Où est la Petite Suisse? Telle était la question posée par Robert Casselden après qu’un ami du Canada lui ait envoyé une vieille carte postale.

La carte postale était marquée “Petite Suisse, Maidstone” et montrait un tramway dans un ravin profond, avec un couple sur les marches d’un chemin public y menant et la piste passant sous deux ponts.

La mystérieuse carte postale avec la légende “Petite Suisse” d’environ 1910

La première pensée de M. Casselden fut de montrer la Petite Suisse à Tovil.

Little Switzerland était le nom donné au début du XXe siècle à une zone de la basse vallée lâche, en face de Cave Hill, aujourd’hui connue sous le nom de Crisbrook Meadow.

Le nom était un geste romantique de Jack Barcham Green, le propriétaire de la Barcham Green Paper Company qui exploitait Hayle Mill à Tovil.

Le jeune Barcham Green avait passé beaucoup de temps en Suisse à s’informer sur le commerce du papier là-bas et c’est en y résidant qu’il a rencontré Emily, qui allait devenir sa femme.

Lorsque le couple est revenu en Angleterre, il s’est mis à recréer autour d’eux leur patrie bien-aimée.

Jack Barcham Green: Tout porte le nom de la Suisse.
Jack Barcham Green: Tout porte le nom de la Suisse.

Il rebaptisa sa maison au 683 Loose Road Swiss Cottage, désigna une partie de la Loose Loose Valley comme Petite Suisse, et lorsqu’il fonda un groupe scout en 1908, juste un an après que Baden Powell eut fondé le Scoutisme, il le nomma les Scouts.

Le problème est que même s’il y avait un chemin de fer à Tovil qui allait de la gare de Tovil (en fait à Barming) à la gare de marchandises de Tovil, à peu près là où se trouve maintenant le magasin Lidl, il n’est jamais allé aussi loin au sud que Little Switzerland.

Il n’est pas non plus passé sous aucun pont, bien qu’il en ait franchi un en traversant Church Road.

Perdu, Casselden se demanda s’il y avait effectivement confusion avec certaines des autres petites Suisse du pays: il y a des zones de la “ Petite Suisse ” à Folkestone, à Church Stretton dans le Shropshire, à Pateley Bridge et à Hessle dans le Yorkshire, à Wroxham à Norfolk. et Lynton et Lynmouth, tous deux dans le Devon.

La Petite Suisse de Lynmouth, selon la légende locale, a été nommée en l’honneur du poète Percy Bysshe Shelley (1792-1822), qui a visité la région avec son compatriote Robert Southey et l’a déclarée aussi belle que «C’est la Petite Suisse d’Angleterre».

Ligne secondaire de Tovil à la gare de fret de Tovil sur un pont sur Church Road
Ligne secondaire de Tovil à la gare de fret de Tovil sur un pont sur Church Road

Mais la carte postale de Casselden a été étiquetée comme produite par Y&C.

Y&C fait référence à Young and Cooper, éditeurs, qui opéraient au 72 Bank Street à Maidstone et présentaient des cartes postales de scènes locales du Kent, généralement à quelques kilomètres de Maidstone.

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Ainsi, la référence Y&C a semblé fixer l’image aussi fermement dans la région de Maidstone.

Un indice est apparu dans un rapport de la South Eastern Gazette du mardi 10 novembre 1903, qui disait:

Le révérend OL Wilkinson a demandé si le Conseil avait l’intention de faire quoi que ce soit cet hiver concernant le sentier entre le pont ferroviaire et Little Switzerland dans la paroisse d’Aylesford. Depuis qu’il était membre du Conseil, il en était agité. Par temps pluvieux, la route était assez impraticable. Compte tenu de l’usage qui était fait de la route, il pensait que les habitants travaillaient dans de grandes difficultés et des blessures, et compte tenu des tarifs qu’ils payaient, il pensait qu’ils avaient été mal traités en la matière. Ils ne pouvaient pas utiliser la route par temps pluvieux et par conséquent, ils ont dû faire un tour de près d’un mile. “

Petite Suisse près d'Allington (44747819)
Petite Suisse près d’Allington (44747819)

La découverte d’une autre carte postale, montrant clairement le même tramway, et marquée “Petite Suisse, Allington” l’assura.

