Diamants et carrés avec des points et des tirets : les archéologues français sont tombés sur ces caractères géométriques dès 1903 lors de la fouille de ruines antiques dans la ville de Suse, dans le sud-ouest de l’Iran.

Les chercheurs ont rapidement réalisé que la langue était l’une des quatre écritures les plus anciennes connues de l’humanité, avec l’écriture cunéiforme mésopotamienne, les hiéroglyphes égyptiens et l’écriture de l’Indus. La civilisation élamite a utilisé le système d’écriture à l’âge du bronze à la fin du IIIe et au début du IIe millénaire av.

Les personnages ont reçu le nom de « Linear Elamite ». Mais depuis la découverte, les experts n’ont pas su lire les diamants et les carrés, ni comprendre ce qu’ils signifient. Seuls quelques caractères pouvaient être clairement interprétés.

Les tasses en argent donnent des indices sur l’ancien système d’écriture

Aujourd’hui, l’archéologue français François Desset et son équipe pensent avoir écriture ancienne partiellement déchiffrée. Ils ont utilisé huit coupes en argent comme base pour le déchiffrement, avec de nombreux symboles du système d’écriture linéaire élamite gravés dans le métal.

« Les coupes étaient depuis longtemps en possession d’un collectionneur privé et n’ont été mises à la disposition des chercheurs que récemment », a déclaré à DW France Desset, qui travaille à l’Université de Téhéran en Iran et au laboratoire de recherche Archéorient à Lyon.

L’une des coupes en argent que Desset et son équipe ont utilisées pour déchiffrer l’écriture élamite.

Comment les écritures anciennes sont-elles déchiffrées ?

Une méthode courante pour déchiffrer des caractères inconnus consiste à comparer des textes identiques ou similaires dans différents systèmes d’écriture. De cette façon, les experts peuvent déduire les caractères du script inconnu du script connu.

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Par exemple, imaginons que nous ayons un texte allemand avec la traduction chinoise juste en dessous.

Dans la version allemande, les mots « King Karl » apparaissent souvent. Si nous trouvons maintenant des séquences de caractères dans la version chinoise qui se répètent aux mêmes endroits, cela indique les caractères corrects pour « King Karl » en chinois.

L’équipe de recherche de Desset a utilisé exactement cette méthode avec les coupes en argent.

Les coupes portaient des inscriptions de rois et de souverains dans la même langue (l’élamite), mais dans deux systèmes d’écriture différents : l’écriture cunéiforme mésopotamienne bien connue et l’élamite linéaire inconnu.

Pas à pas, l’équipe a pu comprendre les personnages grâce à cette méthode.

« Les tasses étaient la clé dont nous avions besoin pour déchiffrer l’écriture », a déclaré Desset. « En conséquence, nous pouvons maintenant lire 72 caractères. »

Seuls quatre personnages sont inconnus, a déclaré le chercheur.

Découverte surprenante ?

La vraie surprise, a déclaré Desset, est la nature du système d’écriture. Les chercheurs ont supposé que l’écriture élamite linéaire est un mélange d’écriture phonographique et logographique.

Les caractères phonographiques, ou « phonogrammes », sont des lettres et des syllabes individuelles et représentent un son de la parole. Les caractères logographiques, ou « signes verbaux », représentent un mot complet, de la même manière que notre signe dièse pour « 1 » représente « un ».

« A la fin de mon analyse, j’ai découvert que l’écriture linéaire élamite est une écriture purement phonographique », a déclaré Desset. « Cela en fait le plus ancien du genre au monde, et cela change notre vision de toute l’évolution de l’écriture. »

Le décryptage fait l’objet de critiques

Dans la communauté des chercheurs, cependant, la découverte de Desset a reçu quelques critiques.

« Tant que des preuves claires ne seront pas fournies, le script Linear Elamite ne sera pas entièrement déchiffré », a déclaré Michael Mäder à DW. Mäder est linguiste à l’Université de Berne et directeur scientifique de Swiss Société Alice Kober pour le déchiffrement des systèmes d’écriture anciens . Jusqu’à présent, a-t-il dit, il n’y a que 15 caractères avec une prononciation connue et 19 suggestions plausibles.

« Il se pourrait bien que le travail de Desset ajoute plus de caractères à la liste des suggestions », a déclaré Mäder. « Mais tant que nous ne connaîtrons pas la fonction et la prononciation de tous les caractères, nous ne le saurons pas avec certitude. »

Mäder a également « des doutes considérables » sur la déclaration de Desset selon laquelle le script est purement phonographique : « Les analyses mathématiques montrent que le système d’écriture linéaire élamite se compose de seulement 70% de caractères phonétiques », a déclaré Mäder. Les autres sont des signes verbaux, a-t-il ajouté.

Que Desset ait raison ou non reste une question ouverte pour le moment. En octobre, des experts des systèmes d’écriture anciens se réuniront lors d’un conférence en norvège discuter de la découverte.

Cet article a été rédigé à l’origine en allemand.