je Je regardais Danger! Il n’y a pas si longtemps, lorsqu’une photo de Michael Caine a été révélée avec l’allusion: « Pour honorer son père, cette star ici a été anoblie sous son nom de naissance, faisant de lui Sir Maurice Micklewhite. » Le concurrent, qui semblait être dans la trentaine, a appelé et a répondu : « Qui est Mick Jagger ? »

« Wow, d’accord, » pensai-je. « Vous êtes relativement jeune et vous ne reconnaîtrez peut-être pas l’acteur anglais, qui a 89 ans. Compris. Je comprends que le spectacle est stressant et sur le moment, vous ne pouviez pas penser correctement. Mais vraiment, vous ne savez pas à quoi ressemble Mick Jagger ? Comment est-ce possible? »

Il pourrait être un réactionnaire et qualifier le candidat d’analphabète culturel. Quand j’avais 30 ans, je pouvais identifier des stars qui n’étaient pas de ma génération. Je savais à quoi ressemblait Frank Sinatra. Une explication plus agréable et durable est que des célébrités comme Jagger font partie d’une culture qui brille à un endroit et à un moment donnés et s’estompe comme un souvenir alors que nous nous asseyons et regardons les années passer.

Le gourou de l’information César Hidalgo trace ce fondu depuis près d’une décennie. Les cultures, dit-il, ont leurs propres mémoires, avec un mécanisme universel qui explique comment elles se décomposent. Elle comporte deux étapes : la mémoire communicative et la mémoire culturelle.

« Vous ne savez pas à quoi ressemble Mick Jagger ? Comment est-ce possible? »

Les stars du moment, comme Lionel Messi, Elon Musk et Taylor Swift, brillent dans la mémoire communicative de millions de personnes qui parlent d’elles et font la queue dans les médias pour les couvrir. En fin de compte, cependant, ils disparaîtront de la mémoire communicative (les nouvelles générations parleront de leurs propres stars préférées) dans la mémoire culturelle, où ils seront conservés dans des livres, des films et des enregistrements en ligne. Les mémoires culturelles durent beaucoup plus longtemps, bien sûr, mais elles se détériorent également, bien qu’à un rythme plus lent que celles qui définissaient autrefois la mémoire communicative. « Macarena » a été interprété par qui, encore ?

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Hidalgo, anciennement au Massachusetts Institute of Technology, est le directeur du Centre d’apprentissage collectif de l’Université de Toulouse en France. Les données à l’appui de leurs thèses sont stockées dans Panthéon, un ensemble de données qu’il a développé et qui a été mis en ligne en 2013. Classe les personnages historiques par popularité depuis 4000 av. C. au présent. Les classements sont essentiellement tirés des biographies de Wikipédia, notamment celles dans plus de 15 langues différentes, et des pages consultées de Wikipédia.

Pantheon est très amusant à jouer car il est plein de surprises. Prenez les trois personnages les plus populaires de tous les temps : Mahomet, Isaac Newton, Jésus. Le scientifique a-t-il un rang supérieur au sauveur chrétien ? « Comment est-ce possible, César ?

« Eh bien », dit-il en explorant les données, « Newton a une cote de popularité historique plus élevée », une métrique basée sur la popularité stable de sa biographie sur Wikipédia, en particulier dans toutes les langues. « La biographie de Newton est lue en 29 langues, tandis que celle de Jésus est en 20 langues. Je soupçonne que c’est parce que Newton serait encore enseigné dans le système éducatif de tous les pays du monde, au Vietnam, en Chine, où ils ne parleraient peut-être pas autant de Jésus. »

Pantheon n’a jamais fouillé dans la démographie de ses utilisateurs. Hidalgo a toujours voulu ces informations pour affiner davantage le fonctionnement de la mémoire culturelle. Qui, en fait, sont les personnes qui font monter et descendre les personnages historiques en popularité. Où vivent-ils? Quel âge ont-ils? Quels sont leurs niveaux d’études ? Ce type de données aiderait à expliquer pourquoi, par exemple, les chanteurs Demis Roussous et Adrian Celetano se classent plus haut au Panthéon que Jagger.

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« Nous voulons connaître ces types de données démographiques car, en fin de compte, il ne s’agit pas seulement de la survie des idées dans le temps, mais du mélange culturel des idées qui survivent dans un lieu », explique Hidalgo. « Il peut y avoir des préjugés pour que ces idées soient plus locales. Il peut y avoir des préjugés pour rendre ces idées plus globales. Les choses qui survivent à de longues périodes de temps sont-elles communes au monde ou sont-elles idiosyncrasiques à chaque endroit ? Sommes-nous divergents en termes de culture ou convergents en termes de culture ?

Nous adorons ce genre de questions. Nautile. Nous sommes donc heureux d’aider Hidalgo, qui a d’abord écrit sur en 2019, aidez à y répondre en présentant Trivia et Birthie, leurs nouveaux jeux de data mining. Je suppose que vous allez voir des noms qui vous sembleront obscurs, comme moi. Mais Hidalgo m’assure que tout comme ils peuvent être inconnus des uns, ils sont bien connus des autres. Chacun des noms que vous verrez a un classement Pantheon Historical Popular Index de 70 ou plus. En comparaison, le classement de Jésus est 97. Bonne chance.

Kevin Berger est le rédacteur en chef de Nautile.