Une bousculade à un bénéfice de l’église du sud Nigeria samedi a fait 31 morts et sept blessés, un fait choquant dans un programme qui, selon les organisateurs, visait à « donner de l’espoir » à ceux qui en avaient besoin.

Selon Grace Iringe-Koko, une porte-parole de la police, la bousculade lors du programme organisé par l’église pentecôtiste Kings Assembly dans l’État de Rivers a impliqué de nombreuses personnes cherchant de l’aide.

De nombreuses victimes ont participé au programme annuel de prestations « Shop for Free » organisé par l’église. De tels événements sont courants au Nigeria, la plus grande économie d’Afrique, où plus de 80 millions de personnes vivent dans la pauvreté, selon les statistiques du gouvernement.

L’émission caritative de samedi devait commencer à 9 heures du matin, mais des dizaines de personnes se sont présentées à 5 heures du matin pour assurer leur place dans la file d’attente, a déclaré Iringe-Koko. D’une manière ou d’une autre, ils ont franchi la porte verrouillée, a-t-il dit, ajoutant que les sept blessés « répondaient au traitement ».

Des vidéos de la scène montraient des vêtements, des chaussures et d’autres articles destinés aux bénéficiaires. Plus tard, des dizaines d’habitants ont envahi la scène, pleurant les morts et offrant toute l’aide possible aux secouristes. Les médecins et les secouristes ont soigné les blessés alors qu’ils gisaient dans un champ ouvert.

Un témoin qui s’est seulement identifié comme Daniel a dit « il y avait tellement d’enfants » parmi les morts. Cinq des enfants décédés provenaient d’une mère célibataire, a-t-il déclaré à AP, ajoutant qu’une femme enceinte avait également perdu la vie.

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Certains membres de l’église ont été attaqués et blessés par des membres de la famille des victimes après la bousculade, selon le témoin Christopher Eze. L’église a refusé de commenter la situation.

L’événement Shop for Free a été annulé pendant que les autorités enquêtaient sur la façon dont la bousculade s’était produite.

Le Nigeria a connu des bousculades similaires dans le passé. Vingt-quatre personnes ont été tuées lors d’une réunion d’église bondée dans l’État du sud-est d’Anambra en 2013, tandis qu’au moins 16 personnes ont été tuées en 2014 lorsqu’une foule est devenue incontrôlable lors d’une sélection de postes gouvernementaux dans la capitale de la nation, Abuja.