Il s’avère qu’il y avait une deuxième zone connue sous le nom de Petite Suisse à Maidstone: les rives escarpées entourant un tramway de carrière à Allington, qui descendait jusqu’à la rivière Medway.

La carte postale originale, qui, à en juger par la robe du couple sur les marches, date d’environ 1910, a probablement été prise d’un chemin à travers le tramway tiré par des chevaux, regardant le pont qui transportait le chemin de fer de Londres, Chatham et Douvres., Avec le deuxième pont au-delà de la ligne de chemin de fer North Kent.

Le tramway était à voie unique et ouvrait deux voies plus près de la rivière.

Aujourd’hui, l’avenue Newbury passe à peu près sur la route du tramway à l’ouest, tandis qu’un sentier mène à l’est jusqu’à la rivière Medway et au chantier naval de Fords Wharf.

Le tramway s'est ouvert sur deux voies à l'approche de la rivière.
Le tramway s’est ouvert sur deux voies à l’approche de la rivière.

M. Casselden, qui a été aidé dans ses recherches par la Maidstone Historical Society, a déclaré: “Nous avons réussi à localiser les lieux où les photographies ont été prises, mais nous ne pouvons pas en savoir plus sur la première installation du tramway, son fonctionnement, comment il a changé au fil des ans et comment il est interconnecté avec la ligne ferroviaire principale.

«Ce que nous pensons savoir, c’est que la carrière à laquelle nous faisons référence est Tassel’s ou Mounts Quarry, ce n’est pas le même endroit que Allington Quarries, qui ont été développées plus tard et étaient situées à environ un demi-mile au nord de cette carrière.

«Allington Quarries disposait d’un réseau de tramway de 2 pieds assez étendu depuis au moins les années 1920 jusqu’à sa fermeture en 1954 – après cela, les camions à benne basculante ont déplacé le chiffon.

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“Dans ‘notre’ carrière, KCC a des records datant de 1849 et 1860 et montrant que des artefacts de l’âge du fer et de Rome ont été trouvés ici, suggérant qu’il y avait certainement une activité là-bas il y a 2000 ans.

“On ne sait pas si la pierre de chiffon a été déplacée à cette époque historique de cette carrière particulière, mais un mur romain près de Tower Hill a une teneur en pierre de chiffon et une barge romaine a été trouvée enterrée dans la boue près de Blackfriars en 1962 avec une cargaison similaire de Pierre.

Une carte de 1897 montrant la carrière et le tramway menant à la rivière Medway.
Une carte de 1897 montrant la carrière et le tramway menant à la rivière Medway.

«Le bois de la barge datait d’environ 150 après JC. De toute évidence, une carrière avec un mouvement de terre relativement court vers un quai de chargement sur la rivière Medway aurait un avantage sur d’autres carrières intérieures qui ont émergé au fil des ans.

«Les carrières Coombe et Postley à Tovil existaient pour la même raison.

«Les tramways sont utilisés pour transporter des produits lourds comme le charbon, le fer et la pierre depuis des siècles.

«Pour ‘notre’ carrière, je ne sais pas s’il y avait une vallée naturelle dans le Medway, ou si les tailleurs de pierre ont sorti la pierre de chiffon pour former une route plus facile et nivelée vers la rivière.

“Certes, au milieu du 19ème siècle, il y avait tout un ravin, qui obligeait à passer des ponts d’un côté à l’autre.”

Un croquis de la Petite Suisse de 1884 montrant une charrette tirée par des chevaux.
Un croquis de la Petite Suisse de 1884 montrant une charrette tirée par des chevaux.

