ouiCertaines des forces russes expulsées de la région ukrainienne de Kharkiv ont fui de l’autre côté de la frontière, bien que le régiment de chars d’élite chargé de mener la première frappe contre l’OTAN et de défendre Moscou ait interrompu sa retraite à Donetsk. Le principal bastion du Kremlin au nord-ouest est tombé, la route du Donbass revendiquée par l’Ukraine.

Les troupes russes restantes sur les fronts est et sud de l’Ukraine sont battues, « dégradées » dans le jargon militaire, et le moral est au plus bas. Les gains considérables réalisés par les forces ukrainiennes ont conduit à la reconquête de plus de 6 000 kilomètres carrés (2 300 miles carrés) de territoire en 12 jours, soit quatre fois la taille du Grand Londres ou plus grand que le Danemark, selon diverses comparaisons.

Le temps et la marée des conflits tournent et le début de la fin est peut-être maintenant là. Le gouvernement de Volodymyr Zelensky a exhorté l’Occident à accélérer les livraisons d’armes pour maintenir l’élan de ses offensives. Des responsables américains ont également déclaré que des discussions étaient en cours sur l’opportunité de fournir des avions de combat à Kyiv, bien que cela ne se produise pas dans un avenir immédiat.

L’OTAN a engagé plus de 8 milliards de dollars (6,9 milliards de livres sterling) d’équipements militaires à l’Ukraine, dont 4,6 milliards de dollars provenant des États-Unis.De hauts responsables occidentaux qui ont assisté à une conférence à Kiev au cours du week-end de la semaine ont confirmé que plusieurs gouvernements de l’OTAN étaient en pourparlers avec les fabricants pour augmenter la production.

L’avènement d’équipements tels que le High Mobility Artillery Rocket System (HIMAR) et le Multiple Launch Rocket System (MLRS) a sans aucun doute changé l’espace de combat, stoppant l’avancée apparemment inexorable de la Russie dans le Donbass à l’est.

Cependant, même avec des armes plus avancées, ce ne sera pas rapide, et la prochaine phase de reprise des terres occupées sera toujours sanglante et amère, et pas nécessairement à sens unique.

Il y a trois mois, lorsque les troupes ukrainiennes sont entrées dans les villes et villages nouvellement libérés autour de Kharkiv après des mois de bombardements, l’ambiance était naturellement effervescente.

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Une unité a reçu des photos de camarades arrivés à la frontière russe et les images ont été diffusées sur les réseaux sociaux. Il y avait une excitation similaire lundi lorsque le gouvernement ukrainien a annoncé que certaines de ses forces avaient atteint la frontière nord-est avec la Russie.

Le colonel général Oleksandr Syrskyi, commandant des forces terrestres ukrainiennes, a mis en garde il y a trois mois contre un optimisme excessif. Les attaques russes contre certains des villages libérés pendant notre séjour ont montré qu’ils n’étaient pas allés aussi loin. Ils sont ensuite retournés au champ de tir d’artillerie de Kharkiv et ont recommencé à bombarder la ville.

La semaine dernière, le colonel général Syrskyi était dans la ville de Balakliya, qui avait été reprise. Alors que le drapeau ukrainien était hissé sur la place principale, il a déclaré : « Aujourd’hui, nous achevons la libération de Balakliya, la première grande ville de notre offensive. Ce ne sera sûrement pas la dernière ville. Devant nous se trouvent Kupiansk, Izium et bien d’autres. »

En quelques jours, Kupiansk, un point clé sur la route d’approvisionnement russe où plusieurs lignes ferroviaires se rejoignent, a été capturé, suivi d’Izium, le principal bastion militaire russe sur cette ligne de front qui chevauche la route du Donbass.

Le colonel général, un ancien grade soviétique aboli par l’Ukraine à l’exception de Syrskyi, serait beaucoup plus confiant que les Russes ne pourront pas retourner dans l’oblast de Kharkov.

Le capitaine Nicolai, servant dans un régiment d’infanterie montée, avait pris part à la dernière contre-offensive de Kharkiv. Il sentait qu’il y avait des différences cette fois. « Nous avons constaté que de plus en plus de Russes originaires des républiques séparatistes de Donetsk et Louhansk (DNR et LNR) et de moins en moins étaient aussi mal entraînés et armés que d’habitude », a-t-il déclaré.

«Nous en avons attrapé pas mal et ils étaient dans un état lamentable. Certains d’entre eux ont dit qu’ils avaient été retirés des rues, des magasins, pour se battre. Quelle que soit la vérité, ils ne voulaient pas être ici.

