Neuropathologiste et administrateur influent. Né le 21 mai 1936 à Rheine, en Allemagne, il est décédé d’une insuffisance rénale le 17 mars 2022 à Zurich, en Suisse, à l’âge de 85 ans.

Paul Kleihues, professeur émérite de neuropathologie à l’Université de Zurich, en Suisse, avait également été directeur du Centre international de recherche sur le cancer (CIRC) de l’OMS à Lyon, en France, poste qu’il a occupé de 1994 à 2003. Mais ces rôles qu’ils révèlent peu de la profondeur et de la portée de ses réalisations. «Il se réinventait constamment», raconte Adriano Aguzzi, professeur et directeur de l’Institut de neuropathologie de l’Université de Zurich, qui y a commencé sa formation spécialisée chez Kleihues en 1986. Tout au long de sa carrière, Kleihues a alterné entre la recherche sur le cancer et la neuropathologie, travail scientifique et administration, et chaires et directions dans les universités. Il a été le promoteur de la fondation du magazine. Pathologie cérébrale et co-édité une édition d’une publication de renommée mondiale de l’OMS sur la classification des tumeurs.

Kleihues a commencé ses études de médecine à l’Université de Münster, en Allemagne, en 1955, complétant le reste de ses études et de sa formation dans les universités de Hambourg et de Munich en Allemagne et de Pavie en Italie. En 1964, après une année de pratique médicale dans la ville allemande de Stade, il rejoint ce qui est aujourd’hui l’Institut Max Planck de recherche sur le cerveau à Cologne, où il travaille pendant 12 ans, principalement sur les cancérigènes chimiques et les tumeurs cérébrales. L’Institut de pathologie de l’Université de Fribourg lui a donné sa première chaire en 1976. Il a commencé à explorer la valeur des sciences moléculaires dans le diagnostic, devenant directeur de l’Institut de neuropathologie de Zurich en 1983 et doyen de médecine à l’université. 92.

Au CIRC, il était un leader extrêmement efficace. Paul a servi deux mandats [at the IARC], le maximum qu’il est autorisé à servir », explique Ian Cree, responsable de la classification des tumeurs du CIRC. « Et c’était complètement transformateur. » En plus de ses propres travaux sur la génétique moléculaire des tumeurs cérébrales, Kleihues s’est concentré sur le maintien de l’excellence de la recherche au CIRC, l’avancement des travaux de l’organisation et la recherche de nouveaux talents. Comme l’explique son ancien collègue, le professeur Bernard Stewart de l’Université de Nouvelle-Galles du Sud (UNSW) à Sydney, en Australie, « Ayant nommé des chercheurs de premier plan… il considérait que son rôle consistait à s’assurer que les ressources étaient disponibles pour qu’ils puissent développer leur potentiel individuel. Mais alors Kleihues les encouragerait à passer à d’autres institutions. Ceci, insiste Aguzzi, était la bonne chose à faire. « La plupart d’entre nous, quand nous avons de bons collègues, nous essayons de les garder. Paul croyait que les gens devaient élargir leurs horizons. »

Bien que scientifique de laboratoire, Kleihues « a collaboré à des enquêtes épidémiologiques et est devenu suffisamment compétent pour présenter des perspectives mondiales sur l’incidence, la prévalence et la mortalité du cancer », a déclaré Stewart. Kleihues a demandé à Stewart, qui est maintenant à l’École de santé des femmes et des enfants de l’UNSW, d’aider à développer le premier rapport mondial sur le cancer publié en 2003. « Nous avons invité 60 personnes, dont chacune des expériences s’est généralement manifestée dans plusieurs centaines de pages d’idées clés », explique Stewart. Kleihues a également co-édité la troisième édition du Classification OMS des tumeursl’appel Livre bleu. « Il la conduisait », dit Cree. « Il a réuni de grands groupes de pathologistes et d’autres pour produire ces volumes… C’est une classification qui continue d’évoluer, et Paul a joué un rôle important dans cette évolution. » Parlant pour sa propre spécialité, Aguzzi décrit la Livre bleu comme base de la neuropathologie : « Tous ceux qui diagnostiquent des tumeurs cérébrales utilisent le livre pour classer les tumeurs. » Kleihues a introduit la science moléculaire dans la discipline. « Sa contribution, ajoute Cree, a été déterminante. Après son passage au CIRC, Kleihues est devenu directeur fondateur du Comprehensive Cancer Center de l’Université de Fribourg, puis a occupé des postes à Berlin, en Allemagne et à Washington, DC, aux États-Unis, avant de recevoir sa chaire émérite à Zurich.

« Paul était politiquement astucieux », dit Cree. « Toujours juste mais ferme… et avait la capacité de diriger de grands groupes de personnes. » Cree note qu ‘ »il avait une grande intégrité scientifique, et c’est ce que cela signifiait qu’il pouvait faire cela ». Kleihues croyait également que la neuropathologie diagnostique en tant que service clinique devrait aller de pair avec l’activité de recherche. Aguzzi rappelle que Kleihues n’embaucherait que des résidents cliniques qui avaient l’intention de mener des recherches cliniques. L’amour de la musique faisait également partie de la vie de Kleihues. Les réceptions pour les Conseils du CIRC et les conférences de remise des prix comprendraient de la musique de chambre. Comme l’explique Stewart, « Paul considérait la musique comme un moyen d’améliorer l’engagement scientifique ». Kleihues laisse derrière lui une femme, Inge, et des filles, Laura et Wanda.

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