Une nouvelle carte, élaborée depuis des années, révèle où trouver d’anciennes traces d’eau sur Mars.

En utilisant les données recueillies au cours de la dernière décennie par CETTEde Mars Express et POTMars Reconnaissance Orbiter, tous deux actuellement en orbite autour de la planète rouge, les scientifiques ont créé la carte la plus complète à ce jour des gisements minéraux martiens spécifiques.

Les dépôts sont des minéraux aqueux – ceux qui ont été altérés par la présence d’eau, comme les argiles.

Nous savons qu’il y a des argiles sur Mars ; nous en avons même vu de près, ou d’aussi près que possible, via le rover Curiosity. Cependant, une carte plus grande de l’endroit où ils peuvent être trouvés nous donne une image plus complète de l’histoire de l’eau de Mars et aidera à planifier de futures explorations du monde désormais sec et poussiéreux.

Et contrairement aux attentes, la carte montre que partout où nous allons sur Mars, nous sommes sûrs de trouver quelque chose d’intéressant.

La nouvelle carte globale de Mars des minéraux aqueux. (ESA/Mars Express (OMEGA) et NASA/Mars Reconnaissance Orbiter (CRISM))

Avant le début de l’enquête, il y avait environ un millier de gisements minéraux aqueux connus sur Mars. Le nouveau travail, dirigé par le scientifique planétaire John Carter (euh, c’est effrayant) de l’Université de Paris-Saclay et de l’Université d’Aix Marseille en France, en a identifié beaucoup plus.

La nouvelle carte montre qu’il existe des centaines de milliers de gisements de minéraux aqueux sur Mars, au moins, en particulier dans certaines des parties les plus anciennes de la surface de la planète.

« Je pense que nous avons collectivement trop simplifié Mars », Carter dit.

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« Ce travail a maintenant établi que lorsque vous étudiez en détail des terrains anciens, ne pas voir ces minéraux est en fait une rareté. »

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Une étude plus détaillée de ces minéraux pourrait révéler la quantité d’eau historiquement présente sur Mars.

Par exemple, ici sur Terre, les argiles se forment lorsque l’eau et un autre minéral interagissent, ce qui donne un minéral différent.

Les vermiculites, les smectites et les chlorites se forment lorsque l’eau interagit avec le fer et/ou le magnésium. Les smectites d’aluminium et les kaolins sont formés à partir des interactions de l’eau avec l’aluminium.

Mais la quantité d’eau joue également un rôle.

Plus il y a d’eau, plus le minéral final est altéré. Par conséquent, les scientifiques peuvent examiner différents gisements minéraux et estimer la quantité d’eau présente au moment de la formation du minéral.

Les travaux de Carter et ses collègues ont révélé la présence des minéraux mentionnés ci-dessus, ainsi que des sels de sulfate et de carbonate grâce à des données spectrométriques. C’est la mesure de la lumière réfléchie par un objet ; les deux orbiteurs sont équipés de spectromètres, dont les données se complètent sur la minéralogie de la surface martienne.

La carte résultante suggère qu’il n’y a pas beaucoup de Mars qui n’a pas été altéré par l’eau à un moment donné de son histoire. La planète est peut-être un endroit assez sec en ce moment, mais les preuves suggèrent qu’elle n’a jamais été étrangère à l’humidité.

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Cela suggère également que la reconstruction antérieure de son histoire d’eau, selon laquelle l’eau a formé les argiles, puis les sels sont apparus lorsque les eaux se sont asséchées, pourrait être trop simpliste.

Certains des sels sur la nouvelle carte semblent être plus anciens que certaines des argiles, et dans certaines régions, les deux se mélangent d’une manière qui suggère qu’ils peuvent être contemporains.

Démêler les implications de ces résultats nécessitera une quantité importante d’analyses.

« L’évolution de beaucoup d’eau à pas d’eau n’est pas aussi claire que nous le pensions, l’eau ne s’est pas arrêtée du jour au lendemain. Nous voyons une grande diversité de paramètres géologiques, donc aucun processus ou chronologie simple ne peut expliquer l’évolution de la minéralogie de Mars », charretier explique.

« C’est le premier résultat de notre étude. Le second est que si vous excluez les processus de vie sur Terre, Mars présente une diversité de minéralogie dans des contextes géologiques, tout comme la Terre. »

Une autre question qui demeure est de savoir si l’eau était persistante ou épisodique. Était-il là pendant une longue période ou a-t-il disparu et réapparu périodiquement ?

Vous ne pouvez pas obtenir grand-chose à partir d’une simple carte indiquant où se trouvent les minéraux… mais, dans un autre article, une équipe dirigée par la planétologue Lucie Riu, alors en JAXA et maintenant à l’ESA, il a quantifié l’abondance des minéraux aqueux comme on le voit sur la carte mondiale.

« Si nous savons où et à quel pourcentage chaque minéral est présent, cela nous donne une meilleure idée de la façon dont ces minéraux auraient pu se former. » riu explique.

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Ensemble, les deux documents constituent un important travail de base qui doit être établi avant de répondre à ces questions.

Y, tal vez, identificar los lugares más interesantes para enviar futuras misiones, con o sin tripulación, en la búsqueda de comprender cómo Marte se convirtió en un mundo seco, lo que, a su vez, podría tener algunas respuestas sobre cómo la Tierra no il l’a fait.

Les deux articles ont été publiés dans icare. peut être trouvé ici Oui ici.