Sports Direct est en pourparlers avec les autorités fiscales de l’Union européenne qui pourraient conduire à des règlements liés à un accord controversé entre le fondateur du milliardaire Mike Ashley et son frère.

Des documents déposés auprès de la juridiction supérieure révèlent que Sports Direct, qui a depuis été renommé Frasers Group, a fait l’objet d’un examen minutieux en Irlande, en France et en Finlande, pour un accord impliquant le paiement de la TVA au Royaume-Uni sur toutes ses ventes à des clients à l’étranger pendant une période de sept ans. période.

Le plan impliquait la création d’une société distincte appelée Barlin Delivery, qui n’avait ni chauffeur ni camion et était dirigée par le frère informatique d’Ashley, John, pour livrer les commandes à l’étranger.

L’accord a déjà fait l’objet d’une révolte des investisseurs, après que les actionnaires se sont opposés au projet de Sports Direct de payer 11 millions de livres sterling à John Ashley pour ses services.

Mais des documents judiciaires suggèrent que cela a également suscité un examen minutieux de la part des autorités fiscales européennes, craignant que l’accord ne les ait conduits à ne pas payer la TVA.

Sports Direct a déclaré que bien que Barlin n’ait pas été créé pour réduire sa facture fiscale, il a suggéré qu’il avait conclu un accord avec certaines autorités fiscales étrangères et se disputait toujours avec d’autres. Il a refusé de donner plus de détails.

“Il serait inapproprié pour le groupe de commenter davantage l’avancement des négociations d’accord ou de fournir des détails sur les accords qui ont été conclus”, a déclaré la société dans un communiqué.

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«Comme nous l’avons souligné à plusieurs reprises, le groupe adopte une approche pleinement coopérative avec le HMRC et les États membres de l’UE pour s’assurer que la TVA est payée au bon endroit.

“Ce processus n’est pas encore terminé, les progrès ont été ralentis par la pandémie en cours, mais nous espérons et espérons qu’il sera bientôt achevé.”

Les détails de l’examen de Sports Direct par les autorités fiscales sont apparus après l’enquête. TaxWatch analysé des documents judiciaires faisant partie d’une enquête menée par l’organisme de surveillance comptable du Royaume-Uni, le Financial Reporting Council (FRC).

Le FRC enquête sur les raisons pour lesquelles l’ancien auditeur de Sports Direct, Grant Thornton, n’a pas révélé la relation avec Barlin. Vous avez demandé à la juridiction supérieure de contraindre Sports Direct à fournir les documents pertinents pour l’audit.

Les documents juridiques liés à l’application détaillent l’interprétation par Sports Direct des règles de «vente à distance», qui s’appliquent lorsque les clients commandent des produits à l’étranger.

Selon les règles, La TVA sur les achats transfrontaliers livrés “par ou pour le compte” d’un détaillant doit être payée à l’administration fiscale du pays où réside l’acheteur. En d’autres termes, si le détaillant organise le transport, la vente est considérée comme effectuée dans le pays de résidence de l’acheteur. Cependant, si l’acheteur organise le ramassage depuis le Royaume-Uni, la vente est réputée avoir été effectuée au Royaume-Uni.

De tels accords relèvent de l’article 33 de la directive principale TVA, qui pourrait être interprété de différentes manières et n’a été clarifié que cette année.

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Des documents judiciaires suggèrent que Sports Direct a créé une société de livraison distincte appelée Etail Services en 2010, qui, selon elle, serait considérée comme une entité distincte aux fins de la TVA.

Étant donné qu’Etail n’est pas considéré comme effectuant la livraison “pour ou au nom de” Sports Direct, mais plutôt au nom des acheteurs qui ont choisi d’utiliser Etail pour organiser la livraison des produits, Sports Direct paierait la taxe au Royaume-Uni. United .

HMRC était d’accord avec la structure, mais a suggéré à Sports Direct de confirmer avec les autorités fiscales étrangères qu’ils étaient d’accord avec cette interprétation de l’endroit où la TVA serait due.

Sports Direct a déclaré au Guardian qu’il n’était “pas jugé nécessaire” de le faire car HMRC ne s’était pas opposé au paiement des impôts au Royaume-Uni.

Après que les autorités fiscales françaises aient écrit à Sports Direct et que plusieurs autres pays aient commencé à enquêter sur des structures similaires, Sports Direct s’est inquiété de devoir faire face à une action en justice pour TVA impayée.

Dans un contexte d’inquiétude concernant les «montants importants de TVA impliqués», des documents judiciaires indiquent que la société a embauché Deloitte en 2014 pour trouver un moyen d’ajuster la structure.

Les documents semblent montrer que Deloitte a recommandé que Sports Direct ajoute une couche supplémentaire de séparation entre lui-même et la société qui livre ses produits, en proposant le plan dans une présentation portant le nom de code «Project Fawkes».

Cela a conduit au remplacement d’Etail par Barlin Delivery, constituée en 2015 et dirigée par le frère d’Ashley, John, à partir de ce qui semblait être une adresse résidentielle de la ville balnéaire de Cleethorpes, dans le Lincolnshire, en Angleterre.

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Sports Direct a déclaré avoir créé Barlin pour réduire la complexité administrative au fur et à mesure de son expansion dans l’UE et non comme un moyen de réduire la TVA. Il nie catégoriquement avoir été impliqué dans une quelconque forme d’évasion fiscale ou de plan de minimisation.

Il a déclaré que HMRC avait accepté le plan et que la société avait à tout moment essayé de se conformer à la législation fiscale européenne, qui, selon elle, était ouverte à l’interprétation à l’époque.

D’autres détaillants internationaux utilisaient des accords similaires, a-t-il déclaré.

Deloitte a refusé de commenter.