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Le rover chinois « Zhurong » a atterri avec succès sur Mars samedi, ont rapporté les médias d’Etat, un triomphe pour les ambitions spatiales de plus en plus audacieuses de Pékin.

L’atterrisseur transportant Zhurong a terminé la descente perfide à travers l’atmosphère martienne en utilisant un parachute pour naviguer les « sept minutes de terreur » comme on l’appelle, visant une vaste plaine de lave du nord connue sous le nom d’Utopia Planitia.

La mission « a atterri avec succès dans la zone présélectionnée », a déclaré la chaîne de télévision publique CCTV, tandis que l’agence de presse officielle Xinhua citait l’Administration spatiale nationale chinoise (CNSA) confirmant l’atterrissage.

Cela fait de la Chine le premier pays à effectuer une opération en orbite, d’atterrissage et de déplacement lors de sa première mission sur Mars, un exploit inégalé par les deux seuls autres pays à atteindre la planète rouge, les États-Unis et la Russie.

Zhurong, du nom d’un mythique dieu du feu chinois, arrive quelques mois après la dernière sonde américaine sur Mars, Perseverance, alors que la démonstration de la puissance technologique entre les deux superpuissances se déroule au-delà des limites de la Terre.

À six roues, à énergie solaire et pesant environ 240 kilogrammes, le rover chinois est en quête de collecter et d’analyser des échantillons de roches à la surface de Mars.

Il devrait y rester environ trois mois.

Le lancement de la sonde chinoise Tianwen-1 Mars qui a transporté le rover en juillet dernier a marqué une étape importante dans le programme spatial chinois.

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Le vaisseau spatial est entré sur l’orbite de Mars en février et après des jours de silence, les médias d’État ont annoncé qu’il avait atteint le « ponton crucial » vendredi.

Le processus d’atterrissage compliqué a été appelé les «sept minutes de terreur» car il se produit plus rapidement que les signaux radio ne peuvent atteindre la Terre depuis Mars, ce qui signifie que les communications sont limitées.

Plusieurs tentatives américaines, russes et européennes pour faire atterrir des rovers sur Mars ont échoué dans le passé, la plus récente en 2016 avec l’atterrissage en collision du vaisseau spatial russe-européen Schiaparelli.

La dernière arrivée réussie est survenue en février, lorsque l’agence spatiale américaine NASA a débarqué son rover Perseverance, qui explore la planète depuis lors.

Le rover américain a lancé un petit hélicoptère robotique sur Mars, qui était le premier vol propulsé sur une autre planète.

Le pays a parcouru un long chemin dans sa carrière pour rattraper les États-Unis et la Russie, dont les astronautes et les cosmonautes ont des décennies d’expérience dans l’exploration spatiale.

La Chine a lancé avec succès le premier module de sa nouvelle station spatiale le mois dernier dans l’espoir de l’avoir habité d’ici 2022 et d’envoyer éventuellement des humains sur la Lune.

La semaine dernière, un segment de la fusée chinoise Long March 5B s’est désintégré au-dessus de l’océan Indien lors d’un atterrissage incontrôlé sur Terre.

Cela a suscité des critiques de la part des États-Unis et d’autres pays pour une violation de l’étiquette régissant le retour des débris spatiaux sur la terre, et les responsables ont déclaré que les débris avaient le potentiel de mettre en danger des vies et des biens.

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(AFP)