Par Yann Tessier

LE POULIGUEN, France (Reuters) – Malgré les vagues de chaleur torrides et la sécheresse qui ont balayé la campagne française ces dernières semaines, un groupe est sorti vainqueur à contrecœur: les paludiers de la région nord-ouest de Guérande.

La fleur de sel blanche comme neige de Guérande, qui cristallise à la surface de l’eau, est l’un des sels les plus fins sur les marchés mondiaux et se vend aux États-Unis à plus de 100 dollars le kilogramme.

Alors que les températures ont augmenté ces derniers mois et que des précipitations quasi inexistantes ont accéléré l’évaporation de l’eau salée dans la région, la production a grimpé en flèche.

« Nous nous dirigeons vers la production de disques », a déclaré le producteur François Durand, qui travaille dans les marais depuis plus de 20 ans.

La production de sel de mer au cours des 10 dernières années a été en moyenne d’environ 1,3 tonne par solution saline, mais cette année, le rendement a presque doublé pour atteindre 2,5 tonnes, a-t-il déclaré.

Il a reconnu que cela en fait l’un des rares gagnants à court terme du changement climatique alors que certaines parties du pays sont aux prises avec des incendies de forêt et des pénuries d’eau.

« Vous pourriez dire oui. Malheureusement », a-t-il poursuivi. « C’est clair que c’est bon pour nous. »

Dans une région surtout connue pour son climat atlantique variable, plus de 40 jours de soleil ininterrompu et de vents légers ont signifié peu de repos pour ceux qui travaillent sur les salines, a déclaré la travailleuse Audrey Loyer.

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C’est un travail éreintant : sous le soleil brûlant, les ouvriers poussent des brouettes le long des murs étroits en terre qui séparent chaque conteneur, raclant le sel marin du fond des sols en utilisant des méthodes et des outils qui n’ont guère changé depuis plus de quatre siècles. . Aucune machinerie n’est autorisée dans le processus de récolte.

« Les ouvriers sont fatigués », a déclaré Mathilde Bergier, une productrice de sel qui tient un magasin local. « Il n’a pas plu assez dans les plaines pour justifier une pause. »

Bergier craint également que le rythme intensif exigé par le soleil sans fin de cet été ne soit insoutenable, et il craint que les fragiles structures de boue dans lesquelles l’eau de mer s’évapore ne survivent pas à un travail aussi rigoureux année après année.

Lorsque le soleil se couche enfin sur la saison record de cette année, les producteurs de sel de la région se demandent peut-être quoi faire de tout le sel si le temps chaud ininterrompu devient la norme. Plusieurs agriculteurs ont déclaré à Reuters qu’ils disposaient désormais de réserves pour couvrir les deux prochaines années.

« Certains ont déjà cessé de travailler cette saison », a déclaré Bergier.

(Reportage par Yann Tessier; Montage par Richard Lough et Susan Fenton)