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Crédit…Dustin Chambers pour le New York Times

De nombreux Américains ont fait de longues files d’attente sur les sites d’essai gratuit depuis avant la saison chargée de Noël et du Nouvel An. Beaucoup d’autres sautent les lignes et paient 20 $ ou plus pour les tests à domicile OTC, s’ils peuvent en trouver un.

Sans aucune option, certains se sont dirigés vers des salles d’urgence surpeuplées dans l’espoir de se faire tester, se mettant ainsi ainsi que les autres à un plus grand risque et retardant potentiellement les soins d’urgence pour les malades et les blessés.

« La demande actuelle de tests dépasse de loin les ressources de test disponibles », a déclaré Michael T. Osterholm, épidémiologiste et directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l’Université du Minnesota.

C’était évident cette semaine, car de nombreuses personnes recherchaient des tests à passer avant de retourner à l’école ou au travail. Le président Biden a abordé le problème le mois dernier en annonçant que 500 millions de tests seraient disponibles gratuitement à partir de janvier. Mais son administration n’a pas donné de date de lancement pour le programme, et cette quantité de tests ne fera pas grand-chose pour un pays d’environ 330 millions d’habitants.

Jenna Zitomer, 25 ans, a déclaré que sa famille de cinq personnes à Westchester, New York, avait dépensé environ 680 $ en tests rapides ces derniers mois. « C’est assez fou, d’autant plus que c’est plus de la moitié de mon salaire pour moi », a déclaré Mme Zitomer, spécialiste de la recherche. « Cela ressemble à quelque chose que nous devons commencer à budgétiser chaque mois maintenant, comme l’épicerie ou les services publics. Pour ma famille, ne pas avoir accès aux tests pourrait signifier exposer plusieurs personnes gravement immunodéprimées au COVID-19. Cela en fait fondamentalement la vie ou la mort. »

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Mme Zitomer a ajouté qu’à son centre de test local, « les files d’attente sont devenues si longues qu’elles ont commencé à annuler des rendez-vous et des journées complètes de tests parce que les lignes de circulation causent des problèmes de circulation ».

Britt Crow-Miller, 35 ans, maître de conférences à l’Université du Massachusetts à Amherst, a déclaré que sa famille avait dépensé environ 500 $ en kits de test à domicile. Avec deux adultes et trois enfants, un seul tour coûte environ 100 $. « Qui peut se permettre cela à chaque fois que quelqu’un a un rhume ? » elle a dit. « En tant que personne assez chanceuse pour avoir un bon travail et avoir un partenaire qui a également un bon travail, je suis bien conscient du fait que les tests à domicile sont essentiellement un luxe. »

Et pourtant, Mme Crow-Miller a déclaré que si l’un des enfants « se réveille avec la gorge irritée, je ne me sens pas comme un membre de la communauté responsable de l’envoyer à l’école sans avoir d’abord été testé ».

Elizabeth Sasser, 24 ans, analyste en planification de réseau vivant à Syracuse, New York, a déclaré que ses dépenses de test (environ 300 $) avaient été bien dépensées. « Ma famille avait également des positifs asymptomatiques », a-t-il déclaré, « ce qui aurait probablement conduit à plus d’infections sans l’achat préalable de tests à domicile ».

Il y a eu des lacunes dans la testabilité depuis le début de la pandémie.

Début 2020, les chercheurs se sont empressés de trouver les écouvillons et les fluides nécessaires pour collecter et stocker les échantillons qui sont envoyés aux laboratoires pour la réaction en chaîne par polymérase, ou test PCR, considérés comme la référence en matière de test de détection virale. Les retards des tests aux États-Unis se sont poursuivis cet été-là, en partie à cause d’une pénurie de petits morceaux de plastique conique, appelés embouts de pipette, qui sont utilisés pour déplacer rapidement et précisément le liquide entre les flacons.

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Les pénuries d’équipement ne sont plus le maillon faible de la chaîne d’approvisionnement, mais de nouveaux problèmes sont apparus. La première est simplement que la demande dépasse l’offre.

Il existe également des preuves préliminaires que les tests antigéniques à domicile sur lesquels de nombreux Américains s’appuient, du moins tels qu’ils sont actuellement administrés, avec un écouvillon nasal, peuvent ne pas détecter certains cas d’Omicron au cours des premiers jours d’infection. Les chercheurs disent qu’Omicron se réplique plus rapidement ou plus tôt dans la gorge et la bouche que dans le nez.

Cela pourrait compliquer la stratégie pour faire reculer la vague actuelle, dans laquelle les dernières données des Centers for Disease Control and Prevention indiquent qu’Omicron représente 95 pour cent de nouveaux cas.

Les tests à domicile, qui peuvent donner des résultats en quelques minutes, restent un outil de santé publique important, selon les scientifiques. Les résultats positifs sont particulièrement informatifs car cela peut prendre des jours pour obtenir les résultats des tests PCR. Mais un test à domicile négatif doit être traité avec prudence.

« Tout le monde veut que ces tests fassent plus qu’ils ne peuvent », a déclaré le Dr Osterholm.