« L’allemand est une langue très ‘fessée' », dit-elle à une femme de Melbourne qui a du mal à prononcer le nom d’un fabricant de porcelaine. « Königliche », tousse la femme. Debout au-dessus d’un tableau manuscrit de la terminologie de la vaisselle, Mme Ho trille avec délice : « Vous avez compris ! Regarder? Tu penses ‘gifle-moi’, tu comprends tout de suite ».

Mme Ho parle avec l’accent étonnamment élégant et vaguement britannique d’une personne dont les origines sont moins locales qu’internationales. Originaire de Hong Kong, dont le père travaillait dans l’exploration pétrolière, Mme Ho a grandi en Papouasie-Nouvelle-Guinée, à Taïwan, en Grande-Bretagne et aux États-Unis, où elle a été pensionnaire à la Phillips Exeter Academy. Il est diplômé de l’Université de Georgetown en 2007 et travaillait à Wall Street lorsque la bourse s’est effondrée. Après un passage dans une ONG de microfinance en Chine, il a fréquenté la Harvard Business School, où il s’est occupé de « faire la fête jusqu’à l’aube », a-t-il déclaré.

Suivant les conseils d’un riche ami indonésien, il se rend ensuite en Suisse pour fréquenter l’Institut Villa Pierrefeu. « Ils l’appellent » l’école de finition qui refuse de terminer «  », a expliqué Ho, le dernier d’une pédagogie mourante qui demande aux femmes riches de scruter les plis de serviettes avec une intensité similaire à celle de Watson et Crick étudiant la double hélice.

Mme Ho attribue à sa mère, décédée d’un cancer en 2007, son intérêt pour le label. Cadre du spectacle qui organisait de magnifiques fêtes de Noël, elle amenait régulièrement son fils unique en voyage d’affaires. « Lorsque nous sommes allés au Japon », se souvient Mme Ho, « elle disait : ‘Vous souvenez-vous de M. Sato ? Venez dire bonjour. Au fait, rappelez-vous qu’au Japon, on ne dit pas « M. Sato », vous dites « Sato-san ». Et elle a une fille de ton âge, alors pourquoi ne lui demandes-tu pas quand elle viendra à Hong Kong pour jouer avec toi ?

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L’étiquette, pour Mme Ho, est un dialecte de la socialisation. « Où que j’aille, je me vois comme sur le terrain », a-t-il déclaré. « Je regarde : ‘Quels sont les codes de conduite ici ? Comment se comportent les gens ? »

Lorsque sa famille a quitté la Papouasie-Nouvelle-Guinée pour l’Angleterre, il lui a été interdit de marcher pieds nus. Lorsqu’elle a été transférée à Exeter de l’école internationale suisse allemande de Hong Kong et a rencontré des tables rondes pour la première fois, Mme Ho a été tellement intimidée par ses camarades de classe américains qu’elle n’a pas parlé pendant un mois entier, jusqu’à ce qu’un enseignant lui dise qu’il a dit que ses notes en souffriraient si elle n’apprenait pas à intervenir.