L’Univers est un endroit mystérieux. Nous ne savons pas pourquoi il existe, et il y a beaucoup de questions sans réponse quant au comment. Mais que se passerait-il s’il avait été créé, exprès, par une entité intelligente? Y a-t-il moyen de le savoir?

En 2005, une paire de physiciens a proposé que s’il y avait eu un Créateur, ils auraient pu encoder un message dans le rayonnement de fond de l’Univers, laissé par le moment où la lumière a été libérée pour la première fois pour circuler librement dans l’espace. Cette lumière s’appelle le fond de micro-ondes cosmique (CMB).

Maintenant, l’astrophysicien Michael Hippke de l’Observatoire de Sonneberg en Allemagne et Breakthrough Listen est parti à la recherche de ce message, traduisant les variations de température dans le CMB en un train binaire binaire.

Ce qu’il a récupéré semble totalement dénué de sens.

L’article d’Hippke décrivant ses méthodes et ses découvertes a été téléchargé sur le serveur de pré-impression arXiv, (et n’a donc pas encore fait l’objet d’un examen par les pairs); le travail comprend le flux binaire extrait afin que d’autres parties intéressées puissent l’étudier par elles-mêmes.

Le fond de micro-ondes cosmique est une relique incroyablement utile du début de l’Univers. Il remonte à environ 380000 ans après la Big Bang. Avant cela, l’Univers était complètement sombre et opaque, si chaud et dense que les atomes ne pouvaient pas se former; des protons et des électrons volaient sous forme de plasma ionisé.

Au fur et à mesure que l’Univers se refroidissait et se développait, ces protons et électrons pourraient se combiner pour former des atomes d’hydrogène neutres à ce que nous appelons l’époque de la recombinaison. L’espace est devenu clair et la lumière pouvait s’y déplacer librement pour la première fois.

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Cette première lumière est encore détectable aujourd’hui, quoique très faiblement, envahissant tout l’espace connu. C’est le CMB. L’Univers primitif n’étant pas uniforme, les variations de densité à l’époque de la recombinaison se manifestent aujourd’hui par de très légères fluctuations de la température du CMB.

En raison de cette ubiquité, les physiciens théoriciens Stephen Hsu de l’Université de l’Oregon et Anthony Zee de l’Université de Californie, Santa Barbara a fait valoir – tout à fait théoriquement – que le CMB ferait le panneau d’affichage parfait sur lequel laisser un message qui serait visible à toutes les civilisations technologiques de l’Univers.

“Notre travail ne soutient en aucune manière le mouvement Intelligent Design”, ils ont écrit dans leur article de 2006, “mais pose, et tente de répondre, à la question entièrement scientifique de ce que le médium et le message pourraient être SI il y avait réellement un message.”

Ils ont proposé qu’un message binaire puisse être codé dans les variations de température dans le CMB. C’est ce que Hippke a tenté de trouver – d’abord en répondant aux affirmations faites par Hsu et Zee, puis en utilisant les données pour essayer de trouver un message.

“[Hsu and Zee’s] les hypothèses étaient, premièrement, qu’un être supérieur créait l’Univers. Deuxièmement, que le Créateur voulait en fait nous informer que l’Univers a été créé intentionnellement, ” Hippke a écrit.

“Ensuite, la question est: comment enverraient-ils un message? Le CMB est le choix évident, car c’est le plus grand panneau d’affichage dans le ciel, et il est visible de toutes les civilisations technologiques. Hsu et Zee continuent de faire valoir qu’un message dans le CMB serait identique à tous les observateurs dans l’espace et le temps, et que le contenu de l’information peut être raisonnablement volumineux (des milliers de bits). “

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Il y a, selon Hippke, plusieurs problèmes avec ces affirmations. Le premier est que le CMB est toujours en train de refroidir. Cela a commencé à environ 3 000 Kelvin; maintenant, 13,4 milliards d’années plus tard, c’est 2,7 Kelvin. Au fur et à mesure que l’Univers vieillit, le CMB finira par devenir indétectable. Cela peut prendre encore 10 duodécillions d’années (1040), mais le CMB s’estompera.

Mettant cela de côté, physiciens retrouvés en 2006, en réponse à l’article de Hsu et Zee, qu’il est extrêmement improbable que le CMB apparaisse exactement le même dans le ciel à différents observateurs à différents endroits. De plus, affirme Hippke, nous ne pouvons pas voir le CMB entier à cause de l’émission au premier plan de la Voie lactée. Et nous n’avons qu’un seul ciel à mesurer, qui présente un incertitude statistique inhérente dans chaque observation cosmologique que nous faisons.

Sur la base de ces contraintes, Hippke estime que le contenu informationnel serait bien inférieur à celui proposé par Hsu et Zee – seulement 1 000 bits. Cela lui a donné un bon cadre pour la recherche proprement dite du message.

Le satellite Planck et la Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP) ont tous deux observé et enregistré les fluctuations de température dans le CMB. C’est à partir de ces ensembles de données que Hippke a extrait son flux binaire, comparant les résultats de chaque ensemble de données pour trouver les bits correspondants.

Les 500 premiers bits du message sont illustrés ci-dessous. Les valeurs en noir étaient identiques dans les jeux de données Planck et WMAP et sont considérées comme exactes avec une probabilité de 90%. Les valeurs en rouge diffèrent; Hippke a choisi les valeurs de Planck, et elles ne sont précises qu’avec une probabilité de 60%.

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(M. Hippke, arXiv, 2020)

Selon lui, changer les valeurs n’améliorait pas la situation. La recherche dans l’Encyclopédie en ligne des séquences d’entiers n’a donné aucun résultat convaincant, ni le déplacement des données pour approcher le futur infini.

“Je ne trouve aucun message significatif dans le flux binaire réel,” Hippke a écrit.

“Nous pouvons conclure qu’il n’y a pas de message évident sur le ciel du CMB. Pourtant, il reste difficile de savoir s’il y a (était) un créateur, si nous vivons dans une simulation, ou si le message est correctement imprimé dans la section précédente, mais nous échouons pour le comprendre. “

Que l’une de ces options soit ou non le cas, le CMB a beaucoup plus à nous dire, comme l’a magnifiquement noté une réponse de 2005 à Hsu et Zee.

“Le ciel CMB encode une mine d’informations sur la structure du cosmos et peut-être sur la nature de la physique aux plus hauts niveaux d’énergie”, a écrit les physiciens Douglas Scott et James Zibin de l’Université de la Colombie-Britannique.

“L’univers nous a laissé un message tout seul.”

L’article d’Hippke peut être lu en entier sur arXiv.