Quand Ebenezer Scrooge s’est réveillé le jour de Noël après une nuit agitée, il s’est rendu compte qu’il devait abandonner ses manières avare.

Malheureusement, il est peu probable que la même chose soit vraie pour le reste d’entre nous, selon des recherches qui suggèrent que les nuits blanches nous rendent plus égoïstes.

L’étude, menée par des chercheurs aux États-Unis, a révélé que le manque d’une seule heure de repos pouvait tuer le désir des gens d’aider les autres, y compris la famille et les amis proches. L’équipe a remarqué qu’une mauvaise nuit semblait freiner l’activité dans la partie du cerveau qui favorisait le comportement social.

« Nous avons découvert que la perte de sommeil agit comme un déclencheur de comportements asociaux, réduisant le désir inné des humains de s’entraider », a déclaré le professeur Matthew Walker, co-auteur de l’étude à l’Université de Californie à Berkeley. « D’une certaine manière, moins vous dormez, moins vous devenez sociable et égoïste. »

écrire sur le Journal de biologie PLoS, l’équipe suggère qu’un déficit chronique de sommeil pourrait endommager les liens sociaux et compromettre les instincts altruistes qui façonnent la société. « Considérant le caractère essentiel de l’humain aidant à maintenir des sociétés coopératives et civilisées, couplé à la forte érosion du temps de sommeil au cours des 50 dernières années, les ramifications de ces découvertes sont très pertinentes pour la façon dont nous façonnons les sociétés dans lesquelles nous voulons vivre,  » il a dit. Marcheur.

L’équipe a examiné la volonté de 160 participants d’aider les autres avec un « questionnaire sur l’altruisme autodéclaré », qu’ils ont rempli après une nuit de sommeil. Les participants ont répondu à différents scénarios sociaux sur une échelle allant de « je cesserais d’aider » à « je les ignorerais ».

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Dans une expérience impliquant 24 participants, les chercheurs ont comparé les réponses d’une même personne après une nuit de repos et après 24 heures sans sommeil. Les résultats ont révélé une diminution de 78 % de l’enthousiasme autodéclaré pour aider les autres en cas de fatigue.

L’équipe a ensuite effectué des scintigraphies cérébrales de ces participants et a découvert qu’une courte nuit était associée à une activité réduite dans le réseau cognitif social du cerveau, une région impliquée dans le comportement social.

Les participants étaient tout aussi réticents à aider leurs amis et leur famille que les étrangers, ont déclaré les chercheurs. « La privation de sommeil a affecté l’impulsion d’aider les autres, qu’on leur demande d’aider des étrangers ou des parents proches. Autrement dit, la perte de sommeil déclenche un comportement asocial et anti-aide avec un impact large et aveugle », a déclaré Walker.

Pour déterminer si l’altruisme est affecté dans le monde réel, l’équipe a suivi plus de 3 millions de dons de bienfaisance aux États-Unis avant et après que les horloges aient été avancées d’une heure à l’heure d’été, suggérant une période de sommeil plus courte. Ils ont constaté une baisse de 10 % des dons après la transition.

« Notre étude s’ajoute à un nombre croissant de preuves montrant qu’un sommeil insuffisant nuit non seulement au bien-être mental et physique d’un individu, mais compromet également les liens entre les individus, et même le sentiment altruiste de toute une nation », a déclaré Walker.

Heureusement, nous pouvons rattraper le sommeil. Walker a déclaré: «La note positive qui ressort de toutes nos études est qu’une fois que le sommeil est adéquat et suffisant, le désir d’aider les autres est restauré. Mais il est important de noter que non seulement la durée du sommeil est pertinente pour aider. Nous avons constaté que le facteur le plus pertinent était en fait la qualité du sommeil, au-delà de la quantité de sommeil. »

Pr Russell Foster, directeur du Dormir et l’Institut de neurosciences circadiennes de l’Université d’Oxford, qui n’a pas participé à l’étude, ont déclaré : « Il s’agit de la première étude à montrer sans ambiguïté que la perte de sommeil peut réduire la tendance des gens à s’entraider.

« Ces résultats ont des implications importantes à tous les niveaux de la société, mais en particulier pour notre personnel de nuit de première ligne », a-t-il déclaré. « Les médecins, les infirmières et les policiers sont souvent fatigués de manière chronique, et les résultats suggèrent que leur capacité à aider dans des circonstances difficiles et exigeantes peut être compromise. »