quel point, l’équipe a analysé les structures cristallines des échantillons, à la recherche de déformations causées par l’impact créé par Itokawa.

Et ils ont daté les échantillons en mesurant la dégradation du potassium dans l’argon.

Les méthodes suggèrent qu’Itokawa a été formé par une collision d’astéroïdes il y a au moins 4,2 milliards d’années, dix fois plus vieux que les astéroïdes solides de taille similaire.

« Nous avons été vraiment surpris », a déclaré Jourdan.

« Je veux dire que c’est très, très vieux, et je suis sûr que certains de mes collègues ne le croiront même pas. »

Les astéroïdes de Rubble Pile sont si résistants aux coups constants auxquels ils sont confrontés qu’ils sont probablement beaucoup plus abondants qu’on ne le pensait auparavant, conclut la recherche publiée dans les Actes de l’Académie nationale des sciences.

Cela pourrait signifier que nous avons besoin de nouvelles façons d’aborder ces astéroïdes sur une trajectoire de collision avec la Terre, a déclaré Jourdan.

Le récent test DART de la NASA a montré que des astéroïdes comme Itokawa peuvent être déviés, mais cela nécessiterait probablement un délai de plusieurs années.

Un astéroïde à quelques semaines à peine d’entrer en collision avec la Terre nécessiterait une approche différente, et Jourdan soutient qu’une explosion nucléaire pourrait être nécessaire.

« Ce n’est pas du style ‘Armageddon' », s’empresse-t-il d’ajouter, faisant référence au film de science-fiction de 1998.

« L’onde de choc devrait écarter l’astéroïde du chemin. »

C’est une conclusion puissante à tirer de ces minuscules grains de poussière, mais chaque particule est analysée au niveau atomique.

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« Nous pouvons obtenir de grandes histoires comme celle-ci à partir de (quelque chose) de très, très petit, parce que ce que font ces machines, ce qu’elles font, c’est mesurer et compter les atomes », a déclaré Jourdan.

« Chaque grain a sa propre histoire à raconter. »