La Russie a envoyé mardi l’un des six aimants géants nécessaires au programme français de fusion nucléaire ITER, l’un des derniers projets scientifiques internationaux auxquels Moscou participe malgré le conflit ukrainien.

Le navire transportant l’aimant de fabrication russe, ou « bobine de champ poloïdal », a quitté Saint-Pétersbourg mardi sous un ciel gris.

A bord, l’énorme bobine de 9 mètres de large, pesant 200 tonnes, avait été bien emballée pour résister à un voyage de deux semaines vers Marseille dans le sud de la France.

L’aimant en forme d’anneau construit sous la supervision de l’agence atomique russe Rosatom formera le sommet du plus grand « tokamak » du monde.

Le tokamak est un appareil à fusion magnétique construit en France selon le même principe qui alimente notre soleil et nos étoiles.

La pièce russe devait partir en mai, mais les sanctions interdisant aux navires russes d’accoster en Europe ont retardé le départ.

Pourtant, « la situation actuelle ne change rien au fait que nous remplirons nos obligations », a déclaré le représentant de Rosatom pour les projets internationaux, Viacheslav Perchukov.

Les tensions géopolitiques « n’ont pratiquement pas affecté la réalisation de ce projet », a déclaré Perchukov.

« Sans (la bobine russe), le tokamak ne fonctionnera pas », a déclaré à l’AFP Leonid Khimchenko, scientifique en chef du centre ITER.

Il a salué une réalisation « unique », plus de huit ans dans la fabrication.

Dans le sud de la France, 35 nations collaborent pour construire le plus grand dispositif de fusion nucléaire au monde.

« C’est un projet tellement intéressant qu’en fait, nous sommes tous une seule famille… il n’y a pas de compétition entre nous, rien », a déclaré Khimchenko.

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Le projet a été lancé après un sommet en 1985 entre le président américain Ronald Reagan et le dirigeant russe Mikhaïl Gorbatchev.

Andrey Mednikov, le scientifique en charge de la production de la bobine de champ poloïdal, a salué la poursuite de la coopération internationale.

« Si cette coopération devait s’arrêter », a déclaré Mednikov, « tout le monde serait perdant : la Russie et la communauté internationale ».