A la fin de l’été 2008, Sergio Busquets, 20 ans, était remplaçant dans l’équipe B de Barcelone. Luis Enrique, l’entraîneur, ne voyait aucun rôle pour le milieu de terrain lent et dégingandé qui se promenait comme une girafe mal coordonnée. C’était à Pep Guardiola, le nouvel entraîneur de Barcelone, de sauver la carrière de Busquets.

Guardiola avait déjà entraîné « Busi » dans l’équipe B et savait par expérience personnelle en tant que milieu de terrain lent qu’un corps sous-optimal camoufle parfois un footballeur brillant. En septembre dernier, Busquets a fait ses débuts dans la première équipe du Barça lors d’un match nul à domicile avec le Racing Santander. En 22 mois, il a remporté les récompenses de club les plus importantes du football et de la Coupe du monde 2010.

Lorsque l’Espagne rencontrera l’Italie en demi-finale à Wembley mardi, ils seront entraînés par Luis Enrique lui-même et dirigés par Busquets, en vue de leur deuxième titre européen, le dernier rescapé du champion du monde espagnol, joueur indispensable de l’Espagne.

Le père de Busquets, Carles, était un gardien peu fiable avec le Barça dans les années 90, bon avec ses pieds mais moins avec ses mains. Busi a grandi en jouant dans son quartier ouvrier difficile de la ville, jusqu’à ce que le Barça l’emmène finalement à 16 ans.

Les joueurs lents apprennent à penser vite et « pivot » C’était un footballeur rare qui était aussi bon sans ballon qu’avec lui. Les analystes de données de Barcelone n’ont pas rêvé de conseiller Busi. Au lieu de cela, ils ont étudié ses décisions pour comprendre comment fonctionne le football.

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Derrière chaque passe de Busquets se cache une pensée : soit il divise les lignes adverses, soit il passe d’un côté à l’autre pour désorganiser sa structure. Sa caractéristique de fausse tête éteint les adversaires qui poussent. Il fait avancer lentement son équipe en formation serrée, étape par étape, se repositionnant toujours pour être le sommet du prochain triangle qui passe.

Dans le même temps, il organise le pressing de son équipe, anticipant où vont tomber les balles lâches. Génie discret, il fait paraître le football simple car il est toujours à la bonne place, regardant du bon côté. Il sait aussi quand commettre une faute.

« Il est logique et rusé, un mélange presque imbattable », a déclaré l’écrivain espagnol de football Santiago Segurola. « Il a toutes les faiblesses morales qui aident dans le football », a noté Arsène Wenger, entraîneur de longue date d’Arsenal.

Le succès ne l’a pas changé. Busquets est resté avec ses pairs de son ancien quartier, il ignore les réseaux sociaux, ne parle que lorsque sa pensée tactique obsessionnelle le pousse à le faire, et ne sollicite pas les applaudissements, ce qu’il obtient rarement de toute façon. Un joueur sombre, maussade, violent et sérieux, qui marque ou assiste rarement ou même passe à plus de 10 mètres, n’est jamais devenu une idole des fans.

Mais ses pairs le vénèrent. Steven Gerrard, l’ancien milieu de terrain de Liverpool, a décrit un jour le  » cauchemar absolu  » de le jouer :  » Au final, vous arrêtez de lui faire pression parce que c’est tellement frustrant. Vous ne pouvez pas lui prendre le ballon, vous ne pouvez pas vous en approcher. Si vous vous écartez de votre position pour le mettre sous pression, il le fait sauter autour de vous, et vous ne pouvez pas le faire pendant 90 minutes parce que vous gaspillez simplement de l’énergie inutile. »

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Busquets est avant tout un entraîneur de football. « Si j’étais réincarné en joueur, j’aimerais être comme lui », a déclaré Guardiola. « Un joueur d’une espèce éteinte », s’était un jour émerveillé César Luis Menotti, ancien sélectionneur de l’Argentine.

Peu de temps avant le tournoi, Busquets a été isolé dans une ambulance et diagnostiqué avec Covid-19. Le capitaine de l’Espagne, qui a maintenant presque 33 ans, savait qu’il pourrait s’écouler des semaines avant qu’il ne soit testé négatif et craignait de rater son dernier championnat d’Europe. Enrique a décidé qu’il n’y aurait pas de remplaçant. « J’attendrai Busi » il a dit.

Sans Busquets, une Espagne stérile a égalisé ses deux premiers matchs, incapable de faire avancer le ballon. À son retour, « La Roja » a battu la Slovaquie 5-0 et Busquets a été nommé meilleur joueur du match. Pour ses coéquipiers pour la plupart inexpérimentés, le spectacle le plus rassurant dans le football était le milieu de terrain du patron de « Busi ». « Je suis excité », a-t-il déclaré dans son interview d’après-match, avec des larmes très inhabituelles. « Je ne savais pas si je pouvais revenir en arrière ou pas, mais le groupe est fort. . . Et puis il ne pouvait plus parler.

Il était à nouveau l’homme du match contre la Croatie. Contre la Suisse, il a contrôlé le rythme mais a raté un penalty aux tirs au but. Contre l’Italie, il a devancé l’Allemand Toni Kroos pour devenir le footballeur avec le plus de réalisations dans les tournois majeurs depuis 2010.

Mais, terriblement pour La Roja, l’Italie est peut-être une version plus authentique du vrai soi de l’Espagne. La description par Busquets du style espagnol –  » dominer le jeu, avoir le ballon, le récupérer le plus rapidement possible, pousser comme une vraie équipe  » – s’applique mot pour mot à l’Italie. Et un seul côté peut dominer.

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Si c’est l’Italie, ils plongeront Busquets dans sa zone d’inconfort : les grands espaces. « Busi » est le maître du mètre carré. Selon les mots de Johan Cruyff, le père spirituel du football barcelonais, un cerveau ambulant comme Busquets peut défendre une seule table, mais s’il doit défendre un restaurant entier, il est perdu. Ces dernières saisons, lorsque Liverpool et le Bayern Munich ont fait jouer le Barça sur un terrain entier, ils ont repoussé Busquets et ont gagné respectivement 4-0 et 8-2. Les Azzurri, invaincus en 32 matchs, tenteront de transformer Wembley en restaurant.