Au pouvoir depuis 2006, l’émir koweïtien de 91 ans, le cheikh Sabah al-Ahmad al-Jaber al-Sabah, est décédé mardi aux États-Unis. Il était hospitalisé depuis juillet de l’autre côté de l’Atlantique, après avoir été opéré dans son pays.

À la tête de ce pays riche en pétrole, Cheikh Sabah était une voix conciliante dans une région marquée par les divisions entre monarchies. C’est lui qui a joué le rôle de médiateur dans la guerre qui, depuis 2017, oppose le Qatar à ses voisins saoudiens et émiratis.

Situé à la pointe nord de la péninsule arabique, politiquement proche de l’Arabie saoudite, l’émirat du Koweït est un allié historique des États-Unis. En 1991, les troupes américaines, alliées à d’autres forces, ont expulsé les soldats irakiens du Koweït, six mois après l’invasion de l’émirat, décidée par Saddam Hussein.

Sous le règne de Sheikh Sabah, le Koweït est resté discret, mais sa solidité financière en a souvent fait un acteur incontournable sur la scène moyen-orientale. Cheikh Sabah a longtemps dirigé la diplomatie koweïtienne, un poste qui lui a permis de se familiariser avec tous les grands de ce monde et de remplir ce rôle de médiateur largement acclamé. “C’était l’homme le plus fort du pays, note l’ancien ambassadeur de France au Koweït, Charles Henri d’Aragon. Je l’ai rencontré en 1992 alors qu’il était ministre des Affaires étrangères, c’était un homme avec une grande expérience des affaires internationales, un homme sage, écouté et respecté. “

La rumeur de sa mort s’est répandue dès mardi matin, lorsque le président du Parlement et une poignée de députés ont soudainement quitté la chambre pour se diriger vers le palais al-Bayan, la résidence de l’émir. Puis, en début d’après-midi, la télévision et la radio d’Etat ont diffusé des chants coraniques, généralement signe de la disparition d’un dignitaire. Immédiatement après, le cheikh Ali al-Jarrah al-Sabah, ministre en charge du bureau de l’émir, a annoncé officiellement la mort du dirigeant koweïtien.

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En bons termes avec l’Iran

«Cet été, la famille avait envisagé de le ramener de sa convalescence américaine pendant un certain temps, mais il a fini par y renoncer, confie un diplomate occidental à Koweït. L’émir avait récemment été sous assistance respiratoire. “ Certains de ses pouvoirs avaient été «temporairement» transférés au prince héritier, son demi-frère, le cheikh Nawaf al-Ahmad al-Jaber al-Sabah. Le nouvel homme fort du Koweït, âgé de 83 ans, est en mauvaise santé après une chirurgie du cancer. Il a été nommé le nouvel émir du pays par le Conseil des ministres mardi soir.

Le minuscule émirat du Koweït présente plusieurs particularités par rapport à ses voisins du Golfe. D’abord, la présence d’un Parlement royal, le premier à avoir vu le jour dans le Golfe au début des années 1960. Un lieu où les concours de discours sont épiques. Le Parlement aura son mot à dire dans la nomination du prochain prince héritier. Contrairement à l’Arabie saoudite, aux Émirats arabes unis et à Bahreïn, le Koweït entretient des relations cordiales avec l’Iran, situé en face de son territoire, et la minorité chiite y est assez bien intégrée. «L’émir a pris soin de rassembler les différentes composantes, qu’elles soient chiites ou de l’opposition, observe un expatrié sur le terrain. Il a montré une grande solidarité avec les chiites lorsqu’une de leurs mosquées a été touchée par une attaque. “ Les formations islamistes, salafistes et des Frères musulmans y sont également puissantes. Enfin, dans un Golfe enclin à adoucir les yeux d’Israël, le Koweït reste le dernier bastion de la cause palestinienne, l’émirat n’étant pas disposé à établir des relations diplomatiques avec l’Etat hébreu, contrairement à ce que les Emirats et Bahreïn sont en train de faire.

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«Le regretté Emir avait une personnalité cultivée, se souvient Charles Henri d’Aragon, il m’a envoyé aux roses un jour où je lui ai envoyé une demande d’Alain Juppé, notre ministre des Affaires étrangères. «Sachez, Monsieur l’Ambassadeur, qu’en diplomatie, nous n’insistons jamais», répondit-il, «de sa voix rauque. En 2015, l’ancien émir s’est vu décerner le titre de «leader humanitaire» par le secrétaire général de l’ONU, Ban Ki-moon. «Quelques mois après la mort d’un autre médiateur, le sultan Qaboos d’Oman, l’émir du Koweït quitte la scène alors que le Golfe fait face à sa plus grave crise diplomatique. Les anciens dirigeants partent, les uns après les autres “, explique sur Twitter le spécialiste du Golfe, Quentin de Pimodan.