La «peinture d’inauguration» officielle qui a été exposée lors d’une réception à l’intérieur du Capitole des États-Unis mercredi était chargée de symbolisme en couches. Le choix judicieux parlait d’une nouvelle administration avec une compréhension approfondie du pouvoir potentiel de l’art.

Apparemment choisi par Jill Biden, la première dame entrante, et le sénateur Roy Blunt (R-Mo.) Pour commémorer la cérémonie d’assermentation, il a été peint en 1859 par l’éminent artiste noir Robert S. Duncanson (1821-1872). La peinture Il fait partie de la collection du Smithsonian American Art Museum, juste en bas de la rue et au coin du Capitole.

Plus précisément, cela montre les États-Unis au bord de la catastrophe.

Une lumière dorée illumine un paysage arcadien soigneusement agencé en fin de journée. Des collines, des arbres et un lac étincelant sont disposés dans une grille diagonale subtilement dynamique, reflétant l’admiration du peintre pour le célèbre paysagiste français Claude Lorrain. Un ciel bleu vif recouvre et domine presque la paisible scène rurale ci-dessous.

À droite, un arc-en-ciel imposant descend vers une maison de campagne nichée dans un bosquet d’arbres. Les bovins, qui paissent avec l’abondance de la terre, rentrent chez eux avant le coucher du soleil. Ainsi est un petit couple, positionné sur le chemin juste à gauche du centre. Ils pointent vers leur destination, fascinés par l’arc scintillant de lumière colorée au-dessus.

La scène est peut-être belle et sereine, mais y a-t-il eu une tempête? En 1859, cela arrivait.

Né d’un père canadien écossais et d’une mère noire, Duncanson travaillait principalement à Cincinnati. Il s’était rendu en France pour étudier l’art au début de la décennie. À son retour aux États-Unis, son travail fusionne souvent le paysage pur avec des éléments narratifs associés à la peinture historique métaphorique.

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L’Ohio était un centre de ferveur abolitionniste. John Brown et ses fils, ainsi qu’une brigade qui comprenait sept autres habitants de l’Ohio, firent leur incursion dans le village de Harpers Ferry, alors en Virginie, en octobre 1859, un effort raté et sanglant pour déclencher une révolte d’esclaves.

L’arc-en-ciel de Duncanson précède la dévastation brutale de la guerre civile qui a éclaté l’année suivante. “Rainbow Landscape” est une image d’avertissement, peinte alors que les coutures de l’union américaine s’effilochaient. Mais il porte avec lui une lueur d’espoir indéniable: les arcs-en-ciel apparaissent généralement après le passage d’une tempête, pas avant.

La peinture est également susceptible d’être redevable à la spiritualité noire bien connue “Mary Don’t You Weep”, qui remonte à avant la guerre civile. Dans l’histoire biblique de Marie de Béthanie, racontant son appel à Jésus de ressusciter son frère Lazare d’entre les morts, la chanson comprend un célèbre refrain invoquant l’alliance de Dieu avec Noé après le déluge.

«Dieu a donné à Noé le signe de l’arc-en-ciel; plus d’eau, feu la prochaine fois. “

Au Capitole des États-Unis, la présence de la peinture de Duncanson parlait à la fois des tensions du présent et du passé. Il y a deux semaines, alors que les caméras de télévision tournaient et que les téléphones portables enregistraient la scène, les Américains ont vu des terroristes nationaux armés de droite briser des fenêtres et des portes, profaner des chambres du Congrès, piller des bureaux de dirigeants élus, voler des artefacts et des documents, agiter des drapeaux. confédérés, affichant des affiches nazies et tuant un policier – le tout incité par un président qui avait définitivement perdu sa réélection, mais qui a menti sans relâche que ses élections avaient été volées.

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Le président déchu a refusé de participer aux rituels essentiels d’un transfert pacifique du pouvoir, rituels républicains qui caractérisent la démocratie américaine.

Comme l’historien présidentiel de l’Université de New York, Timothy A. Naftali, l’a déclaré au Times: «Nous n’avons jamais eu de président qui cherche activement à faire obstacle à une transition. Et cela impliquait de provoquer une insurrection. “

La cérémonie sur les marches du Capitole a vu le nouveau président assermenté, Joseph R. Biden Jr., déploré la division dans un discours inaugural éloquent, alors que la nation a vu Kamala Harris, l’élection du vice-président, devenir la première femme, la première Afro-américaine et le premier sud-asiatique américain à prêter serment. À l’intérieur, «Landscape With Rainbow» de Duncanson attendait silencieusement une réception.