L’instance dirigeante mondiale de la Rugby Union a engagé des banquiers pour préparer un remaniement potentiellement radical qui pourrait inclure la vente d’une participation dans les droits commerciaux de la Coupe du monde.

Sky News a appris que World Rugby avait chargé Jefferies et Rothschild de procéder à un examen de leurs options pour obtenir de nouveaux financements qui iraient à des domaines sous-représentés du sport.

Des sources ont déclaré mardi que World Rugby, qui a nommé le mois dernier Alan Gilpin au poste de directeur général, examinerait un certain nombre d’associations financières et médiatiques.

Celles-ci, ont-ils dit, incluraient des discussions avec des sociétés de capital-investissement et des fonds souverains sur l’acquisition d’une participation susceptible d’être évaluée à des centaines de millions de livres sterling dans les droits commerciaux de la Coupe du monde de rugby.

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Les supporters sud-africains accueillent le Japon dans leur équipe vainqueur de la Coupe du monde. Photo: AP

Le prochain tournoi masculin aura lieu en France en 2023.

Tout accord visant à vendre une participation minoritaire dans la branche commerciale du plus grand événement du syndicat de rugby accélérerait une analyse sismique de l’un des sports les plus populaires au monde.

Lord Davies de Abersoch, ancien président de Standard Chartered et ancien ministre britannique du Commerce, joue un rôle clé dans l’examen stratégique en sa qualité de directeur non exécutif indépendant de World Rugby.

World Rugby, qui est présidé par l’ancien capitaine anglais Sir Bill Beaumont, a déclaré à ses banquiers qu’il n’y avait aucune option hors de la table après une année au cours de laquelle les finances du sport ont été décimées par la pandémie.

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L’instance dirigeante détient également les droits internationaux de rugby de Seven, dont la série mondiale est sponsorisée par HSBC.

Tout produit de la vente d’une participation dans une nouvelle entité commerciale détenant les droits commerciaux des Coupes du monde de rugby masculin et féminin serait réinvesti dans le sport, ont rapporté des experts.

Les plans de World Rugby émergent au milieu d’un flot de capitaux privés investis dans les principaux événements sportifs, associations et équipes du monde.

La confirmation ces derniers jours des projets d’une Super League européenne de football regroupant 20 des meilleurs clubs du continent a mis en évidence les risques de réputation et politiques associés à de telles réformes.

Rugby Union a déjà commencé à voir une injection de sommes substantielles de capital-investissement, en grande partie grâce aux investissements de CVC Capital Partners dans Premiership Rugby, Pro-14 et plus récemment le championnat des Six Nations.

Si CVC réalise un investissement dans le rugby sud-africain, qui représente la prochaine étape de son plan mondial, il présidera les enjeux dans les intérêts commerciaux de sept des plus grands pays du rugby au monde.

CVC devrait être l’un des principaux concurrents à investir dans toute propriété de World Rugby ouverte à l’investissement de tiers, selon les experts.

Un autre candidat possible est Silver Lake, la société de capital-investissement basée aux États-Unis qui, comme Sky News révélé plus tôt cette année – est en pourparlers détaillés pour acheter une participation de 15% dans les droits de négociation des All Blacks de Nouvelle-Zélande.

Rugby Union - Rugby World Cup 2023 Draw - Palais Brongniart, Paris, France - 14 décembre 2020 Le trophée Webb Ellis est affiché pendant le tirage au sort
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Le trophée Webb Ellis est affiché avant la Coupe du monde en France en 2023

CVC aurait fait une offre contre Silver Lake pendant le processus des All Blacks.

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L’instance dirigeante du sport en Australie mènerait des discussions similaires avec des sociétés de capital-investissement.

Jusqu’à présent, les finances de World Rugby n’ont pas été affectées par la crise du COVID-19, car son principal facteur de retournement, la Coupe du monde masculine, s’est achevée quelques mois seulement avant que les gouvernements ne commencent à imposer des verrouillages nationaux à ses populations.

Le tournoi génère 90% des revenus de World Rugby, et les gains nets du dernier événement au Japon seraient de 350 millions de livres sterling.

World Rugby a récemment annoncé que les premiers billets pour le tournoi seraient mis en vente, avec un record de 2,6 millions disponibles.

L’une des priorités de tout nouveau média ou association d’investissement sera probablement d’unifier les calendriers de rugby des hémisphères nord et sud afin de maximiser son potentiel de revenus, selon les experts.

Le processus d’exploration de nouvelles options de financement intervient près de deux ans après que World Rugby a annulé les pourparlers sur un accord de 6,1 milliards de livres sterling sur 12 ans pour créer un championnat mondial des Nations.

Le projet a été abandonné après avoir échoué à obtenir le soutien unanime des syndicats.

Cependant, comme pour d’autres sports touchés par la pandémie, la nécessité d’explorer de nouvelles routes commerciales pour aider à réparer les finances des syndicats nationaux est susceptible d’être à nouveau reconnue.

Au cours de l’année écoulée, World Rugby a déclaré avoir investi plus de 100 millions de dollars pour venir en aide aux membres touchés par le COVID, dont 128 au total.

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L’instance dirigeante devrait également investir 565 millions de livres sterling dans les compétitions, les initiatives de bien-être des joueurs et les syndicats membres nationaux au cours de la période 2020-2023, soit une augmentation de 22% par rapport au cycle de quatre ans précédent.

Il attribue la somme la plus importante au succès de Japan 2019 et aux garanties de revenus liées au tournoi 2023, qui a vu les droits officiels de voyage et d’hospitalité vendus au comité d’organisation pour la première fois.

Un porte-parole de World Rugby a déclaré: «World Rugby continue de garder l’esprit ouvert en explorant toutes les opportunités d’investir dans la croissance du sport pour la famille mondiale du rugby et s’engage régulièrement avec l’expérience pour évaluer ces opportunités.

« Il serait inapproprié de commenter les conversations exploratoires et confidentielles. »