La chercheuse Teresa Giráldez en a assez de se plaindre de la même chose. « C’est injuste, nous sommes totalement paralysés par une décision arbitraire. J’ai deux projets qui sont sérieusement touchés, mais à long terme ça va être un vrai problème », s’insurge le scientifique de l’université de La Laguna à Tenerife. Son problème : les souris de laboratoire ne peuvent pas s’envoler vers les îles Canaries, où une quarantaine d’enquêtes sont en danger à cause de cette décision. Le refus des compagnies aériennes de soutenir les animaux de laboratoire bloque la science dans l’archipel : sans ces animaux, il est impossible d’étudier des maladies telles que le cancer ou l’épilepsie, ou de rechercher leur guérison. Iberia et Air Europa ont mis en place ce blocus pour la première fois en 2016, provoquant des interventions du Congrès et de l’armée pour sauver des projets au bord de la ruine. Le blocus aérien a connu une résurgence en mars 2021 aux îles Canaries, qui n’ont pas reçu une seule souris depuis un an. Mais c’est un problème mondial qui a poussé les scientifiques au désespoir en Europe et aux États-Unis, où l’interdiction est contestée.

Les compagnies aériennes subissent la pression « des groupes d’animaux ultra-protecteurs » car elles ne veulent pas être critiquées socialement, explique Javier Guillén, directeur pour l’Europe et l’Amérique latine de l’Association pour l’évaluation et l’accréditation des animaux de laboratoire international. « Cela ne concerne pas que les îles Canaries, c’est un problème international », déplore-t-il. Guillén explique que les grands laboratoires peuvent affréter des avions pour leurs expéditions, mais « il y a des endroits où ce n’est pas possible, les plus touchés sont toujours les plus petits groupes… Aux Canaries tout est assemblé, ils l’ont très mal : le la seule option qui reste est que les politiciens fassent pression sur leurs compagnies aériennes phares pour qu’elles continuent à expédier », affirme-t-il.

Le ministère de la Science et de l’Innovation, consulté par EL PAÍS, assure qu' »il est crucial de garantir le fonctionnement normal du système scientifique dans tous les territoires » et que « pour cela il faut que les chaînes de transport à l’extrême périphérie ne soient pas rompues ». « , comme les îles Canaries. « Le ministère, comme à d’autres occasions, est prêt à intervenir pour que les compagnies aériennes garantissent les chaînes d’approvisionnement dont dépendent les chercheurs canariens », confirme un porte-parole.

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La responsable de l’animalerie de l’Université de La Laguna, Mª Rosa Arnau.Photo: EMETRIO SUÁREZ (CC BY)

En 2016, la première fois que la recherche sur le diabète ou les maladies étranges aux îles Canaries a été paralysée, elle a atteint le point qu’un avion militaire a été utilisé pour contourner l’embargo aérien sur les entreprises et envoyer quatre boîtes avec trente souris dédiées à l’étude du diabète. la polyarthrite rhumatoïde. Le Congreve a ensuite approuvé une proposition non législative qui exhortait le gouvernement à obliger les compagnies aériennes à transporter des animaux de laboratoire, avec le seul vote contre la mesure du Parti populaire, qui défendait la liberté des affaires. Enfin, Iberia a levé l’embargo. Selon le groupe aérien, cela a été fait « exceptionnellement, pour aider à la réalisation de projets urgents ». Mais IAG Cargo, la maison mère maritime du groupe, précise : « IAG Cargo ne transporte pas d’animaux vivants destinés à être utilisés en laboratoire, en expérimentation ou en exploitation », sans plus d’explications.

Pour Kirk Leech, directeur de l’Association européenne pour la recherche animale, c’est un problème de pression publique. La plupart des compagnies aériennes ont cessé de transporter des animaux à des fins de recherche, « soit par crainte d’un boycott général de leurs services par le public, soit à cause de campagnes militantes insidieuses… Je pense que la peur est exagérée, compte tenu de la meilleure compréhension publique de la recherche animale, y compris souris, qui a servi à produire des vaccins contre le Covid », confirme Leech. Le soutien à ces expérimentations est passé à 64 % dans ce contexte pour les Américains. « Avec la question des îles Canaries, cela semble être une décision interne de l’entreprise non liée à une campagne publique. La compagnie aérienne doit comprendre les dommages que cela cause à la recherche et, en fin de compte, à la santé publique. »

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Litige aux États-Unis

Leech explique qu’une seule compagnie aérienne commerciale, Air France, est prête à transporter des primates pour la recherche en Europe ou aux États-Unis. Ces animaux sont utilisés exceptionnellement dans des cas précis pour le développement de médicaments, comme les vaccins vitaux contre le Covid. De plus, seule une poignée de compagnies aériennes commerciales transportent des animaux plus petits, comme des souris, des rats, des lapins ou même des poissons zèbres, qui sont souvent utilisés en neurosciences et n’atteignent jamais les Canaries.

