OLorsque Corey Gallagher est retourné plus tôt ce mois-ci au centre de tri postal où il travaille et a mis un masque N95, il a été choqué lorsqu’un superviseur lui a demandé de le retirer et de le remplacer par un masque en tissu.

Le postier canadien, dont la femme est immunodéprimée et dont le fils n’est pas encore en âge de se faire vacciner, a refusé de changer de respirateur. « Je n’ai vraiment pas compris. Au début, j’ai pensé que c’était une sorte de blague », a-t-il déclaré au Winnipeg Free Press.

Mais la demande a été répétée le lendemain lorsqu’un autre superviseur supérieur lui a dit de porter un masque en tissu. Gallagher a de nouveau refusé et a finalement été renvoyé chez lui. Canada Post a initialement suggéré de porter un masque en tissu sur son respirateur, mais a déterminé plus tard que les exigences fédérales signifiaient que Gallagher ne pouvait porter que les masques standard. Il prend désormais des congés payés jusqu’à ce qu’il ait une idée plus précise du moment où il pourra reprendre le travail.

Le différend a soulevé des questions plus larges sur les masques offrant la meilleure protection, mais aussi sur les défis auxquels sont confrontés les agences de santé publique et les grandes entreprises alors qu’elles tentent d’établir des politiques universelles de port de masque.

Postes Canada, avec ses 64 000 employés, affirme que les masques en tissu qu’elle oblige les employés à porter sont conformes aux recommandations de l’agence de santé publique du pays.

« L’entreprise soutient pleinement ces directives et exige donc que tous les employés portent un couvre-visage fourni par Postes Canada, qui est soit un couvre-visage en tissu réutilisable, soit un masque médical jetable », a déclaré la société d’État dans un communiqué, ajoutant que si un employé refuse de porter un masque fourni par l’entreprise, on leur dit, comme Gallagher, de partir. « Postes Canada continuera de surveiller les meilleures pratiques et recommandations concernant les couvre-visages et mettra à jour nos exigences en conséquence. »

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Le Syndicat des travailleurs et travailleuses des postes du Canada est venu à la défense de Gallagher, appelant le service postal à donner aux employés des masques N95 ou, au minimum, à ne pas les punir pour avoir apporté les leurs.

« C’est un peu décevant que nous soyons si loin derrière les normes canadiennes », a déclaré Gallagher.

Les experts disent que la confusion est emblématique des défis auxquels sont confrontées les agences de santé publique du monde entier alors qu’elles tentent d’équilibrer une compréhension évolutive du coronavirus avec des messages clairs.

« Les choses vont si vite. Les agences de santé publique veulent vraiment utiliser la science pour faire des recommandations, mais ces recommandations doivent être appliquées à un nombre pratiquement infini de scénarios », a déclaré John Lynch, spécialiste des maladies infectieuses à l’Université de Washington à Seattle. «Ils réagissent à la science aussi vite qu’ils le peuvent. Mais cela n’est pas toujours communiqué de manière efficace et claire.

Il souligne l’évolution rapide des messages au cours des deux années de la pandémie, allant de la déconseille de porter des masques et de la concentration sur le lavage des mains dans les premiers jours à de fortes exigences en matière de masques alors que les scientifiques comprenaient mieux la propagation du virus dans les aérosols.

L’obscurité des directives de santé publique a produit d’autres scénarios apparemment contradictoires au Canada. En octobre, trois enseignants du conseil scolaire de York, en Ontario, ont été menacés de suspension après avoir porté des respirateurs N95 au lieu des masques chirurgicaux bleus approuvés par le conseil. Cependant, dans le conseil voisin de Peel, le personnel a reçu des masques N95 en janvier à son retour à l’école.

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Plus tôt cette semaine, les États-Unis ont annoncé leur intention de distribuer 400 millions de respirateurs N95 à partir de leur stock national, une approbation tacite de masques de qualité supérieure alors que les pays sont aux prises avec la variante hautement infectieuse d’Omicron.

Lynch considère le passage aux ventilateurs, auparavant uniquement requis dans les environnements à haut risque comme les hôpitaux, comme un effort utile pour « améliorer » le type de protection utilisé.

Mais il prévient qu’un certain nombre de variables, notamment l’ajustement, le type et la configuration, entrent en jeu pour déterminer le degré de protection offert par un masque, ce qui signifie qu’un N95 mal ajusté n’offrira pas plus de protection qu’un masque chirurgical bien ajusté.

« Si vous voulez utiliser votre propre respirateur, faites-le. Mais nous vous demandons simplement de vous assurer de le couvrir avec un autre masque chirurgical afin que nous ayons une base de référence couverte », a-t-il déclaré. « Il existe des moyens de normaliser les choses tout en permettant aux gens une certaine flexibilité. Nous devrions établir des sous-sols, nous ne devrions pas établir de plafonds. Les organisations doivent être capables de s’adapter aux choix des gens à l’avenir. »