Un collègue officier, le lieutenant Oleksei, a ajouté : « En général, ils étaient moins nombreux. Nous avons découvert qu’à certains postes, ils masquaient les chiffres en essayant de montrer qu’il y avait plus qu’il n’y avait. Lorsque nous avons capturé des positions, nous avons découvert qu’elles ne manquaient pas d’armes, de munitions, mais de moins de soldats que prévu.

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Un haut responsable nommé par la Russie dans l’oblast de Kharkiv, Vitaly Ganchev, a déclaré que les forces ukrainiennes étaient huit fois plus nombreuses que les Russes lors de la contre-offensive. Les responsables ukrainiens nient que la différence soit si importante, mais reconnaissent que les Russes se sont déplacés en grand nombre vers le sud en réponse à une autre offensive ukrainienne contre la ville de Kherson.

Certains responsables ukrainiens, et occidentaux par procuration, ont affirmé que « l’opération » de Kherson était une ruse pour tromper les Russes, tandis que celle ciblant Izium depuis Kharkiv était toujours réelle.

Ceci, cependant, semble être une tentative d’exploiter pleinement le facteur d’impréparation russe. « Ne laissez jamais une crise russe se perdre », a déclaré un responsable de l’administration présidentielle. « Il y a beaucoup de mécontentement parmi les militaires russes à propos de ce qui se passe. Manque d’organisation, manque d’intelligence, on essaie de s’en servir. »

Kherson est vraiment une opération royale, mais les progrès ont été lents pour les Ukrainiens sur ce front. Le gouvernement éloigne les médias, ukrainiens et internationaux, des lignes de front, ce qui rend difficile l’évaluation indépendante de l’état de la situation. Mais les signes de discorde en Russie sur ce qui se passe en Ukraine augmentent certainement et deviennent plus apparents.

Un blogueur ukrainien pro-Moscou, Yury Podolyaka, qui compte 2,2 millions de followers sur Telegram, a déclaré : « Nous devons être honnêtes, le commando ukrainien nous a dépassés ici. » Il a mis en garde contre une « défaite au combat très grave » à moins que le Kremlin ne parvienne à « arrêter l’avancée ukrainienne ».

Un blogueur militaire russe, Maksim Fomin, a déclaré que les forces russes avaient été vaincues. « La situation est très difficile. Expirons et disons que nous avons été vaincus », a-t-il déclaré. Fomine a exigé une enquête sur les raisons pour lesquelles les forces russes n’étaient apparemment pas préparées à l’offensive ukrainienne qui a conduit à la débâcle.

Ce qui devrait inquiéter le Kremlin, c’est que Ramzan Kadyrov, un allié fidèle, a maintenant tourné ses armes contre les dirigeants russes pour la débâcle. Le dirigeant tchétchène, dont des milliers de soldats combattent en Ukraine, a déclaré que la « situation réelle » sur le terrain est « stupéfiante » et a accusé le commandement militaire d’avoir commis des erreurs majeures.

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La société russe de mercenaires, le groupe Wagner, dirigé par l’oligarque Yevgeny Prigozhin, un autre allié de Vladimir Poutine, a également été déployée en Ukraine. Leur nombre a augmenté alors que l’armée russe luttait pour remplacer le nombre croissant de morts et de blessés.

Prigozhin a été nommé Héros de la Fédération de Russie. Les commandants militaires ont été licenciés et remplacés après des échecs perçus dans le conflit et Moscou a commencé à compter encore plus sur la société de sécurité privée aux côtés des Tchétchènes.

Wagner a également fait des victimes. Le mois dernier, les Ukrainiens ont attaqué la base avancée du Groupe à Popasna, tuant un grand nombre de combattants, utilisant des HIMAR américains et il y a des rapports selon lesquels il a du mal à obtenir des numéros en Ukraine.

Un ancien sous-traitant de Wagner, qui s’était déployé en Syrie et en Libye, a déclaré que des amis travaillant en Ukraine lui avaient dit que ce n’était qu’une question de temps avant que les défenses russes ne soient percées.

« Il est bien connu que la situation est très mauvaise là-bas et beaucoup de gens ne veulent pas y aller. Ils m’ont parlé de toutes sortes de problèmes, de manque de coordination, de planification, de soldats non formés qui étaient un danger pour tout le monde. J’ai pensé à l’Ukraine, je suis allé voir Donetsk, mais finalement je n’y suis pas allé et je n’irai certainement pas maintenant », a déclaré Murat Usmanov, qui vit maintenant dans une république d’Asie centrale.

« Leur [Wagner’s] la qualité s’est également détériorée, les gens qu’ils envoient sont pauvres. Les Russes ont sous-estimé les Ukrainiens qui sont mieux entraînés et mieux armés. Avec l’arrivée de l’hiver, beaucoup de gens du côté russe n’auront pas les bons vêtements, le bon équipement, les bonnes armes, ce sera encore pire pour eux. »