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Hanoï (AFP) – Les SEA Games s’ouvrent jeudi dans la capitale vietnamienne Hanoï après un retard de six mois dû au COVID-19, avec la fierté de l’Asie du Sud-Est en jeu dans tout, du football à la musculation en passant par l’esport.

Plus de 5 000 athlètes, dont des champions olympiques, se disputent plus de 500 médailles d’or lors de l’événement, qui a lieu tous les deux ans, dans des stades qui devraient être pleins à craquer.

Les Jeux de 11 nations incluent des sports olympiques traditionnels comme l’athlétisme, la natation et la boxe, mais aussi des sports régionaux comme le sepak takraw, un jeu flashy de style volley-ball dans lequel les équipes frappent un ballon en rotin.

Le numéro un mondial thaïlandais de taekwondo Panipak Wongpattanakit et l’haltérophile philippin Hidilyn Diaz, qui ont tous deux remporté l’or aux Jeux olympiques de Tokyo l’année dernière, figurent parmi les meilleurs athlètes exposés.

Le nageur singapourien Joseph Schooling, qui a remporté la première médaille d’or olympique historique de la cité-État en 2016, jongle avec le service militaire national à la maison avec participation et espère retrouver son ancienne forme éblouissante.

Les pays hôtes incluent souvent des sports dans lesquels ils performent bien, ce qui les aide à remporter de nombreuses médailles d’or, mais suscite des critiques selon lesquelles cela nuit à la compétition.

Cependant, avec 40 sports dans cette édition, contre 56 à Manille en 2019, le Vietnam insiste sur le fait qu’il est à la recherche d’un « Fair Games » avec peu de place pour les sports locaux.

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« Les hôtes devront se battre aussi dur que les autres équipes pour remporter des médailles d’or contre des puissances, en particulier la Thaïlande, la Malaisie et l’Indonésie », a déclaré Tran Duc Phan, chef adjoint du comité d’organisation des Jeux, à la chaîne d’État Vietnam News.

Les SEA Games débuteront officiellement jeudi à Hanoï Nhac NGUYEN AFP

Cependant, les organisateurs ont tout de même ajouté une touche locale.

Cette 31e édition du spectaculaire régional sera la première à présenter le xiangqi, également connu sous le nom d’échecs chinois, très populaire dans le pays hôte.

Ces Jeux verront également le retour du vovinam, un art martial vietnamien.

Les événements retenus à partir de 2019 incluent les sports électroniques, les sports de danse, une forme compétitive de danse de salon et l’ancien art de combat ouzbek kurash.

La Malaisie remporte sa première médaille d’or

La cérémonie d’ouverture a lieu jeudi, mais certaines compétitions ont déjà commencé, la Malaisie remportant la première médaille d’or lorsque la sauteuse Nur Dhabitah Sabri a triomphé au tremplin féminin d’un mètre.

Ces Jeux étaient initialement prévus pour novembre mais ont été retardés en raison de la pandémie de coronavirus.

Avec des infections en forte baisse par rapport à un pic de plus de 200 000 par jour en mars, les spectateurs sur les sites (ils n’ont même pas à passer un test de covid-19) contrasteront avec les Jeux olympiques de Tokyo de l’année dernière, dans leur principalement fan- libre.

Pas plus tard que la semaine dernière, les Jeux asiatiques de 2022 ont été reportés en raison du virus. Le chef-d’œuvre multisports de taille olympique était prévu pour septembre dans la ville chinoise de Hangzhou.

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Les SEA Games sont centrés autour de Hanoi et l’action se déroule également dans 11 provinces du nord voisines.

C’est la deuxième fois que le Vietnam accueille les Jeux (l’édition 2003 a été organisée par Hanoï et Hô Chi Minh-Ville) et quelque 2 000 banderoles ont été placées autour de Hanoï pour la cérémonie d’ouverture de jeudi au stade My Dinh.

Selon les médias locaux, des milliers de personnes ont fait la queue pendant la nuit pour acheter des billets pour les matchs de football de l’équipe du Vietnam.

Certains habitants voient les Jeux comme un signe que la vie revient à la normale.

« Nous avons traversé une énorme pandémie de Covid », a déclaré Nguyen Bich Ngoc, un habitant de Hanoï âgé de 25 ans.

« Notre gouvernement a fait beaucoup d’efforts pour organiser ces SEA Games pour notre pays et l’Asie du Sud-Est. »