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Le 24 mai 2022, la Cour suprême néerlandaise a tranché entre, d’une part, Royal Dutch Shell PLC et 15 des avocats internes de Shell (« Coquille« ), et d’autre part, le ministère public néerlandais.1 La Cour suprême a jugé que les plaintes de Shell et du ministère public étaient irrecevables car la décision du tribunal de première instance devait être considérée comme une «décision provisoire» ( néerlandais : « tussenbeschikking ») et les décisions provisoires ne sont pas susceptibles de cassation. . La Cour suprême a profité de l’occasion pour donner quelques éclaircissements sur la portée et l’application du secret professionnel des avocats d’entreprise par le biais d’obiter dictum.


Cette note fournit un aperçu de haut niveau des conclusions de la Cour suprême sur le secret professionnel des avocats et un résumé des exigences d’un statut professionnel (néerlandais : « professioneel statutut »). A notre avis, cette décision met fin pour l’instant au débat récurrent sur la question de savoir si les juristes d’entreprise néerlandais et étrangers peuvent invoquer le droit au secret professionnel.

  • La Cour suprême constate qu’en vertu du droit néerlandais, le point de départ est que les avocats ne peuvent pas être privés de leur droit au secret professionnel juridique simplement parce qu’ils travaillent en tant qu’avocats d’entreprise.
  • Les juristes d’entreprise doivent toutefois être en mesure de démontrer qu’ils peuvent exercer indépendamment de leurs employeurs, en respectant les normes déontologiques applicables.
    1. Avocats d’entreprise néerlandais Les inscrits auprès de l’Association du Barreau des Pays-Bas doivent prouver leur indépendance en signant le statut professionnel disponible sur le site Web de l’Association du Barreau des Pays-Bas.deux
    2. Les appels ‘visiter les avocats internes‘ (les avocats, c’est-à-dire l’équivalence d’un avocat, inscrits au barreau d’un État membre de l’UE, les juridictions de l’Espace économique européen et de la Suisse) sont soumis aux mêmes règles que les avocats néerlandais et doivent donc également signer le statut professionnel disponible via le site Internet de l’association du barreau néerlandais ou un accord similaire qui garantit suffisamment leur indépendance vis-à-vis de leur employeur, dans la mesure où cela est autorisé par les lois de leur pays d’origine. .
    3. Autres avocats étrangers (avocats inscrits dans des juridictions en dehors de l’UE, de l’Espace économique européen et de la Suisse) sont soumis à un double test pour invoquer le secret professionnel :
      • ongle. L’avocat étranger doit pouvoir invoquer le secret professionnel dans sa juridiction d’origine ; Oui
      • b. le droit au secret professionnel devrait également exister pour un avocat néerlandais s’il a exercé les activités spécifiques en question.
    4. La Cour suprême détermine également que pour invoquer le privilège juridique, un avocat national étranger doit être en mesure de démontrer l’existence de garanties similaires à celles incluses et protégées par un statut professionnel.
  • Le champ d’application du secret professionnel ne s’étend qu’aux informations qui ont été confiées aux juristes d’entreprise dans le cadre de leur activité d’avocat. Autrement dit, l’information doit être confiée à l’avocat dans son aptitude de juriste d’entreprise (par exemple, pas dans un contexte privé ou professionnel). Cela doit être déterminé au cas par cas, il est donc particulièrement important si les services fournis par le juriste d’entreprise sont liés à des procédures judiciaires en cours ou prévues.
  • Enfin, la Cour suprême rappelle que la Cour de justice de l’UE a estimé que, dans le cadre du droit de la concurrence de l’UE, les juristes d’entreprise ne peuvent pas invoquer le droit au secret professionnel car ils manquent d’indépendance suffisante vis-à-vis de leurs employeurs.3
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statut professionnel

Par cet arrêt, la Cour suprême statue que l’employeur et le défenseur public doivent signer un statut professionnel (ou, selon leur juridiction d’origine, un accord similaire garantissant suffisamment l’indépendance du défenseur public vis-à-vis de leur employeur) pour avocats de la maison de se prévaloir du secret professionnel légal. La Cour suprême a estimé que ce statut constituait une garantie suffisante pour protéger l’indépendance de tous les juristes d’entreprise, quel que soit leur lieu d’inscription. Pour les juristes d’entreprise néerlandais, le barreau néerlandais a publié un modèle de statut professionnel (en néerlandais) sur son site Internet. Nous résumons ci-dessous les dispositions de ce modèle.

