Debout dans un air à 29 degrés à l’extérieur d’un bâtiment du campus de l’Université d’Alaska à Fairbanks, Josephine Galipon tenait une fiole de la taille d’un petit doigt qui pouvait contenir de minuscules organismes enfermés dans le coma pendant des milliers d’années.

Galipon, chercheur à l’université Keio au Japon, avait besoin de travailler à l’extérieur d’une pièce chauffée pour ne pas perturber des molécules immobiles dans un sol gelé depuis 25 000 ans. C’était une époque où des calottes glaciaires géantes pesaient sur la majeure partie de l’Amérique du Nord.

En octobre 2022, Galipon s’est rendu en Alaska pour voir s’il pouvait extraire des informations génétiques de cylindres gris de pergélisol, un sol limoneux gelé depuis au moins deux ans, mais dans ce cas des milliers.

À l’aide d’une grande perceuse avec un trépan creux, le collègue de Galipon, Go Iwahana, du Centre international de recherche sur l’Arctique de l’UAF, a extrait les échantillons du Centre de recherche sur le tunnel du pergélisol de l’armée américaine à Fox, en Alaska, quelques heures auparavant.

Galipon prévoyait d’examiner l’ancien ARN, des molécules que les êtres vivants utilisent pour exprimer des traits qui les aident à survivre, comme produire plus de chaleur pour résister au froid.

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Et qu’est-ce qui pourrait continuer à vivre dans des bouchons de terre glaciale ?

Des scientifiques ont découvert une mousse vieille de 1 500 ans dans le pergélisol de l’Antarctique qui est revenue à la vie lorsqu’elle a été chauffée. En utilisant du pergélisol exploité en Sibérie, des chercheurs ont ramené à la vie des bactéries et de minuscules vers connus sous le nom de nématodes qui se sont tordus 41 000 ans après avoir été suspendus dans la glace.

Josephine Galipon de l'Université Keio au Japon tient un cylindre de terre gelée

Galipon ne s’attendait pas à une telle abondance de créatures dans ses quelques échantillons, mais elle était ravie de rechercher des molécules d’ARN (acide ribonucléique) viables qui lui diraient quelles créatures se trouvaient dans le sol au moment où le froid pénétrait des herbes au-dessus.

« L’ARN nous dit comment la chose se comporte avec l’environnement », a-t-il déclaré. « Comment ces microbes s’adaptent-ils au froid et à la chaleur ? Quelle est la gamme de températures qu’ils peuvent supporter et survivre, et comment le font-ils ?

Elle a décrit une molécule d’ADN comme une sorte de dictionnaire de tout ce qu’un être vivant peut faire, et une molécule d’ARN comme les quelques mots qui expriment ce que cette créature fait pour survivre.

« Les plantes et les insectes expriment des gènes différents à des moments différents. L’ARN peut changer jusqu’à 100 fois en quelques minutes. »

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C’est pourquoi, par exemple, certains vaccins COVID-19 doivent être conservés à des températures extrêmement froides pour que l’ARN messager reste vrai et utile.

Et il y a un créneau que Galipon essaie de combler : il développe un kit de terrain pour que les chercheurs puissent examiner l’ARN en dehors du laboratoire, avant que les conditions ne changent tellement que les molécules perdent les informations qu’elles doivent partager.

Galipon, qui a grandi dans la France rurale et a déménagé au Japon il y a 13 ans, a apporté une grande valise à Fairbanks pleine d’instruments pour observer les sols sur le terrain, en l’occurrence le tunnel de pergélisol creusé dans une colline au nord de Fairbanks. .

À l’intérieur de la mallette en plastique noir se trouvaient les outils de son métier, dont une petite centrifugeuse.

Elle peaufine son kit dans l’espoir de l’emmener dans des endroits comme le désert d’Atacama au Chili et le désert de Gobi en Chine, ainsi qu’en Alaska, en Sibérie, en Antarctique et dans d’autres endroits où persiste un sol gelé depuis longtemps.

« Je voudrais fusionner la biologie avec l’ingénierie », a-t-il déclaré. « Je voudrais inventer quelque chose qui rende possibles diverses découvertes scientifiques. »