Shingo Kunieda menait 5-2 dans le premier set et pendant quelques instants, il a semblé que le bon tennis en fauteuil roulant était destiné à un deuxième chagrin paralympique consécutif.

Puis, comme si quelqu’un avait actionné un interrupteur, Kunieda s’est soudainement allumé. Il a terminé les échanges avec un coup droit poignardé et a étendu les autres en se transformant en balles qui auraient pu rebondir devant un joueur mineur.

L’as japonais est revenu de trois matchs de retard pour remporter le premier set et a mené le deuxième pour se qualifier pour les demi-finales des Jeux paralympiques de Tokyo avec une victoire de 7-6 (9-7), 6-3 sur le Français Stéphane Houdet. Parc de tennis Ariake le mercredi.

« Je suis très confiant dans le match d’aujourd’hui et je veux me battre jusqu’au bout en jouant à ma façon sans regrets », a-t-il déclaré.

Kunieda a peut-être perdu dans le premier set, mais le 24 fois champion du Grand Chelem en simple et double médaillé d’or en simple paralympique n’a jamais été compté.

« J’ai beaucoup d’expérience », a déclaré Kunieda. « Je sais quoi faire et j’ai essayé de le faire. C’était la clé. »

Houdet a brisé le service de Kunieda pour commencer le match et a utilisé des coups droits bien réussis, un as et quelques erreurs de son ancien partenaire de double pour prendre le contrôle avec une avance de 5-2.

Il n’a jamais atteint le point de consigne.

« C’était vraiment bien dès le début », a déclaré Kunieda. J’étais mené 2-5, mais j’ai pu trouver ce que j’avais à faire et (trouver) un moyen de gagner. »

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Kunieda a remporté les quatre matchs suivants avant que Houdet ne puisse se rallier et forcer un bris d’égalité, que Kunieda a également remporté. Kunieda a pris les devants 3-0 au deuxième set et a conservé la victoire.

Le match s’est déroulé dans des conditions très différentes de celles auxquelles les joueurs ont été confrontés lors de ces Jeux. Au lieu de températures caniculaires, ils ont joué par une journée fraîche et nuageuse avec une légère brise soufflant partout et même quelques gouttes de pluie.

« Le vent ne m’a pas dérangé », a déclaré Kunieda. « C’était aussi facile de jouer à cette température. »

Kunieda est tombé à ce stade lors des Jeux paralympiques de Rio en 2016. Le grand Japonais avait subi une opération au coude droit début avril de la même année et le dérangeait toujours au Brésil.

Plutôt que de célébrer une troisième médaille d’or consécutive, comme beaucoup s’y attendaient, Kunieda a été taquiné par le Belge Joachim Gerard en quart de finale.

Il a veillé à ce que cela ne se reproduise pas lors de ces Jeux.

« C’était une blessure difficile pour moi », a déclaré Kunieda. « Mais j’ai pu comprendre quoi faire avec les blessures. Maintenant, mon corps est parfait, alors allons-y. »

Kunieda affrontera le Britannique Gordon Reid en demi-finale. Reid a gagné 7-5, 3-6, 6-1 contre l’Argentin Gustavo Fernández.

Reid est la tête de série n ° 5 et savoure son rôle d’outsider après avoir éliminé la quatrième tête de série Fernandez.

« Demain, je jouerai le numéro 1 mondial, le gars qui est probablement le favori (et) joue à domicile », a déclaré Reid. « Donc, je suis toujours l’opprimé et j’adore ça. »

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Reid, un résident de Glasgow, était d’accord avec les conditions de mercredi.

« Il aurait pu aussi s’entraîner à l’étranger en Ecosse et ça aurait été les mêmes conditions qu’ici », a-t-il déclaré. « J’ai dit que c’était ironique, nous avons fait tout l’entraînement thermique pour nous préparer et je pense que j’ai joué un match dans la chaleur. Les autres ont été à l’intérieur ou quand il fait plus froid.

« C’est comme ça. Je suis probablement encore un peu plus en forme (à cause) de l’entraînement supplémentaire que j’ai suivi.

« Je suis heureux de jouer. Je jouerais dans la neige si cela signifiait que je pouvais jouer. »

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