« C’est peut-être le premier pas vers la domestication », a déclaré Benjamin Geffroy, biologiste à l’Université de Montpellier en France. « Maintenant, nous devons en savoir plus sur ce qui vient en premier, la conformité ou les capacités cognitives. »

Certaines recherches suggèrent que le processus de domestication modifie la façon de penser des animaux. Les chiens, par exemple, sont meilleurs que les loups ou les primates non humains à suivant quelques gestes humainscomme repérer de la nourriture cachée.

Cela ne signifie pas nécessairement que les ratons laveurs liront bientôt nos gestes. Mais vivre aux côtés d’animaux qui pourraient évoluer pour exploiter notre présence pourrait signifier que les gens doivent mieux comprendre comment les animaux pensent pour éviter les conflits avec eux, ont déclaré les chercheurs.

Les ratons laveurs, cependant, pourraient être particulièrement difficiles. Travailler avec des ratons laveurs en captivité a convaincu le Dr Benson-Amram qu’ils aiment réellement les défis cognitifs. « Nous leur causons des problèmes, et même lorsqu’il n’y a pas de récompense, ils continuent simplement », a-t-il déclaré.

Les ratons laveurs en milieu urbain peuvent également être remarquablement persistants, a déclaré Suzanne MacDonald, scientifique en comportement animal à l’Université York de Toronto. Pour une étude, il a mis une boîte ouverte de nourriture pour chat dans une benne à ordures, a fixé le couvercle avec un cordon élastique et l’a déplié dans les arrière-cours pour voir comment les ratons laveurs réagiraient.

« J’ai eu une femme qui a passé environ huit heures à essayer d’entrer », a déclaré le Dr MacDonald. « Et elle l’a fait. »

Les ratons laveurs sont souvent perçus comme des envahisseurs, a déclaré le Dr MacDonald, mais les humains sont ceux qui ont envahi leur territoire.

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« Ces gars ont trouvé un moyen de vivre avec nous », a-t-il déclaré. « Sûrement par Dieu, nous pouvons utiliser nos barques géantes et trouver un moyen de vivre avec elles. »

Betsy Mason est journaliste indépendante et boursière 2022 de la Fondation Alicia Patterson.