Le musher Sebastian Dos Santos Borges met des vestes à ses chiens Rose et Susitna au point de contrôle McGrath le long du sentier Iditarod le 9 mars 2022. (Jeff Chen/Alaska Public Media)

MCGRATH – Le musher Sébastien Dos Santos Borges a été surpris de voir à quel point le temps était similaire mercredi à McGrath à celui de sa ville natale en France.

« En France, c’est ce type de neige. C’est très humide », a-t-il dit. « C’est une folle. »

Borges faisait partie de plus d’une douzaine d’attelages de chiens qui se reposaient au point de contrôle de McGrath mercredi après-midi. La communauté d’environ 300 personnes est située à environ un tiers du chemin vers l’Iditarod, au mile de course 311. Il s’agit de l’intérieur de l’Alaska, connu pour ses hivers froids et secs. Mais ce jour-là, il faisait chaud et neigeux. La température a dépassé le point de congélation.

De nombreux mushers y font leurs arrêts obligatoires de 24 heures. Borges faisait exactement cela.

C’est son deuxième Iditarod.

une personne en veste bleue sourit à la caméra
Sebastian Dos Santos Borges dit que la neige à McGrath lui rappelle la neige en France : humide. (Jeff Chen/Alaska Public Media)

En 2019, il a quitté Unalakleet, environ aux trois quarts du chemin. Cette année, dit-il, il veut aller plus loin, mais seulement si lui et ses chiens restent satisfaits à au moins 90 %. Il a dit qu’il courait avec ses chiens ou qu’il poussait un bâton de ski sur le sol lorsqu’il se tenait dans les couloirs pour aider à propulser son équipe vers l’avant.

« Je cours, je cours, je cours, tous les jours, toutes les heures, toutes les minutes », a-t-il déclaré. « J’utilise aussi un bâton de ski et je cours, cours, cours, cours pour aider mes chiens et quand je m’arrête, tu sais, mes chiens se retournent pour voir ce qui se passe. »

deux chiens se tiennent debout et s'assoient pendant qu'une personne se prépare à les nourrir
Musher Joe Taylor et son attelage de chiens arrivent au poste de contrôle de McGrath mercredi après-midi. (Jeff Chen/Alaska Public Media)

La recrue de l’Iditarod, Joe Taylor, prenait également sa pause obligatoire de 24 heures à McGrath. Il a dit qu’il avait des cicatrices après avoir traversé la route poussiéreuse, cahoteuse et balayée par le vent jusqu’au point de contrôle précédent, à Nikolai.

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Pourtant, il a dit qu’il se sentait « étonnamment bien ».

« Je n’imaginais pas que je serais si heureuse en ce moment », a-t-elle déclaré en nourrissant ses chiens. « C’est maintenant le plus loin que j’aie jamais parcouru avec un attelage de chiens. »

deux personnes debout dans la neige en train de parler
Les mushers Riley Dyche et Lev Shvarts discutent pendant leur pause obligatoire de 24 heures au point de contrôle de McGrath. (Jeff Chen/Alaska Public Media)

Le musher vétéran de l’Iditarod, Lev Shvarts, faisait également son long arrêt à McGrath, même si l’après-midi, il se donnait des coups de pied. Son attelage de chiens était éveillé, pas assoupi comme les autres attelages.

« J’avais tort. J’avais sérieusement tort. J’aurais dû aller à Cripple « , a-t-il dit. » Mais je veux dire, ça va pour eux. Ils vont bien. Comme, la pause ne leur fait jamais de mal. Poussez. Mais c’est la course. « 

Cripple est à environ 115 miles plus loin sur la route, un vestige de l’ère de la ruée vers l’or. Personne n’y habite. Et il est beaucoup plus silencieux que McGrath.

attelages de chiens à un point de contrôle à mcgrath
Au milieu de l’après-midi du mercredi 9 mars 2022, plus d’une douzaine d’attelages de chiens d’Iditarod se reposaient au poste de contrôle de McGrath. (Jeff Chen/Alaska Public Media)

Mais en milieu d’après-midi, le poste de contrôle de McGrath était également assez calme. Les mushers s’occupent de leurs chiens ou dorment dans le hangar de l’avion. Les mushers arrivaient toutes les 30 minutes environ, et certains chiens aboyaient ou levaient les yeux pendant une seconde.

Tout en hésitant sur sa décision concernant le break, Shvarts s’est montré satisfait de la vitesse de ses chiens. Il a déclaré que ses chiens-guides mâles avaient été distraits par deux chiennes de l’équipe qui étaient en chaleur.

« Je pensais qu’ils allaient très lentement. Mais après avoir déclaré mon 24, j’ai regardé la feuille de course là-bas, ils ont la même vitesse que tout le monde autour de moi », a-t-il déclaré. « C’est une bien meilleure équipe de chiens que je ne le pensais. »

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Shvarts a déclaré qu’il ne pouvait pas dormir trop pendant sa pause de 24 heures, sinon il se fatiguerait à nouveau.

« Si je garde mon corps dans cette sieste bizarre pendant une heure ou deux, il me semble que je peux le faire plus longtemps », a-t-il déclaré.

Certains mushers ont partagé leur stratégie de toilettage et de soins personnels après une rude balade à travers des zones dénudées et des bosses.

une personne tenant un mélange montagnard dans une bouteille d'eau et souriant à la caméra
Musher Amanda Otto, photographiée au point de contrôle McGrath jeudi, emballe son mélange montagnard dans des bouteilles pour les rendre plus faciles à grignoter sur le sentier Iditarod. (Jeff Chen/Alaska Public Media)

« Parfois, la nourriture n’a pas l’air bonne, mais vous devez la manger », a déclaré la recrue de l’Iditarod, Amanda Otto. « Sinon, vous n’allez pas gérer la privation de sommeil. »

Otto a également essayé d’aiguiser l’appétit de ses chiens pendant l’escale d’une journée.

« Il fait un peu chaud, donc ils ne mangent pas aussi bien que je l’aurais souhaité. Mais je leur ai juste donné un tas de bacon et ils l’ont englouti », a-t-il déclaré. « Donc toujours prêt pour les friandises. »

Riley Dyche a déclaré qu’elle s’était bien reposée. « Je dors très bien aux points de contrôle », a-t-il déclaré. « J’ai eu… deux bonnes séances de sommeil de cinq heures jusqu’à présent et je me sens bien en ce moment. »

Les mushers ont tenté de jouer les près de 700 milles suivants. Otto a dit qu’il le casse sur sa tête pour le rendre plus digeste.

« Une course à la fois », a-t-il déclaré.

Taylor a dit qu’il avait l’impression que le « sentier le plus épicé » était derrière lui. Gorges sinueuses et venteuses de Dalzell: vérifiez. Sentier aride vers Nikolai: vérifié. Il s’est préparé à un itinéraire plus monotone.

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« Ma crainte est qu’au fur et à mesure de la course, les chiens ralentissent un peu », a-t-il déclaré. « Et nous allons être sur, vous savez, la rivière pendant quelques kilomètres et un sentier plat et je pense que je dois prendre le genre de travail insensé que cela va devenir pour les 100 prochains kilomètres. »

Et après, c’est sur la côte.

« Je veux vraiment y arriver », a déclaré Taylor.

une personne regarde un traîneau à chiens devant un immeuble
Le bénévole de la course Iditarod, Rob Monberg, fait l’inventaire des traîneaux de secours que les mushers de l’Iditarod ont envoyés à McGrath à l’avance. Certains seront échangés contre des traîneaux endommagés. (Jeff Chen/Alaska Public Media)