L’eau de fonte s’écoule dans une crevasse de glace dans le glacier de Pers près de la station alpine de Pontresina, en Suisse, le 22 juillet 2022. Photo : Reuters/Arnd Wiegmann


  • Les pertes de glace alpine de cette année, enregistrées avant même le pic de fonte du mois d’août, ont surpris les scientifiques car de nombreux glaciers avaient déjà perdu leur museau inférieur.
  • La plupart des glaciers de montagne du monde, vestiges de la dernière période glaciaire, reculent en raison du changement climatique. Mais ceux des Alpes européennes sont particulièrement vulnérables.
  • La situation désastreuse de cette année fait craindre que les glaciers des Alpes ne disparaissent plus tôt que prévu. Avec plus d’années comme 2022, cela pourrait arriver.
  • Les glaciers himalayens sont également sur la bonne voie pour une année record de perte de glace. Lorsque la saison de la mousson d’été est arrivée au Cachemire, de nombreux glaciers avaient déjà rétréci de façon spectaculaire.

Glacier de Morteratsch, Suisse: La façon dont le glaciologue suisse Andreas Linsbauer, 45 ans, saute par-dessus des crevasses glacées, vous ne devineriez jamais qu’il transportait 10 kg de l’équipement en acier nécessaire pour suivre le déclin des glaciers suisses.

Vous vous dirigez généralement de cette façon sur l’immense glacier de Morteratsch fin septembre, à la fin de la saison de fonte estivale dans les Alpes. Mais la perte de glace exceptionnellement élevée cette année l’a amené deux mois plus tôt dans cet amphithéâtre de glace de 15 kilomètres carrés pour des travaux d’entretien d’urgence.

Les bâtons de mesure que vous utilisez pour suivre les changements de profondeur du pack risquent de se détacher complètement à mesure que la glace fond et que vous devez percer de nouveaux trous.

Les glaciers alpins sont sur la bonne voie pour leurs plus grandes pertes de masse en au moins 60 ans d’enregistrement, des données partagées exclusivement avec Reuter montre En examinant la différence entre la quantité de neige tombée en hiver et la quantité de glace qui fond en été, les scientifiques peuvent mesurer à quel point un glacier a rétréci au cours d’une année donnée.

Depuis l’hiver dernier, qui a apporté relativement peu de neige, les Alpes ont subi deux grandes vagues de chaleur au début de l’été, dont une en juillet marquée par des températures approchant les 30°C dans la ville de montagne suisse de Zermatt.

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Au cours de cette canicule, la hauteur à laquelle l’eau a gelé a été mesurée à un record de 5 184 mètres, supérieur à l’altitude du Mont Blanc, par rapport au niveau estival normal compris entre 3 000 et 3 500 mètres.

« Il est vraiment évident que c’est une saison extrême », a déclaré Linsbauer, criant par-dessus le rugissement de l’eau de fonte alors qu’il vérifiait la hauteur d’un poteau dépassant de la glace.

montagne qui fond

La plupart des glaciers de montagne du monde, vestiges de la dernière période glaciaire, reculent en raison du changement climatique. Mais ceux des Alpes européennes sont particulièrement vulnérables car ils sont plus petits et ont relativement peu de couverture de glace. Pendant ce temps, les températures dans les Alpes se réchauffent d’environ 0,3°C par décennie, soit environ deux fois plus vite que la moyenne mondiale.

Si les émissions de gaz à effet de serre continuent d’augmenter, les glaciers des Alpes devraient perdre plus de 80% de leur masse actuelle d’ici 2100. Beaucoup disparaîtront quelles que soient les mesures prises maintenant, grâce au réchauffement climatique des émissions passées, selon rapport 2019 par le Groupe d’experts intergouvernemental des Nations Unies sur l’évolution du climat.

Morteratsch a déjà beaucoup changé par rapport au glacier représenté sur les cartes touristiques de la région. La longue langue qui s’avançait autrefois profondément dans la vallée s’est rétrécie de près de 3 km, tandis que l’épaisseur de la couverture de neige et de glace a diminué jusqu’à 200 m. Un glacier Pers parallèle s’y est coulé jusqu’en 2017, mais a maintenant tellement reculé qu’une vaste bande de sable se trouve entre eux.

La situation désastreuse de cette année fait craindre que les glaciers des Alpes ne disparaissent plus tôt que prévu. Avec plus d’années comme 2022, cela pourrait arriver, a déclaré Matthias Huss, qui dirige Glacier Monitoring Switzerland (GLAMOUR).