  • L’avocat interne doit, à tout moment, divulguer qu’il agit en tant qu’avocat (advocaat) à la fois en interne et en externe.
  • L’employeur doit respecter l’exercice professionnel libre et indépendant de l’avocat et s’abstenir de tout ce qui pourrait influencer ses performances professionnelles et/ou la stratégie à suivre en matière judiciaire.
  • L’employeur permet à l’avocat de remplir ses obligations liées à son adhésion au barreau néerlandais.4
  • L’employeur doit permettre à l’avocat d’agir conformément aux normes de conduite professionnelles (par exemple, les règles sur les conflits d’intérêts, la confidentialité, etc.) et l’employeur doit fournir des ressources adéquates pour permettre à l’avocat d’exercer correctement votre pratique juridique. .
  • L’employeur est autorisé à donner des instructions à l’avocat tant que ces instructions ne sont pas contraires aux dispositions du statut professionnel.
  • Pendant l’absence du juriste d’entreprise pour vacances, congés exceptionnels ou maladie, l’employeur doit désigner un avocat différent pour observer les fonctions du juriste d’entreprise pendant son absence.
  • L’employeur peut déterminer que l’avocat doit rendre compte à d’autres avocats internes employés par l’employeur.
  • La divergence d’opinion entre l’avocat et l’employeur ne peut constituer un motif pour la résiliation unilatérale du contrat de travail par l’employeur, ni pour l’imposition de mesures pouvant y conduire.
  • L’employeur ne doit pas imposer d’obstacles à l’avocat quant aux activités à exercer après la cessation d’emploi (par exemple, une clause de non-concurrence dans votre contrat de travail).
  • En cas de litige survenant entre l’employeur et l’avocat concernant l’application du statut professionnel, les parties peuvent demander une médiation et/ou des conseils au bâtonnier de l’ordre des avocats local (néerlandais : « de deken van de lokale order »). ) dans le district où le procureur a son bureau.
  • Le statut professionnel cesse de produire ses effets à l’expiration du contrat de travail ou lorsque l’avocat perd le statut d’avocat collégial.
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Étant donné que le modèle de statut professionnel n’est disponible qu’en néerlandais et est adapté aux règles applicables aux juristes d’entreprise néerlandais, nous recommandons de rédiger un statut professionnel en anglais pour tous les juristes d’entreprise étrangers adapté aux spécificités de chaque juriste d’entreprise. avocat. avocat (par exemple, en se référant aux obligations en vertu du barreau étranger applicable de la juridiction d’avocat interne étranger/visitant). Les dispositions modèles néerlandaises devraient être le point de départ de ces statuts professionnels.

conclusion

Dans son arrêt, la Cour suprême a levé tout doute quant à savoir si les avocats d’entreprise ont des droits privilégiés : ils en ont, sous certaines conditions. Ce qui distingue particulièrement le conseil interne du conseil externe est la relation employeur-employé qui, dans les cas où les points de vue de l’employeur et du conseil interne ne concordent pas, peut jeter un doute sur l’indépendance requise du conseil. avocat qualifié. À cette fin, le droit néerlandais exige la signature d’une charte professionnelle ou d’un accord similaire garantissant suffisamment l’indépendance de l’avocat d’entreprise. Ce document doit être signé dès que possible (si ce n’est déjà fait) par les juristes d’entreprise et l’employeur. Nous sommes plus qu’heureux de vous aider avec cela ou de discuter de toute autre question liée au privilège légal au sein de votre organisation.

Une fois signés, les avocats internes invités (c’est-à-dire les avocats inscrits dans un État membre de l’UE, les juridictions de l’Espace économique européen et la Suisse) peuvent invoquer le droit au secret professionnel de l’avocat aux Pays-Bas lorsqu’ils jouissent du même droit dans leur pays d’origine. d’origine aussi. Les avocats d’entreprise étrangers (c’est-à-dire les avocats agréés dans des juridictions extérieures à l’UE, à l’Espace économique européen et à la Suisse) doivent également être en mesure de démontrer que leur travail aux Pays-Bas est d’une nature telle que, s’il est effectué par un avocat néerlandais, cela l’avocat serait en droit d’invoquer le droit au secret professionnel de l’avocat.

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1 HR 24 mai 2022, ECLI:NL:HR:2022:760.

deux https://www.advocatenorde.nl/praktijkuitoefening/samenwerking-en-praktijkstructuren/advocaat-in-dienstbetrekking.

2 HvJ UE, 14 septembre 2010, ECLI:EU:C:2010:512, NJ 2010/629, (Akzo Nobel Chemicals/Commission).

2 L’article 3 fait référence aux obligations imposées par le barreau néerlandais. Par conséquent, les statuts professionnels des avocats étrangers/internes visiteurs doivent faire référence aux obligations imposées par le barreau étranger applicable de la juridiction de l’avocat étranger/interne visiteur.