La semaine dernière, je suis allé rendre visite à l’artiste Albert Oehlen dans son studio à Pasadena, en Californie.

Oehlen, qui a la soixantaine, a travaillé sans relâche sur un nouveau dessin dans le sous-sol délabré et surpeuplé. Il ne lui a fallu que quelques minutes pour terminer l’ensemble du travail, ce qu’il a fait avec une bande-son de musique électronique qu’il avait lui-même créée.

Mais Oehlen est un reclus et se trouvait dans sa Suisse natale quand je l’ai vu réaliser ses œuvres. Je n’étais pas non plus en Californie. Il était au Royaume-Uni, regardant son dernier oeuvre de réalité virtuelle avant son lancement à Art Basel cette semaine.

Bienvenue dans le nouveau monde sauvage de l’art VR.

un artiste animé

Le dernier travail d’Oehlen, « Basement Drawing », est à bien des égards l’un de ses plus personnels et des moins personnels à la fois.

Pendant deux minutes, le spectateur est placé au milieu d’un studio en sous-sol qui rappelle une scène de jeu vidéo d’horreur. Ensuite, un avatar photoréaliste d’Oehlen s’assoit à votre bureau et crée sa dernière œuvre d’art devant vous.

Bien que chaque détail de l’avatar d’Oehlen, de ses mouvements et de la pièce ait été minutieusement recréé pour paraître aussi réaliste que possible, l’effet de réalisme est brisé par les problèmes scénarisés de la pièce.

Oehlen vacille et vacille au rythme du paysage sonore électrique oppressant. Les lumières alternent entre des ombres discordantes et, à un moment donné, un bras sort d’un des tableaux accrochés au mur.

Pendant ce temps, vous pouvez vous rapprocher de l’homme lui-même et observer ses mouvements qui ont été capturés pour imiter sa forme physique réelle. C’est une expérience étrange.

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Oehlen est un artiste introverti et se retire des projecteurs. Créer cette pièce était sa façon de créer une intimité avec son public, sans avoir à le rencontrer.

Le projet est une idée originale d’Oehlen et Hans Ulrich Obrist de la Serpentine Gallery.

« Albert a toujours été intéressé par l’utilisation de différents types de technologie dans sa pratique », explique Samantha King, responsable du programme chez VIVE Arts, qui a aidé à créer l’œuvre.

« C’est juste un processus évolutif continu d’élargissement de la boîte à outils de l’artiste », poursuit-il.

« La réalité virtuelle permet aux artistes d’expérimenter et d’explorer comment elle peut contribuer à élargir leur pratique. »

Trouver une réalité plus vraie en VR

John MacInnes, un conteur et producteur de réalité virtuelle qui a travaillé sur tout, des jeux vidéo Call of Duty à la création d’œuvres en temps réel pour le département américain de la Défense, a également été impliqué dans le projet.

« Albert savait ce qu’il voulait », dit MacInnes. « Il était très intéressé à se représenter dans l’acte de peindre. »

MacInnes a travaillé avec son studio pour capturer le mouvement d’Oehlen, puis lui a demandé où il voulait être placé, imaginant n’importe où du fond de l’océan à la surface de la lune. Oehlen a choisi le sous-sol humide de Pasadena.

« C’était ce sous-sol sombre, vraiment exigu, encombré, claustrophobe. J’ai pensé que c’était génial car cela subvertit vos attentes quant à ce que l’artiste devrait faire et où il devrait le faire », déclare MacInnes.

La dure réalité de l’endroit aide à vendre l’effet, explique MacInnes, avec un cadre plus fantastique qui empêche les téléspectateurs de se connecter aussi facilement.

« Je pense que ce qui était intéressant, c’était l’intérêt d’Albert à déconstruire son artificialité », déclare MacInnes.

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« En réalité virtuelle, le sens de la réalité n’est littéralement qu’un pixel de profondeur. Vous avez ce sentiment très réel de présence dans la réalité, et pourtant c’est si éphémère et minuscule. Vous pouviez entrer dans le corps d’Albert si vous le vouliez », dit-il. « Cela m’a toujours fasciné en tant que praticien. »

Alors que certains VR tentent d’immerger complètement le spectateur, le but de l’œuvre était d’attirer l’attention sur le caractère artificiel du médium.

Vivre une œuvre d’art sans remettre en question la réalité et les fissures du monde, c’est trop bien se comporter, suggère MacInnes. « En tant que consommateurs d’art, il existe une manière très prescrite d’interagir avec l’art. C’est la corde de velours devant la Joconde », dit-il.

« Eh bien, la semaine dernière, quelqu’un lui a jeté un morceau de gâteau. Pour un moment qui a brisé l’illusion », ajoute-t-il, se référant à l’incident récent.

Le dessin du sous-sol donne aux gens un moyen de briser leurs illusions de la réalité. En le voyant pour la première fois, les gens regardent peut-être Oehlen dessiner de loin. Pour leur seconde, ils sont prêts à abattre les murs de la pièce.

La réalité virtuelle est-elle de l’art, de l’art ?

Basement Drawing fait partie d’une nouvelle vague d’œuvres d’art VR présentées lors d’événements prestigieux tels que art bâle.

Pendant longtemps, le médium s’est senti trompeur avec de nombreuses œuvres créant plus de démos technologiques et de mini-jeux que de pures œuvres d’art.

Avec des artistes comme Oehlen, Dominique Gonzalez-Foerster et Wu Tsang embrassant le médium, le monde de l’art n’a-t-il pas encore compris l’importance de la réalité virtuelle ?

« La définition de ce qu’est l’œuvre, c’est la réponse qu’ont les spectateurs qui y entrent. Il y a quelque chose d’unique dans la réalité virtuelle, plus que de se tenir devant une œuvre d’art, c’est que vous faites l’expérience de l’œuvre d’art et que vous y êtes incarné », explique MacInnes.

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Avec la réalité virtuelle, il existe une expérience unique d’intimité qui est impossible avec de nombreuses méthodes traditionnelles. Lorsque MacInnes a précédemment créé un modèle photoréaliste de David Bowie, il a noté l’expérience inconfortable de se sentir si proche et dans l’espace personnel de la défunte rock star.

« Il y a toujours ce type qui envahit votre espace personnel et c’est incroyable de voir comment nous, les humains, avons évolué pour penser qu’il se comporte correctement », déclare MacInnes.

« La réalité virtuelle met cela en avant parce que vous êtes projeté dans un espace avec toute votre humanité. Vous êtes donc confronté à votre humanité et aux limites de ce qui vous met à l’aise en termes d’intimité spatiale », dit-il.

Oehlen a trouvé l’expérience de se voir dans l’œuvre d’art déconcertante. La plupart des gens n’ont pas l’impression d’être dans une pièce avec une vraie version d’eux-mêmes au travail.

« Il a dit: » J’ai l’air un peu bizarre « et j’ai dit: » parce que tu as l’air un peu bizarre «  », plaisante MacInnes.

« En tant qu’êtres humains, nous avons un ego qui aplanit toutes les aspérités de qui nous sommes.

« Il y a quelque chose de très intéressant à se voir comme une ressemblance physique,

« Notre cerveau n’a pas évolué assez vite pour en faire une expérience acceptable. »