M. Casselden a déclaré: «Une immense passerelle en pierre a été construite pour permettre à la population locale d’accéder au château d’Allington et à l’église St Laurence depuis le Lower Buckland; elle doit être antérieure à 1868, comme indiqué dans une carte de l’Ordnance Survey à partir de cette date.

«Le chemin de fer du sud-est a également dû traverser la vallée à son arrivée en 1856, tout comme le chemin de fer de Londres, Chatham & Dover en 1874.

«Par conséquent, il y avait trois ponts dans une très petite zone; il semble donc probable que le tram soit daté de la première moitié du 19e siècle, mais nous n’en avons aucune preuve.

«Il y a un croquis dessiné en 1884 d’une voiture habitée sur le tramway tiré par des chevaux.

“Une carte du système d’exploitation de 1908 montre un lien supplémentaire au sud du tramway vers les nouvelles voies d’évitement à côté de la ligne principale, bien qu’elles ne semblent pas s’y connecter.”

Le livre de Robin Waywell a peu à dire sur le tramway d'Alllington
Le livre de Robin Waywell a peu à dire sur le tramway d’Alllington

«À partir de 1898, la carrière était exploitée par Allington Quarry Co. Ltd, mais WH Bensted & Son Ltd a pris la relève dans les années 1930, la société a été enregistrée le 11 mars 1933.

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«WH Benstead était un descendant du célèbre archéologue qui a trouvé l’iguanodon Maidstone en 1834.

«Il a également repris la carrière de Coombe en même temps.

«À un moment donné au cours des 15 années suivantes, les parements ont été enlevés.

«Un livre de Robin Waywell (Kent Industrial Railways and Locomotives) imprimé en 2016 contient beaucoup d’informations sur tous les chemins de fer industriels de la région, mais il ne contient pas beaucoup d’informations sur ce tramway.

“Fait intéressant, les deux seules locomotives répertoriées à cet endroit étaient des moteurs diesel de 2 pieds qui ne sont arrivés qu’après la Seconde Guerre mondiale.”

Une image d'une autre Petite Suisse près de Wroxham.  Photo: Musée des Broads
Une image d’une autre Petite Suisse près de Wroxham. Photo: Musée des Broads

M. Casselden a déclaré: «Donc, le tramway a fonctionné uniquement à cheval dans les 100 ans qui ont précédé son arrivée et WH Bensted a converti la ligne en une piste de 2 pieds pour économiser de l’argent et l’aligner avec son tramway de 2 pieds à Coombe Quarry?

“Robin Waywell affirme que les deux lignes ont été fermées en 1955 – une annonce dans le” Contract Journal “du 24 février 1955 répertorie les pistes et les wagons à vendre à la carrière de Coombe.

«La passerelle figurait toujours sur une carte OS de 1989, mais semble avoir été retirée pour permettre le développement de logements sur Beckenham Drive et Lockswood.

«Auparavant, la carrière était remplie pour permettre la construction de la propriété actuelle au sud de Castle Road – une petite zone était indiquée comme« carrière – désaffectée »sur les cartes 1970/80 pendant quelques années, mais est maintenant Midley Fermer Aire de jeux.

“La dernière section la plus proche de la rivière est un sentier qui mène au chantier naval de Fords Wharf.”

Cassleden vit à Yeovil dans le Somerset, mais a déclaré qu’elle avait une affinité pour la région.

Il a dit: «Mon nom de famille n’est pas très courant, mais quand j’ai vérifié le recensement de 1841, il y avait 17 Casseldens, presque tous vivant à Teston ou à Yalding.

“De plus, le nom de jeune fille de ma grand-mère était Maidstone, alors peut-être qu’elle doit beaucoup plus à Kent qu’elle ne le pensait!”

Quiconque peut offrir plus de détails peut envoyer un courriel à M. Casselden à [email protected]

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