TORONTO (AP) – Karl Hale est directeur du tournoi à l’Omnium Banque Nationale depuis 2006 et n’a jamais rien vu de tel dans les 24 heures depuis que Serena Williams a annoncé qu’elle mettait fin à sa carrière de tennis professionnelle.

« Nous l’avons entendu hier matin et cela a immédiatement augmenté les ventes de billets », a déclaré Hale. « Dans la salle des joueurs, vous avez entendu la conversation. C’est la première fois que je vois autant de joueurs regarder un entraînement. Elle s’entraînait à 9 heures du matin et tout le monde la regardait dehors.

Williams, qui disputera un match de deuxième ronde contre la Suissesse Belinda Bencic mercredi soir, pourrait jouer devant des amateurs de tennis canadiens pour la dernière fois à ce tournoi.

« Mais j’espère que non », a déclaré Hale, qui connaît Serena et sa sœur Venus depuis plus de 20 ans depuis qu’elles ont commencé à venir à Toronto.

La tournée d’adieu de Williams est en cours, lancée par un Couverture de Vogue pour le numéro de septembre publié en ligne mardi et intitulé « Serena’s Farewell ». Williams a écrit qu’elle prévoyait de se retirer du tennis quelque temps après avoir joué au moins à l’US Open, qui commence le 29 août.

« Je m’éloigne du tennis pour me tourner vers d’autres choses qui sont importantes pour moi », notamment en travaillant avec sa société de capital-risque et en agrandissant sa famille, a-t-il déclaré.

« Je vais profiter de ces prochaines semaines » Williams a écrit sur Instagram.

L’Omnium Banque Nationale est la seule étape canadienne des circuits WTA et ATP chaque mois d’août, répartissant les épreuves masculines et féminines entre Toronto et Montréal et alternant les villes chaque année. Soudain, le match de Williams du mercredi soir à Toronto est devenu le billet le plus en vogue dans le sport.

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Hale a déclaré qu’après l’annonce du retrait, le tournoi a vendu plus de billets pour le match Williams-Bencic que pour n’importe lequel de ses matchs masculins, notamment pour un tournoi qui a commencé en 1881, le rendant presque aussi vieux que le Canada. . (Le Canada a été fondé en 1867 et le tournoi féminin a débuté en 1892.)

Le match des huitièmes de finale est également devenu un tirage au sort plus important que l’ensemble du tournoi féminin de 2017, a-t-elle déclaré.

Wayne Gretzky, le plus grand joueur de hockey de tous les temps, a immédiatement tendu la main et envoyé une vidéo souhaitant bonne chance au plus grand joueur de tennis. Une autre vidéo du premier ministre Justin Trudeau devrait arriver, qui seront toutes deux présentées dans une célébration d’avant-match de Williams, de sa carrière et de son séjour au Canada.

Hale a été enterré dans les demandes d’interview pour Williams – la réponse a été « non » – et les demandes de billets d’athlètes, de musiciens et d’acteurs en train de tourner des films dans la ville – la réponse a été « oui » – dans une certaine mesure.

« Nous n’avons plus de place », a déclaré Hale.

« Ce sera une soirée très émouvante pour elle », a-t-il déclaré. « Elle ne sait pas comment gérer ça, mais elle va vraiment le frapper juste avant le match. »

Il a dit que le plan était que Williams ne regarde pas les messages vidéo mais n’entre sur le terrain qu’après une ovation debout, car il ne veut pas la distraire du match.

Le stade au nord du centre-ville rassemblera 10 000 fans, et le tournoi met en place pour la première fois une zone d’observation extérieure pour 5 000 autres personnes.

« Elle ne m’a pas dit que l’article de Vogue allait arriver, mais elle a dit que la retraite était imminente », a-t-il déclaré. « Tous les signes indiquaient définitivement un retrait de l’US Open. Elle est vraiment prête à passer au prochain chapitre de sa nouvelle vie. Elle est excitée, elle n’est pas triste, mais elle va être très, très excitée ce soir. Je ne pense pas qu’il l’ait encore frappée. »

Lors de sa victoire en deux sets contre Nuria Parrizas-Díaz d’Espagne lundi, une grande partie de la foule s’est levée et s’est inclinée devant Williams.

Après le match, Williams a télégraphié l’article de Vogue qui était à quelques heures de sa publication, disant qu’il « se rapprochait de la lumière » et de la « liberté ».

Il s’amuse clairement. Pendant le week-end avant le début du tournoi, elle et son mari, Alexis Ohanian, et leur fille, Olympia, est allé au moyen-âge, le spectacle de théâtre ringard avec des couronnes et des épées. Puis lundi, il a gagné, pour la première fois depuis plus d’un an. « J’ai oublié ce que ça faisait », a-t-il dit.

C’était la première fois qu’Olympia ne participait pas à un match complet, et elle a donné à sa mère un high-five, un mouvement incontournable à 4 ans, après sa victoire. « J’étais super excité », a déclaré Williams. « C’était bien pour elle d’avoir ce souvenir. Elle ne l’a jamais eu parce que je l’ai toujours tenue à l’écart. »

Andreescu, qui a ensuite battu Williams lors de la finale de l’US Open 2019, a rappelé son lien émotionnel d’après-match avec Williams après sa victoire en deux sets sur la Russe Daria Kasatkina mardi soir.

« A Toronto, nous avons eu une belle conversation, et à l’US Open, il m’a dit de très belles choses dans le vestiaire », a déclaré Andreescu. Elle a ajouté qu’elle se sentait « reconnaissante d’avoir eu la chance de la jouer et de me connecter avec elle d’une manière ou d’une autre. Peut-être que j’en aurai un de plus. »

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Alors que Williams termine sa carrière, une mentalité de pénurie s’installe. Seule une poignée de billets pour le match de mercredi ont été répertoriés avec des revendeurs, ce qui suggère que ce qui pourrait être le dernier match canadien de Williams n’est à vendre à aucun prix.

Les coéquipiers de Williams en tournée craignent également de rater le match. Coco Gauff, Emma Raducanu et les Canadiennes Leylah Fernandez, Rebecca Marino et Carol Zhao n’ont jamais joué Williams et ont déclaré avec nostalgie qu’elles espéraient partager le terrain avec elle avant qu’il ne soit trop tard.

Williams a remporté ce tournoi à trois reprises, toutes à Toronto.

« C’était comme, d’accord, je veux jouer quelques matchs de plus », a-t-il déclaré lundi. « Et j’adore jouer ici. Ce n’est un secret pour personne que j’ai passé un moment fabuleux sur le terrain et probablement encore mieux en dehors du terrain ici à Toronto. »

En fonction de ses performances face à Bencic, classé 12e, les projecteurs et la foule suivront Williams d’ici à Cincinnati et à New York, où il a remporté son premier titre du Grand Chelem en 1999 à l’âge de 17 ans. ancien.

Marino a déclaré qu’il était approprié pour Williams de jouer au moins une fois de plus à l’US Open et que ce serait un adieu parfait au sport. « C’est, je pense, l’endroit pour le faire », a-t-il déclaré.