Aux États-Unis, la National Association for Biomedical Research a ouvert en 2018 une action en justice contre quatre compagnies aériennes (IAG, propriétaire d’Iberia, United, China Southern Airlines et Qatar Airways) pour « discrimination illégale », étant donné qu’elles transportent des souris, des rats et des chiens non problème… à moins que la souris, le rat ou le chien ne soit utilisé pour tenter de guérir une maladie. Il y a quelques mois, 90 universités et sociétés scientifiques américaines ont exhorté le ministère des Transports à prendre des mesures à ce sujet.

Le chercheur à l'Université de La Laguna, Teresa Giráldez.
Le chercheur à l’Université de La Laguna, Teresa Giráldez.

Leech explique que le transport d’animaux de laboratoire « est un élément essentiel du progrès médical pour les scientifiques du monde entier… Sans la capacité de les déplacer, la recherche scientifique cruciale à la recherche de nouveaux traitements stagnera », prévient-il. Ces dernières années, l’utilisation d’animaux dans des expériences scientifiques a chuté grâce à de nouvelles lois et à une prise de conscience. Mais des images négatives persistent, comme l’exploitation des animaux pour fabriquer des cosmétiques, interdite depuis une décennie.

Quant aux souris qui volent vers les îles Canaries, ce sont des animaux qui ont été modifiés pour avoir des caractéristiques qui rendent la recherche plus efficace, ce qui réduit le nombre d’animaux utilisés à long terme. « L’administration gouvernementale des îles Canaries doit parler aux compagnies aériennes, et la communauté scientifique doit fournir des informations et faire pression sur le gouvernement », résume Leech. Aux îles Canaries, ils ne veulent pas seulement recevoir des modèles animaux, ils veulent en envoyer : regardez ce qui est arrivé à Giráldez lorsque des scientifiques de l’université de Stanford se sont intéressés à son travail, mais à la fin il n’a pas pu collaborer avec eux car du blocus.

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C’est ce que souhaite Carlos Navarro, directeur de l’Agence canarienne de recherche, même s’il admet qu’avec les compagnies aériennes, il préfère la diplomatie et la discrétion aux projecteurs médiatiques, après Le jour divulgué la nouvelle de la nouvelle interdiction. « Nous sommes confrontés à ce problème depuis quelques années. Iberia a fait une exception avec les îles Canaries, mais maintenant elles nous obligent à explorer d’autres voies alternatives pour établir des routes. Nous voulons tous avoir des vaccins et des remèdes à nos maux », raisonne-t-il. En ce moment, ils étudient l’utilisation des avions légers et le développement des animaux au sein de l’Université de La Laguna.

« Tous ceux d’entre nous qui font de la recherche sont très clairs sur le fait qu’à l’avenir, nous aurons dépassé l’utilisation des animaux », admet Giráldez. Il reçoit de l’argent du Conseil européen de la recherche et d’autres institutions pour financer ses études, qui améliorent la compréhension des maladies du cerveau. « Nous avons des contrôles très stricts, mais en ce moment les animaux sont cruciaux : nous ne pouvons arriver qu’à un certain point dans les modèles cellulaires. Pour soigner les maladies, il faut les reproduire dans un être vivant », explique-t-il.

Pour Guillén, « nous sommes confrontés à l’absurdité que l’argent public qui a été investi dans les îles Canaries peut être perdu parce que nous n’avons aucun argument sur la façon dont nous le dépensons bien ». Giráldez est d’accord avec lui : « Si le gouvernement soutient l’enquête, comme c’est actuellement le cas, il doit y avoir un soutien institutionnel au-delà de toute décision privée arbitraire. La recherche doit être prioritaire. Sans ces mesures, notre capacité de développement scientifique s’effondrera ».