Le succès reproducteur des dauphins mâles n’est pas déterminé par la force ou l’âge, mais par leurs liens sociaux avec d’autres mâles, selon un nouvel atelier. Les scientifiques ont découvert que plus les dauphins mâles sont intégrés dans leur réseau social, plus ils produisent de progéniture.

Mais comment restent-ils si populaires ? Ces dauphins entretiennent des relations clés au sein de leurs grands groupes sociaux en sifflant, selon un autre atelier. Les échanges vocaux fonctionnent comme un remplacement de la liaison physique et nécessitent beaucoup moins de temps, permettant aux dauphins mâles alliés de « se lier à distance ».

Les deux études, publiées dans biologie actuelleétudié les grands dauphins de l’Indo-Pacifique (Tursiops adunctus) à Shark Bay, en Australie occidentale.

Les dauphins mâles populaires produisent plus de petits

Les dauphins mâles de Shark Bay vivent dans des groupes sociaux complexes, où ils forment des liens durables pour coopérer avec d’autres mâles. Au sein de grandes alliances stables, ils forment des groupes plus petits et moins stables de deux ou trois pour s’accoupler avec des femelles.

Chez la plupart des espèces, les mâles plus forts ou plus expérimentés étaient plus susceptibles d’engendrer une progéniture. L’équipe internationale de chercheurs était intéressée à découvrir si la vie sociale reproductive complexe des dauphins affectait leur succès reproducteur.

Ils ont analysé 30 ans de données comportementales sur 85 dauphins mâles et utilisé des données génétiques pour analyser la paternité de plus de 400 dauphins, constatant que les mâles « populaires » bien intégrés ayant des liens étroits avec divers membres du groupe produisaient le plus de descendants.

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Leur position au sein de petits groupes de deux ou trois, ainsi que leur différence d’âge par rapport aux autres membres de l’alliance, n’ont eu aucun impact.

« Des hommes bien intégrés pourraient être mieux placés pour récolter les bénéfices de la coopération et accéder à des ressources cruciales comme la nourriture ou des compagnons », explique la première auteure, la Dre Livia Gerber, ancienne doctorante à l’Université de Zurich, en Suisse, et actuelle. chercheur postdoctoral. à l’Université de New South Wales en Australie.

« Ils peuvent également être plus résistants à la perte de compagnon que ceux qui ont peu de compagnons mais plus proches. »

Mais comment entretiennent-ils ces liens sociaux au sein de leurs alliances, surtout dans des groupes aussi larges ?

Les dauphins mâles sifflent pour maintenir les relations sociales

« De nombreux animaux, y compris les humains, utilisent le contact tactile pour renforcer et réaffirmer des relations importantes », explique l’auteur principal Emma Chereskin, de l’École des sciences biologiques de l’Université de Bristol, au Royaume-Uni. « Mais à mesure que le nombre de relations sociales étroites augmente, les exigences en matière de temps et d’espace disponibles pour le maintien des relations par contact physique augmentent également.

« Les grands dauphins mâles forment des alliances stratégiques à plusieurs niveaux, et nous voulions savoir comment ils entretiennent des relations multi-alliances dans de grands groupes. »

Les scientifiques ont analysé neuf années de données comportementales et acoustiques, recueillies par des groupes de suivi masculins affiliés.

Image d’échange vocal entre mâles alliés. Crédit : Dre Stephanie King

L’équipe de recherche a pu identifier les différentes façons dont ces hommes se sont liés les uns aux autres. Alors que le contact physique, comme les caresses douces, pour se connecter avec des alliés étroitement liés a été documenté, ils ont découvert que les dauphins entretenaient également des relations sociales plus faibles mais toujours vitales en sifflant.

« Nous avons constaté qu’au sein des principales alliances de dauphins, des alliés fortement liés se livraient à des comportements de contact plus affiliatifs, tels que caresser et frotter, tandis que des alliés faiblement liés se livraient à plus d’échanges de sifflements », explique l’auteur principal, le Dr Stephanie King, de l’Université de Bristol. .

« Cela illustre que ces relations sociales plus faibles mais toujours essentielles peuvent être maintenues avec des échanges vocaux. »