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Riyad (AFP) – Un affrontement entre deux des meilleurs joueurs de football du monde a offert un spectacle divertissant à Riyad, mais l’Arabie saoudite ne s’arrêtera pas là dans sa volonté de redorer son blason par le sport.

Un feu d’artifice assourdissant a clôturé la rencontre de jeudi entre l’équipe du Paris Saint-Germain de Lionel Messi et une équipe dirigée par le nouveau venu saoudien de la Pro League Cristiano Ronaldo, remporté 5-4 par les visiteurs.

Le match amical avait tous les attributs d’un match majeur, avec VAR, lance-flammes, ticker et une cérémonie de remise des médailles devant plus de 60 000 fans au vénérable stade King Fahd.

Mais le royaume du désert promet déjà plus avec une Coupe du monde et des Jeux olympiques d’été, peut-être même des Jeux olympiques d’hiver, déjà en vue, ainsi qu’une foule d’autres événements majeurs.

« C’est un super jeu mais… ce n’est rien (par rapport à) ce qui va se passer avec Vision 2030 », a déclaré Turki Al Sheikh, chef de la General Entertainment Authority, faisant référence au plan de développement ambitieux de l’Arabie saoudite.

À peine cinq ans après avoir autorisé ses premiers touristes non musulmans et permis aux femmes de conduire, l’Arabie saoudite tente d’ouvrir au monde sa société longtemps cloîtrée et conservatrice.

Le plus grand exportateur de pétrole au monde a versé des centaines de millions dans des accords sportifs, notamment la capture de Ronaldo, la F1 à Djeddah et la tournée lucrative de LIV Golf, ce qui a suscité de fréquentes affirmations selon lesquelles il « blanchirait » son bilan en matière de droits de l’homme.

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Dans les années à venir, les Saoudiens, qui ont vu leurs voisins du Qatar accueillir la Coupe du monde en novembre et décembre, organiseront les Coupes d’Asie masculine et féminine, les Jeux asiatiques aux dimensions olympiques et même les Jeux asiatiques d’hiver sur neige artificielle. .

Tout cela fait partie des grands plans du prince héritier Mohammed bin Salman, dirigeant de facto, visant à moderniser l’économie saoudienne et à éliminer sa dépendance au pétrole avant que le monde ne passe à d’autres carburants.

« Mon chef va surprendre les Saoudiens avec bien d’autres choses », a déclaré à l’AFP Al Sheikh, faisant référence au prince héritier.

« Nous sommes prêts à répondre à vos demandes à tout moment. Mais ce qui s’en vient est bien plus important. »

‘Juste le commencement’

L’Arabie saoudite discute d’une candidature conjointe à la Coupe du monde 2030 avec l’Égypte et la Grèce, tandis que son ministre des Sports a déclaré l’an dernier à l’AFP que l’accueil des JO était le « but ultime ».

Le PSG a reçu un trophée pour sa victoire en amical © Giuseppe CACACE / AFP

Sa plus grande réussite à ce jour a été la signature de Ronaldo par Al Nassr pour plus de 200 millions d’euros, plus un contrat séparé de 200 millions d’euros pour faire avancer la candidature à la Coupe du monde, selon une source proche du club.

Le transfert choc du Portugais de 37 ans a suscité des spéculations selon lesquelles Messi, qui joue pour le PSG du Qatar mais est un ambassadeur du tourisme saoudien rémunéré, pourrait le rejoindre en Pro League.

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« Le transfert de Ronaldo n’est que le début », a déclaré Danyel Reiche, professeur associé invité à l’Université de Georgetown au Qatar.

« Peu importe si Messi ira en Arabie saoudite, nous verrons plus de superstars déménager en Arabie saoudite. »

Reiche a déclaré que « l’attention mondiale » s’intensifierait désormais sur des questions en Arabie saoudite telles que les droits des femmes, les LGBTQ et les travailleurs migrants, comme cela s’est produit avec le Qatar pendant la Coupe du monde.

Mais il a insisté sur le fait que pour les monarchies du Golfe, le sport de haut niveau n’est pas seulement une tentative de passer sous silence les questions de droits de l’homme.

« En Arabie saoudite, cela fait partie d’une approche plus large d’ouverture de la société plutôt que de détourner l’attention des violations des droits de l’homme », a déclaré Reiche.

« Ils reconnaissent qu’ils ne peuvent pas compter sur le pouvoir militaire et politique, ils doivent avoir un pouvoir doux », a-t-il ajouté, affirmant que le match de jeudi avait envoyé un « message très fort ».

« C’est quelque chose qui se remarque partout dans le monde. Avoir un jeu comme celui-ci, c’est aussi ‘regardez comment nous changeons’. »