Délicatement ouvragé en argent doré, il montre un chevalier en prière émergeant d’un escargot sur le dos d’une chèvre et peut être un exemple de satire du Yorkshire du XIIIe siècle. On ne sait peut-être jamais exactement ce qu’était la blague.

“C’est très inhabituel”, a déclaré Beverley Nenk, conservatrice des collections médiévales ultérieures au British Museum, qui a annoncé sa découverte lundi. “C’est une petite chose tellement drôle … Je n’ai rien vu de tel.”

L’objet “homme-escargot”, d’un peu plus de 2 cm de long, a été découvert par un détecteur de métaux dans un champ près de Pontefract, dans le West Yorkshire, en septembre de l’année dernière.

La meilleure hypothèse est que son propriétaire l’a commandé et l’a utilisé comme badge, ou l’a attaché à une ceinture ou une sangle en cuir.

Nenk a déclaré que les escargots étaient souvent représentés dans les marges des manuscrits enluminés médiévaux, qui sont censés symboliser la lâcheté. Cela pourrait signifier qu’il s’agit «d’une référence satirique au comportement lâche ou non chevaleresque des adversaires au combat, ou comme une parodie des classes supérieures ou des chevaliers».

Nenk a déclaré que la satire était souvent trouvée dans la culture matérielle médiévale et que l’une des blagues visuelles les plus populaires était un singe, plutôt qu’un médecin, examinant un flacon d’urine pour la clarté et la couleur, l’étalon-or pour diagnostiquer les maux médiévaux.

Cela au moins est compréhensible pour le public moderne. Moins sont les subtilités comiques d’un chevalier portant un casque de style normand, apparemment en train de prier, avec une jambe en avant alors qu’il marche d’escargot en chèvre. Le musée l’a appelé une forme de «mème médiéval».

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“Ce que cela signifiait pour le propriétaire, ou ce qui passait par l’esprit du fabricant … Je ne sais tout simplement pas”, a déclaré Nenk. Elle a dit qu’elle était ouverte aux suggestions.

Le British Museum a révélé certaines des découvertes les plus inhabituelles de 2020, principalement par des amateurs possédant des détecteurs de métaux, en publiant le dernier rapport annuel du Trésor couvrant les objets trouvés en 2018.

D’autres découvertes inhabituelles de 2020 incluent plusieurs objets de l’âge du fer, datant de 80 avant JC à 100 après JC, trouvés près de Kensworth, Bedfordshire. Ils comprennent un miroir et des pinces à linge décorées inhabituelles qui soulignent le soin et l’attention à l’apparence personnelle que les gens ont pris à la fin de l’âge du fer en Grande-Bretagne.

Un autre est une matrice de sceau médiéval en or, datant de 1250-1350, trouvé dans la paroisse d’East Walton, Norfolk. Il aurait été utilisé pour sceller des lettres ou des documents et est inhabituel en ce sens qu’il représente un éléphant portant un château, ou howdah, sur son dos.

Nenk a déclaré que peu de personnes dans l’Angleterre médiévale auraient vu un éléphant vivant. Cependant, il y en avait un dans la collection royale d’Henri III à la Tour de Londres entre 1255-57, un cadeau de Louis IX de France. Ou l’image peut avoir été basée sur des rapports de ces créatures exotiques de voyageurs ou de pèlerins revenant de l’est ou des croisades.

Le rapport récemment publié révèle que 1094 cas ont été signalés à Treasure en 2018, soit plus de 20906 artefacts individuels. Parmi ceux-ci, 347 ont été acquis par 108 musées différents. Les chiffres préliminaires du Trésor pour les années plus récentes sont de 1311 pour 2019 et de 1077 pour 2020.

Hartwig Fischer, directeur du British Museum, a déclaré: «Chaque année, je suis ravi que des objets archéologiques soient encore découverts, découvrant des morceaux de notre histoire, contribuant à notre compréhension du passé.

“Il est agréable de voir que, une fois de plus, les musées proches du site de découverte vont acquérir un nombre important de découvertes de trésors, préservant le contexte local qui est souvent si important pour ces objets.”