Les rêves sont pleins de possibilités; En plongeant dans le monde au-delà de nos réalités éveillées, nous pouvons visiter des terres magiques, voyager dans le temps et interagir avec des amis et des membres de la famille perdus depuis longtemps. Cependant, la notion de communication en temps réel avec quelqu’un en dehors de nos paysages de rêve ressemble à de la science-fiction. Une nouvelle étude montre que, dans une certaine mesure, ce fantasme apparent peut devenir réalité.

Les scientifiques savaient déjà qu’un contact à sens unique pouvait être atteint. Des études antérieures ont montré que les gens peuvent traiter des signaux externes, tels que des sons et des odeurs, pendant leur sommeil. Il existe également des preuves que les gens peuvent envoyer des messages dans l’autre sens: les rêveurs lucides – ceux qui peuvent dire qu’ils sont dans un rêve – peuvent être entraînés à souligner, à l’aide de mouvements oculaires, qu’ils sont au milieu d’un rêve.

La communication bidirectionnelle est cependant plus complexe. Une personne endormie doit vraiment comprendre ce qu’elle entend de l’extérieur et y penser assez logiquement pour générer une réponse, explique Ken Paller, neuroscientifique cognitif à la Northwestern University. “Nous pensions que cela allait être possible, mais jusqu’à ce que nous le prouvions, nous n’en étions pas sûrs.”

Pour cette étude, Paller et ses collègues ont recruté des volontaires qui ont déclaré se souvenir d’au moins un rêve par semaine et leur ont donné des conseils sur la façon de réaliser un rêve lucide. Ils ont également été formés pour répondre à des problèmes mathématiques simples en bougeant leurs yeux d’avant en arrière; par exemple, la bonne réponse à «huit moins six» serait de bouger les yeux deux fois à gauche et à droite. Pendant que les participants dormaient, des électrodes placées sur leur visage ont enregistré les mouvements oculaires et l’électroencéphalographie (EEG), une méthode de surveillance de l’activité cérébrale, a suivi le stade de sommeil dans lequel ils se trouvaient.

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Pendant que l’équipe de Paller menait ces expériences, elle a découvert trois groupes en Allemagne, en France et aux Pays-Bas essayant d’accomplir la même chose. Au lieu de se concurrencer, les groupes ont décidé de collaborer. Ils ont mené des expériences similaires, mais avec des méthodes légèrement différentes pour répondre aux questions et recevoir des réponses. Le groupe allemand, par exemple, a relayé ses problèmes de mathématiques en utilisant le code Morse, et le groupe français a demandé à son participant, une personne atteinte de narcolepsie qui avait des compétences expertes en rêve lucide, de répondre à des questions par oui ou par non avec des contractions musculaires du visage. Au lieu des yeux. . mouvements.

Dans les quatre études, il y avait un total de 36 participants et 158 ​​essais au cours desquels les chercheurs ont pu vérifier le rêve lucide et ont tenté d’établir un contact. Les réponses étaient considérées comme correctes si trois des quatre évaluateurs étaient d’accord sur l’exactitude des réponses, parfois des mouvements très subtils. Des réponses correctes ont été données dans 18% des essais, et 18% supplémentaires ont été classées comme ambiguës parce que les évaluateurs n’ont pas été en mesure de parvenir à un consensus sur la question de savoir si les participants avaient donné une réponse correcte ou avaient répondu du tout. Des réponses incorrectes ont été données dans 3% des essais. Dans la plupart des essais, 60%, il n’y avait pas de réponse.

L’un des co-auteurs, Karen Konkoly, étudiante diplômée du laboratoire de Paller, spécule que les participants n’ont pas répondu dans 60% des essais parce qu’ils n’ont tout simplement pas perçu la communication entrante. Dans ces cas, ils ont rarement déclaré avoir incorporé les questions dans leurs rêves après leur réveil. Cependant, il ajoute qu’il est également possible que les rêveurs aient perçu les entrées, mais aient prêté peu d’attention et oublié avant de se réveiller. La proportion de personnes qui répondent pourrait potentiellement s’améliorer avec plus de formation ou en posant des questions lorsque les personnes sont dans des états cérébraux endormis spécifiques, dit Konkoly.

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Après avoir établi une communication bidirectionnelle réussie, les participants ont été réveillés et invités à raconter leurs rêves. Dans la plupart des cas, ils se rappelaient avoir reçu les questions des expérimentateurs pendant leur sommeil; dans certains cas, les questions semblaient venir de l’extérieur du rêve, tandis que d’autres fois, elles étaient intégrées dans le rêve lui-même. (Un participant a rapporté que les lumières de son rêve ont commencé à clignoter, ce qu’il a reconnu comme le problème mathématique codé en Morse.) Cependant, il y a eu des cas où les gens ne se souvenaient pas des interactions ou avaient un compte déformé. Par exemple, il y a eu des essais dans lesquels des individus ont répondu correctement à un problème de mathématiques pendant leur sommeil, mais ne se souvenaient pas correctement de la question après leur réveil. Ces résultats ont été publiés le 18 février dans Biologie actuelle.

Ces résultats «remettent en question nos idées sur ce qu’est le sommeil», explique Benjamin Baird, un chercheur postdoctoral qui étudie les rêves à l’Université du Wisconsin-Madison et qui n’a pas participé à cette étude. Le sommeil a été classiquement défini comme un manque de réponse aux stimuli environnementaux externes, et cette caractéristique fait toujours partie de la définition aujourd’hui, explique Baird. «Ce travail nous pousse à réfléchir attentivement, à repenser, peut-être, certaines de ces définitions fondamentales de la nature du rêve lui-même et de ce qui est possible dans le rêve.

Ce type de communication bidirectionnelle avec les rêveurs pourrait être utilisé comme un outil pour mieux étudier les rêves, selon Paller. En particulier, dit-il, l’observation selon laquelle les réponses que certaines personnes ont données pendant les rêves ne correspondaient pas à leurs rapports après le réveil montre que de telles techniques en temps réel aideront les chercheurs à obtenir des comptes rendus plus précis des rêves et à répondre à des questions sur le fait que les rêves jouent un rôle rôle utile. dans des processus comme la mémoire. Paller et ses collègues suggèrent également que les gens pourraient utiliser cette technique pour améliorer la résolution de problèmes et la créativité, en fournissant une nouvelle façon de traiter le contenu de leurs rêves.

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«J’ai beaucoup aimé cette étude», déclare Christine Blume, spécialiste du sommeil au Centre de chronobiologie de Bâle, en Suisse, qui n’a pas participé à ce travail. “J’ai été surpris de voir dans quelle mesure les informations peuvent être traitées et traitées.” Cependant, Blume ajoute qu’il est important de noter que les résultats concernent spécifiquement le rêve lucide, qui est un type particulier de rêve que peu de gens expérimentent. Il ajoute que même avec des rêveurs lucides, dans la plupart des essais, les chercheurs étaient incapables de communiquer. Par conséquent, l’application de cette technique à l’apprentissage ou à la créativité reste une question ouverte, dit-il.

Paller et ses collègues explorent maintenant quels autres types de questions peuvent être posées pendant le sommeil, ainsi que d’autres moyens de recevoir des messages de ceux qui dorment, comme le reniflement. «Nous espérons devenir meilleurs dans la conduite de ce type d’expérience», déclare Paller. “Ensuite [we can] posez de nouvelles questions sur ce qui se passe pendant les rêves. “