Les villes chinoises ont accéléré l’assouplissement des restrictions zéro covid au cours du week-end, faisant craindre que Pékin puisse abandonner la politique pandémique qui a maintenu le pays dans l’isolement pendant près de trois ans et a mis à mal l’économie.

Plusieurs villes chinoises ont assoupli les contrôles, alors même que le covid continue de circuler. La Chine a signalé dimanche 31 824 infections à partir de tests effectués la veille, une légère diminution par rapport à samedi car les exigences de test ont été abaissées.

Shenzhen et Shanghai ont supprimé l’obligation pour les voyageurs de présenter les résultats des tests PCR pour voyager dans les transports publics, à la suite de mesures similaires à Tianjin, Chengdu et Chongqing. Certains complexes d’appartements à Pékin ont déclaré aux résidents au cours du week-end que s’ils étaient positifs, ils pourraient se mettre en quarantaine à la maison plutôt que dans une installation de quarantaine centralisée, marquant un assouplissement significatif des trottoirs.

L’organe de direction de haut niveau de la Chine, le Comité permanent du Politburo, n’a pas fait d’annonce officielle sur sa position envers l’assouplissement des restrictions. Pourtant, le président Xi Jinping semble diriger le changement de politique, selon des personnes proches du dossier.

Lors d’une réunion à huis clos avec des responsables européens jeudi, Xi a reconnu les manifestations qui ont secoué les villes du pays le week-end dernier, selon deux responsables européens au courant des pourparlers.

Xi a déclaré au président du Conseil européen Charles Michel, le premier dirigeant occidental à se rendre en Chine depuis le début des manifestations, que des étudiants « frustrés » conduisaient les manifestations après trois ans sans Covid. Le contenu de la rencontre entre Xi et Michel a été rapporté pour la première fois par le South China Morning Post.

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La colère croissante face aux restrictions zéro-covid de la Chine s’est transformée en une vague de mécontentement à travers le pays le week-end dernier, alors que les habitants de villes comme Shanghai et Wuhan sont descendus dans la rue. un incendie dans Ürumqiau cours de laquelle 10 personnes ont été tuées, est devenu le point focal d’une colère généralisée face au coût humain de la politique.

Le dirigeant chinois a ajouté que la souche Omicron actuellement à l’origine de l’épidémie nationale est moins mortelle que les variantes précédentes, mais les responsables s’inquiètent de faibles taux de vaccination parmi les personnes âgées. Pékin tente maintenant tardivement de relancer sa campagne de vaccination au point mort.

Seulement environ 40% des personnes âgées de 80 ans et plus ont reçu trois injections, la dose requise par les vaccins chinois Sinopharm et Sinovac pour atteindre des niveaux élevés de protection contre Omicron.

Les autorités de Pékin ont adopté une approche plus conservatrice que les autres villes. La plupart des restaurants et des bars sont fermés et l’exigence de test de 48 heures pour les travailleurs entrant dans les immeubles de bureaux demeure.

Les économistes préviennent que l’économie chinoise ne connaîtra pas de rebond rapide même si les responsables accélèrent les mesures d’ouverture du pays. Alicia García-Herrero, économiste en chef pour l’Asie-Pacifique au cabinet d’études Natixis, a déclaré que « la Chine est obligée de croître juste la moitié de ce que le gouvernement a promis d’ici 2022 », visant un objectif de croissance du PIB de 5,5 pour cent.

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Il a déclaré que « les facteurs à l’origine du ralentissement structurel de la Chine restent intacts », notamment une crise du logement, une population vieillissante et une baisse de la productivité, qui continueront de peser sur les perspectives économiques du pays même si les restrictions sont levées.

Reportage supplémentaire de Ryan McMorrow à Pékin