Ben O’Connor se tenait derrière le bus de son équipe, son visage montrant la poussière des quelques 40 milles qu’il a passés à courir et le frisson de ne pas pouvoir rattraper. Son attaché de presse passa un bras autour de ses épaules. Des caméras de télévision attendaient devant. Un micro à perche Netflix de 15 pieds flottait au-dessus de sa tête. Trente secondes, peut-être une minute passèrent. Bob Jungels, domestique fidèle jusqu’au bout, a lentement balancé ses jambes au-dessus d’un entraîneur stationnaire, regardant droit devant lui, les yeux flous.

Ben O’Connor n’allait probablement pas gagner ce Tour de France. Il l’a dit lui-même avant le début de la course. Mais l’Australien de 26 ans allait essayer, et un podium était une possibilité raisonnable. Il était quatrième l’an dernier. Au lieu de cela, il quitte l’étape pavée du Tour de France comme l’un des deux meilleurs hommes au classement général à perdre beaucoup de temps. Quatre minutes, en fait. Il faudra attendre deux semaines et demie exceptionnelles pour en revenir.

« Je suis un peu triste », a-t-il dit, bien qu’il n’ait pas eu à le faire. « Et un peu déçu. Juste un peu triste parce que je n’aurais pas pu faire grand-chose d’autre aujourd’hui. »

Peut-être que ça lui ferait moins mal si les quatre minutes avaient été de son fait. Mais pour la plupart, ils ne l’étaient pas. Une crevaison dans le deuxième secteur, sur 11 au total, l’a bien repoussé. Son équipe a rebondi et renvoyé Geoffrey Bouchard, Mikael Cherel et Benoit Cosnefroy directement sur lui. Les quatre chassaient et chassaient, et à mesure que ces domestiques hésitaient, d’autres se rabattaient sur leur chef.

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L’arrière d’une étape de Roubaix ne connaît pas le même coup que l’avant. Au fur et à mesure que le peloton se divise, chaque espace est infiltré par des véhicules, des hordes de vélos TV et de voitures d’équipe et des maréchaux comblant chaque espace. Ils survolent les coureurs sur de larges sections de trottoir, puis obstruent les sections pavées étroites comme des poils de chien dans un drain, forçant les coureurs à quitter les sommets plus lisses sur des lignes plus rugueuses et plus lentes, les forçant parfois à s’arrêter complètement.

« Trop de motos et de caméras de télévision partout », a déclaré O’Connor. « Une caméra de télévision passait devant vous et puis tout d’un coup il y a eu un énorme embouteillage. C’était donc un peu difficile pour nous de le chasser et nous ne pouvions jamais nous en approcher. »

L’écart est resté à une minute et demie pendant un certain temps. S’il y a eu une erreur tactique, c’est peut-être qu’elle n’a pas jeté les jambes assez fort sur le problème dès le début. J’ai eu Bouchard, Cherel, Cosnefroy, mais les deux pilotes les plus capables de combler un tel écart, Jungels et Oliver Naesen, ne sont revenus que plus tard.

« Peut-être qu’on aurait pu tous arrêter tout de suite ? dit O’Connor. « Peut-être? » Le point d’interrogation semblait authentique. Il n’était pas sûr que cela aurait fait une différence.

« Finalement Oli [Naesen] et Bob [Jungels] Ils étaient avec moi, jusqu’à la fin, les 40 derniers kilomètres n’étaient que ces deux-là », a déclaré O’Connor. « Je ne peux vraiment pas vous remercier assez. Nous sommes restés ensemble et avons essayé de faire le contre-la-montre par équipe. Mais encore une fois, nous avons perdu beaucoup de temps sur les pavés avec les voitures.

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L’équipe a écourté l’entretien. O’Connor, le visage encore couvert de poussière, a balancé une jambe par-dessus son vélo et a lentement repoussé les efforts de la journée. « Trop de vélos », dit tranquillement Jungels en se refroidissant à côté d’elle. Les deux cavaliers secouèrent la tête. « Nous avons essayé », a déclaré O’Connor.