Les joueurs d’Irlande du Nord ont profité d’une promenade autour du lac Léman dimanche après-midi pour laisser derrière eux la frustration d’une autre défaite controversée en qualification pour la Coupe du monde contre la Suisse avant le déplacement de mardi en Bulgarie.

Un rare carton rouge en première mi-temps pour Jamal Lewis, sanctionné d’un deuxième avertissement pour avoir pris trop de temps sur une touche, a été un tournant majeur dans une défaite 2-0 qui a effectivement mis fin aux espoirs de qualification du Qatar ensuite.

Ian Baraclough y sus jugadores se quedaron furiosos por la decisión, ya nadie se le pasó por alto que se produjo contra la misma nación que se benefició de un penalti enormemente contencioso para acabar con las esperanzas de Irlanda del Norte de jugar también en la última Copa du monde.

Jamal Lewis a été expulsé lors de la première mi-temps du match de samedi à Genève (PA)

La défaite change l’orientation du voyage à Sofia, mais l’Irlande du Nord devait d’abord se vider la tête.

« Nous sommes allés au lac Léman et avons fait une promenade de quelques heures », a déclaré l’attaquant Conor Washington.

«Ce fut une perte difficile à accepter et ces jours où vous avez l’opportunité de faire ce genre de chose sont vraiment précieux. C’était bien de se vider l’esprit et c’était aussi un bel endroit. »

Baraclough a dû se mordre la langue lorsqu’on lui a demandé ce qu’il pensait de la décision immédiatement après le match de samedi, mais il est maintenant impatient de passer à autre chose.

« Chacun le gère à sa manière », a-t-il déclaré. « Avoir la possibilité pendant cette période de prendre l’air dans un endroit magnifique permet de relâcher les tensions, de se vider la tête et de réfléchir à nouveau. Dès notre retour à l’hôtel, le staff technique et moi nous sommes concentrés sur la Bulgarie. »

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Bien qu’il soit encore mathématiquement possible pour l’Irlande du Nord de terminer deuxième du groupe C, elle devrait combler un déficit de six points par rapport à la Suisse avec seulement trois matchs à jouer.

Plus réaliste, la mission est désormais de finir le mieux possible pour éviter le genre de tirages qualificatifs qui ont freiné ses ambitions lors de chacune des deux dernières campagnes.

« Les deux derniers grands tournois que nous avons eus, nous avons eu l’Allemagne et les Pays-Bas (qualification pour l’Euro 2020), puis l’Italie et la Suisse », a déclaré Baraclough. « C’étaient les meilleures graines du pot 2, donc il allait toujours se demander.

« Vous espérez que la prochaine fois, vous serez placé dans une position où le classement sera un peu plus favorable pour que vous puissiez éventuellement obtenir un tirage plus favorable la prochaine fois. »

Comme prévu, Baraclough a confirmé que Jonny Evans n’avait pas rejoint l’équipe avant le match et a déclaré qu’une maladie récente avait gêné le défenseur de Leicester en plus de sa blessure au pied de longue durée.

Steven Davis et Jonny Evans reviennent dans l'équipe d'Irlande du Nord pour les matchs de septembre
Jonny Evans souffre d’une blessure au pied gênante (Liam McBurney / PA)

« Il se sent mal et il n’a pas pu entrer à Leicester, et il n’a pas pu voyager », a déclaré Baraclough.

Evans lutte contre la fasciite plantaire depuis la fin de la saison dernière et n’a fait que trois apparitions pour Leicester cette saison.

« C’est une préoccupation pour tout le monde, pour moi, pour Leicester et pour Jonny lui-même », a ajouté Baraclough.

« Vous devez non seulement penser à votre pied pour le reste de votre carrière, mais aussi après le football. Je pense qu’il a fait de grands progrès avec lui et Jonny est beaucoup plus heureux d’où il est.

« La maladie l’a probablement tenu un peu plus longtemps que le pied. Entre Brendan (Rodgers) et Jonny, on (décidé) de ne pas prendre de risque, mais il reviendra à l’entraînement à Leicester et aura l’occasion de jouer contre Manchester United ce week-end.