Les ours polaires sont devenus le visage poilu de la crise climatique, et les experts suggèrent que les animaux pourraient être tout sauf disparu en quelques décennies que la banquise arctique où ils chassent fond.

Mais maintenant, les chercheurs disent avoir trouvé un groupe d’entre eux dans le sud-est du Groenland qui survivent malgré un manque de glace de mer pendant une grande partie de l’année.

L’équipe affirme que les ours polaires, qui semblent avoir été isolés des autres groupes pendant plusieurs centaines d’années, se sont accrochés grâce à la glace d’eau douce des glaciers se déversant dans la mer.

Les chercheurs ajoutent que malgré les attentes d’une forte baisse du nombre d’ours polaires dans le ArctiqueCette découverte offre une lueur d’espoir, d’autant plus que les conditions dans le sud-est du Groenland sont aujourd’hui similaires à celles attendues dans l’Extrême-Arctique d’ici la fin du siècle.

« Je pense qu’ils peuvent nous apprendre quelque chose sur l’endroit où un petit nombre d’ours polaires pourraient s’accrocher dans un Arctique sans glace », a déclaré le Dr Kristin Laidre, premier auteur de l’étude de l’Université de Washington qui a travaillé avec le Greenland Natural Resources Institute.

graphique ours polaire

écrire dans le journal les sciencesLaidre et ses collègues rapportent que leurs études sur le mouvement, la génétique et la démographie d’une sous-population d’ours polaires le long de la côte de l’est du Groenland ont révélé la présence de deux groupes distincts, dont l’un vit au-dessus du niveau de la mer. 64 degrés nord et l’autre en dessous. . au sud-est de l’île.

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L’équipe affirme que ces derniers répondent aux critères d’une nouvelle sous-population d’ours polaires, portant le nombre identifié à ce jour de 19 à 20, notant que les animaux sont les ours polaires les plus génétiquement isolés de l’Arctique. Leurs déplacements sont limités par des caractéristiques telles que le terrain montagneux et la calotte glaciaire du Groenland à l’ouest, les eaux libres à l’est et le manque d’habitat convenable au sud.

« Ils sont géographiquement, génétiquement et démographiquement isolés, ce qui signifie qu’ils n’interagissent pas avec d’autres ours », a déclaré Laidre, tout en soulignant que le groupe n’évolue pas vers une nouvelle espèce.

« De temps en temps, un immigrant arrive et ajoute de la diversité génétique au groupe », a ajouté Laidre. « Mais parce qu’ils sont si isolés géographiquement, ils n’ont pas autant d’apports génétiques d’autres ours polaires d’autres parties de l’Arctique. »

À première vue, les conditions dans le sud-est du Groenland peuvent sembler être un habitat improbable pour les ours polaires, car la glace de mer est présente moins d’un tiers de l’année. Mais à mesure que les glaciers des fjords se déplacent vers l’océan, la glace qui se détache peut non seulement donner naissance à des icebergs, mais s’accumule devant le glacier, offrant ce que Laidre appelle un « paysage flottant » à partir duquel ils peuvent chasser tout au long de l’année. .

« Ce que nous savons des ours polaires, c’est qu’avoir de la glace de mer pendant environ 100 jours par an est trop peu pour que les ours survivent », a-t-il déclaré. « La raison pour laquelle ils peuvent le faire dans cet environnement isolé est qu’ils ont une banquise supplémentaire. »

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Ce n’est pas la première fois que des ours polaires se déplacent le long de fronts glaciaires, mais l’équipe affirme que le groupe nouvellement identifié, estimé à quelques centaines, est inhabituel car de telles caractéristiques sont essentielles à leur survie.

Cependant, Laidre a déclaré que de tels habitats étaient rares et susceptibles de changer avec le réchauffement climatique, tandis que le petit pool génétique des ours du sud-est du Groenland pourrait s’avérer problématique si les ours migrateurs cessaient d’apparaître.

Le professeur Andrew Derocher, un expert des ours polaires à l’Université de l’Alberta qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que la recherche a montré que les ours polaires du sud-est du Groenland comprenaient un pool génétique distinct avec isolement et consanguinité, bien qu’il ait déclaré que l’absence de définition en faisait difficile de dire s’il s’agissait d’une nouvelle sous-population.

« Je soupçonne qu’à mesure que le climat continue de se réchauffer dans l’Arctique, cette étude reflète un schéma qui émergera beaucoup plus fréquemment : une abondance décroissante associée à une faible immigration entraînera la dispersion de groupes génétiquement distincts d’ours polaires dans l’Arctique qui, avec un réchauffement continu , être supprimé au fil du temps », a-t-il déclaré.

« La faible condition physique et le faible taux de natalité signalés dans le sud-est du Groenland suggèrent que ce groupe d’ours vit peut-être déjà au bord de la persistance. »