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(IANOS)

Le continent glacial de l’Antarctique abrite des reliques du passé de notre planète, des indices d’événements météorologiques majeurs aux virus zombies enfouis sous son extérieur glacial. Cependant, en plus d’être un référentiel d’informations inestimables sur la Terre, il abrite également des visiteurs extraterrestres de l’univers, y compris des météorites !

La maison du pôle Sud est un endroit parfait pour la chasse aux météores, grâce à toute la glace et la neige ! Le fond blanc rend les météores de couleur foncée plus faciles à repérer, et le climat sec et désertique permet de contrôler les intempéries. Et si ces roches spatiales coulent sous la glace, elles finiront par être rejetées par le bouleversement glaciaire.

Malgré ces points positifs, trouver des morceaux importants de roches spatiales en Antarctique est incroyablement rare. Cependant, une équipe d’étude qui s’est lancée dans une recherche de météorites en Antarctique en décembre 2022 a réussi à revenir avec des découvertes intéressantes.

Au cours de la mission d’exploration météoritique d’un mois autour de la station belge Princess Elisabeth Antarctique (PEA), l’équipe de scientifiques a découvert cinq nouvelles météorites, dont l’une est une monstrueux rocher spatial qui pèse 7,6 kg!

« Pour le moment, cela ressemble à une chondrite ordinaire. Ce type de météorite est venu de la ceinture d’astéroïdes et a terminé son voyage dans la glace bleue de l’Antarctique, attendant plusieurs dizaines de milliers d’années dans la glace avant d’être découvert », explique le professeur Maria Schoenbaechler. du département des sciences de la terre de l’ETH-Zurich en Suisse et membre de l’équipe d’étude.

Le champ de glace bleue de l’Antarctique est une zone où les vents sont si forts qu’ils peuvent littéralement souffler des plaques de neige sur les glaciers.

Environ 45 000 météorites ont été récupérées en Antarctique au cours du siècle dernier, et cette nouvelle découverte fait facilement partie des 100 meilleures météorites (en termes de taille) récupérées sur le continent, selon le Chicago Field Museum.

Alors que signifie cette découverte exceptionnelle pour la recherche en sciences de la Terre ?

Selon le professeur Maria Schoenbaechler, la météorite appartient au matériau le plus ancien que l’on puisse trouver sur Terre, ce qui la rend similaire à un élément constitutif de notre planète. Ainsi, il pourrait jouer un rôle vital en aidant l’humanité à étudier la formation de son propre monde.

Mais ce n’est pas tout. Avant de s’aventurer dans le terrain compliqué de l’Antarctique, l’équipe de recherche a cartographié la zone à l’aide d’images satellites, couvrant des aspects tels que l’écoulement des glaces, la température et les mesures de pente de surface, pour identifier les sites présentant un risque plus élevé de nouvelles météorites à l’aide de l’intelligence artificielle.

Et cette carte satellite, dont on pense qu’elle est précise à environ 80 % pour donner des directions, suggère qu’il y a encore plus de 300 000 météorites en Antarctique, qui attendent d’être trouvées !

Ces prédictions pourraient bien renouveler les aspirations de l’humanité à d’autres découvertes de ce type, ce qui pourrait nous aider à retracer l’histoire de notre système solaire et, en fin de compte, élargir notre compréhension de l’univers.

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