Une fusée Falcon 9 tire ses moteurs à Cap Canaveral dimanche en préparation du lancement avec 60 autres satellites Starlink. Crédit: Stephen Clark / Spaceflight Now

Soixante autres satellites Internet Starlink sont prêts à être mis en orbite dimanche soir au départ de Cap Canaveral pour le 100e vol d’un lanceur SpaceX Falcon 9 et le septième vol du booster réutilisable «leader de flotte» de SpaceX.

Le lancement de la fusée Falcon 9 est prévu dimanche à 21 h 56 min 21 s HNE (lundi 0 h 56 min 21 s GMT) à partir de la station 40 de la station aérienne de Cap Canaveral. La mission devrait décoller moins de 34 heures après le vol précédent de SpaceX, un Lancement du Falcon 9 depuis la Californie qui a mis en orbite un satellite océanographique conçu pour mesurer l’élévation du niveau de la mer.

Le lancement du Falcon 9 avec le satellite océanographique Sentinel-6 Michael Freilich samedi était la 22e mission de SpaceX en 2020, battant le record de l’entreprise pour le plus grand nombre de lancements effectués au cours d’une année civile. Le vol de dimanche prolongera le record.

Alors que le lancement du Falcon 9 de Californie a volé avec un booster de première étape frais d’usine, le lancement de SpaceX de Floride dimanche soir utilisera un booster qui a volé six fois auparavant. Le septième vol de la fusée établira un nouveau record pour le programme de réutilisation des fusées de SpaceX, battant une marque établie par le même booster lors de sa sixième mission en août.

La fusée devrait être lancée dimanche – connue sous le nom de B1049 – a fait ses débuts en septembre 2018 avec le lancement du satellite de communication géostationnaire Telstar 18 VANTAGE depuis Cap Canaveral. Il a été lancé à nouveau depuis la base aérienne de Vandenberg en Californie en janvier 2019 avec 10 satellites de relais voix et données Iridium.

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Le booster a volé à nouveau en mai 2019 avec le premier ensemble de 60 satellites Internet Starlink de SpaceX, suivi de trois autres missions Starlink les 6 janvier, 3 juin et 18 août.

«Ce lancement en fera le leader de la flotte», a tweeté SpaceX samedi à propos du booster.

Elon Musk, fondateur et PDG de SpaceX, a déclaré que la dernière version du booster Falcon 9 pourrait voler 10 fois sans aucune rénovation majeure, et peut-être 100 fois avec des révisions périodiques.

Selon le 45e escadron météorologique de l’US Space Force, il y a 60% de chances que le temps soit favorable à Cap Canaveral pour le lancement dimanche soir. Les principales préoccupations météorologiques concernent les cumulus et les conditions météorologiques perturbées associées aux averses de pluie éparses le long de la côte spatiale de la Floride.

SpaceX a testé les neuf moteurs Merlin 1D de la fusée samedi à 16 h HNE (21 h 00 GMT). Les moteurs se sont allumés pendant plusieurs secondes tandis que des pinces de maintien maintenaient la fusée fermement sur le plot 40, envoyant un faible grondement à travers le port spatial de Cap Canaveral.

L’équipe de lancement avait initialement prévu de tester le tir de la fusée tôt vendredi avant une éventuelle tentative de lancement samedi soir, mais SpaceX a interrompu le test dans les derniers instants avant l’allumage. Après avoir vidé le propulseur de la fusée, SpaceX a rempli le Falcon 9 lors d’un compte à rebours d’entraînement samedi après-midi, culminant avec le succès du tir d’essai à 16 heures.

SpaceX chargera à nouveau du kérosène et des propulseurs à oxygène liquide dans la fusée dimanche soir à partir de 21h21 HNE (0221 GMT). Le compte à rebours automatisé passera par le chargement du propulseur, les vérifications finales du système de guidage et la pressurisation avant d’émettre la commande d’allumer les neuf moteurs Merlin 1D à T-moins 3 secondes.

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Des dispositifs de retenue s’ouvriront pour permettre à la fusée Falcon 9 de 70 mètres de haut de s’éloigner du pad 40 avec 1,7 million de livres de poussée de ses moteurs principaux Merlin.

En se dirigeant vers le nord-est de Cap Canaveral, le premier accélérateur de la fusée séparera environ deux minutes et demie de la mission, ciblant un atterrissage sur le drone de SpaceX «Bien sûr, je t’aime toujours» à environ 650 kilomètres au nord-est de le site de lancement.

Le propulseur doit atterrir sur la plate-forme flottante à T + plus 8 minutes 44 secondes, quelques instants avant l’arrêt du moteur de l’étage supérieur du Falcon 9. L’étage supérieur déploiera les 60 satellites Starlink à écran plat à T + plus 14 minutes et 44 secondes, selon un calendrier de mission publié par SpaceX.

La fusée visera à placer les satellites sur une orbite elliptique comprise entre 132 miles (213 kilomètres) et 227 miles (366 kilomètres), avec une inclinaison de 53 degrés par rapport à l’équateur.

Les satellites d’un quart de tonne, construits par SpaceX à Redmond, Washington, devraient déployer des panneaux solaires générateurs d’énergie et amorcer leurs propulseurs à ions krypton pour commencer à élever leurs orbites à une altitude opérationnelle de 341 miles (550 kilomètres), où ils se joindront. plus de 800 autres stations relais Starlink pour diffuser des signaux Internet à large bande dans la plupart des régions du monde.

Avec le lancement dimanche, SpaceX aura déployé 955 satellites Starlink en orbite depuis mai 2019.

SpaceX prévoit d’exploiter un bloc initial d’environ 1500 satellites Starlink sur des orbites à 341 miles au-dessus de la Terre. La société, fondée par le milliardaire Elon Musk, a obtenu l’approbation réglementaire de la Federal Communications Commission pour éventuellement mettre en service une flotte de 12000 petites stations haut débit Starlink fonctionnant sur les fréquences en bande Ku, en bande Ka et en bande V.

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Il existe également des plans préliminaires pour une flotte encore plus grande de 30 000 satellites Starlink supplémentaires, mais un réseau de cette taille n’a pas été autorisé par la FCC.

SpaceX indique que le réseau Starlink – conçu pour un service Internet à faible latence – est entré dans une phase de test bêta dans plusieurs États américains et au Canada.

«Le mois dernier, SpaceX a lancé son programme de test« Better Than Nothing Beta »», a déclaré la société dans un message sur son site Web. «Des invitations au service ont été envoyées à une partie de ceux qui ont demandé des mises à jour de disponibilité sur Starlink.com et qui vivent dans des zones réparables. Il y a quelques semaines, le Canada a accordé l’approbation réglementaire à Starlink et la semaine dernière, SpaceX a déployé le service dans certaines régions du sud du Canada.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.