« Nous constatons que les résultats des modèles attendus dans quelques décennies se produisent maintenant », a déclaré Huss. « Je ne m’attendais pas à voir une année aussi extrême si tôt dans le siècle. »

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pas de neige, très chaud

Reuters s’est entretenu avec des glaciologues en Autriche, en France et en Italie, qui ont confirmé que les glaciers étaient sur la bonne voie pour des pertes record. En Autriche, « les glaciers sont exempts de neige jusqu’aux sommets », a déclaré Andrea Fischer, glaciologue à l’Académie autrichienne des sciences.

Les chutes de neige saisonnières, en plus de reconstituer la glace perdue pendant l’été, protègent les glaciers d’une nouvelle fonte en fournissant une couverture blanche qui réfléchit mieux la lumière du soleil dans l’atmosphère que la glace plus foncée tachée par la poussière ou la pollution. .

Mais sur le glacier du Grand Etret, dans le nord-ouest de l’Italie, seulement 1,3 mètre de neige s’est accumulé l’hiver dernier, soit 2 mètres de moins que la moyenne annuelle sur 20 ans jusqu’en 2020.

Les pertes de glace alpine de cette année, enregistrées avant même le mois de fonte maximale d’août, ont surpris les scientifiques dans une certaine mesure, car de nombreux glaciers avaient déjà perdu leur museau inférieur. Parce qu’ils s’étaient retirés dans les montagnes, où les températures sont plus fraîches, les scientifiques pensaient qu’ils auraient dû être mieux protégés.

« Vous pouvez facilement imaginer que les résultats finaux après l’été seront … une énorme perte de couverture glaciaire dans les Alpes italiennes », a déclaré Marco Giardino, vice-président du Comité glaciologique italien.

Données partagées exclusivement avec Reuter montre que Morteratsch perd maintenant environ 5 cm par jour et est déjà dans un état pire qu’il ne le serait normalement à la fin d’un été moyen, selon les données de GLAMOS et de l’Université libre de Bruxelles.

Le glacier Silvretta voisin a perdu environ 1 mètre de plus qu’au même moment en 1947, la pire année de sa base de données remontant à 1915.

Les glaciers de l’Himalaya sont également sur la bonne voie pour une année record de perte de glace, ont déclaré des scientifiques. Reuter. Au moment où la saison de la mousson d’été est arrivée dans la région du Cachemire, par exemple, de nombreux glaciers avaient déjà considérablement rétréci, leurs lignes de neige commençant en haut de la montagne, après une vague de chaleur de mars à mai marquée par des températures supérieures à 48 ºC dans le nord de l’Inde.

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Une expédition début juin dans l’Himachal Pradesh, en Inde, a découvert que le glacier Chhota Shigri avait perdu une grande partie de sa couverture de neige. « La température la plus élevée en plus d’un siècle entre mars et mai a clairement eu son impact », a déclaré le glaciologue Mohammed Farooq Azam de l’IIT Indore.

Perdre le « patrimoine national »

Les glaciers qui disparaissent mettent déjà en danger des vies et des moyens de subsistance. Plus tôt ce mois-ci, l’effondrement d’un glacier sur la Marmolada en Italie a tué 11 personnes. Quelques jours plus tard, l’effondrement d’un glacier dans les montagnes du Tian Shan, dans l’est du Kirghizistan, a déclenché une avalanche massive qui a projeté de la glace et des rochers vers les touristes de passage.

Au-dessus de la ville suisse de Saas Fee, un chemin menant à un refuge de montagne traversait autrefois un champ de neige d’été au sommet du glacier Chessjen.

« C’est trop dangereux maintenant » à cause du risque de chutes de pierres, autrefois maintenues ensemble par de la glace dure, a déclaré le gardien de la cabane Dario Andenmatten en contemplant un paysage aride parsemé de lacs glaciaires. A proximité, on entendait le fracas des pierres tombant de la montagne.

Les résidents suisses craignent que les pertes glaciaires nuisent à leur économie. Certaines stations de ski alpines, qui dépendent de ces glaciers, les recouvrent désormais de nappes blanches pour réfléchir la lumière du soleil et limiter la fonte.

Les glaciers suisses figurent dans de nombreux contes de fées du pays et le glacier d’Aletsch est considéré comme un site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Perdre les glaciers « c’est perdre notre patrimoine national, notre identité », a déclaré le randonneur Bernardin Chavaillaz. « C’est triste. »

(Reuters : reportage d’Emma Farge et Gloria Dickie ; reportage supplémentaire de Michael Shields; édité par Katy Daigle et Lisa Shumaker)