Un autre jour, une autre variante. Alors que la réaction à l’Omicron a été immédiate et remplie de peur et d’inquiétude réelles, l’émergence d’une nouvelle souche dans le sud-est de la France a été accueillie avec un haussement d’épaules par de nombreux scientifiques.

Sur le papier, B.1.640.2 semble problématique. Comme Omicron, il présente de multiples mutations, 46 au total, dont beaucoup sont situées dans sa protéine de pointe, la partie du virus responsable de la pénétration des cellules humaines.

Il s’agit en fait d’une variante pré-Omicron, mais elle n’a pas vraiment décollé de la même manière dans le monde.

Il semble être apparu pour la première fois sur les radars des scientifiques début novembre, lorsque le premier cas séquencé de B.1.640.2 a été téléchargé depuis Paris vers une base de données mondiale de variantes appelée Gisaïd.

La première séquence Omicron a été téléchargée trois semaines plus tard, le 22 novembre, et dans le temps qui a suivi, elle s’est rapidement propagée à travers le monde, atteignant les six continents au début de la nouvelle année.

En revanche, B.1.640.2 semble avoir été limité à de plus petits groupes ici et là, comme on l’a vu dans le sud-est de la France, où 12 personnes ont été infectées par la variante, selon un étude non évaluée par des pairs sorti avant Noël.

Le « cas index », premier individu identifié au sein d’un groupe, était vacciné contre le Covid et était rentré du Cameroun trois jours avant son résultat positif.

L’étude affirme qu’il a développé des symptômes respiratoires « légers » la veille de son diagnostic.

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Cependant, lorsque les scientifiques ont plongé dans les propres données génomiques du Cameroun, ils n’ont pu trouver aucune séquence de B.1.640.2, suggérant que le variant n’a pas encore été détecté dans le pays ou n’est pas originaire d’ailleurs.

Il se pourrait peut-être que le voyageur français ait eu une rencontre éphémère avec une personne dans un aéroport qui était infectée par B.1.640.2. À ce stade, nous ne savons tout simplement pas.

Quoi qu’il en soit, la sonnette d’alarme n’a pas encore sonné en ce qui concerne cette variante particulière.

Tom Peacock, virologue à l’Imperial College, a déclaré que B.1.640.2 « ne valait pas la peine de trop s’inquiéter » à ce stade.

« Ce virus a eu une chance décente de causer des problèmes, mais il ne s’est jamais vraiment matérialisé », a-t-il déclaré dans Twitter.

D’autres cousins ​​viraux proches de B.1.640.2 sont également en circulation depuis des semaines, mais ont également du mal à avoir un impact.

Quant à savoir pourquoi cette variante n’a pas réussi à se propager aussi bien qu’Omicron, malgré son nombre élevé de mutations, nous ne pouvons que spéculer.

Bien que B.1.640.2 porte bon nombre des mêmes mutations que celles observées dans les variantes d’intérêt antérieures, cela dépend beaucoup de la façon dont elles se combinent pour façonner les caractéristiques du virus.

Il se pourrait que certaines des mutations nuisent en fait à la capacité du virus à pénétrer dans nos cellules ou à se répliquer, entravant sa capacité à se propager rapidement.

Les données sur B.1.640.2 sont rares et, jusqu’à ce que les scientifiques en aient plus, il est peu probable qu’ils puissent fournir une réponse claire quant à la raison pour laquelle cette variante particulière n’a pas fini par dominer.

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Si c’est toujours le cas, ce sera finalement une bonne chose.

Pour l’instant, Omicron est la principale variante préoccupante. À moins que l’image ne change considérablement pour une raison quelconque, cela devrait être le principal objectif de notre attention et de nos efforts scientifiques dans les semaines à venir.