Un tiers des athlètes suisses qui ont participé aux Jeux olympiques de Tokyo 2020 étaient des étudiants ou des diplômés universitaires. En dehors du stade, ce sont des étudiants « normaux » qui doivent jongler entre cours magistraux et entraînements sportifs de haut niveau.

Selon une nouvelle étude « Elite Sport in Switzerland 2019 », 47% des athlètes âgés de 25 à 34 ans ont un diplôme de l’enseignement supérieur (soit d’une université, soit d’un centre de formation professionnelle). C’est 5 points de pourcentage de moins que le reste de la population du même groupe d’âge. Mais cela reste un chiffre assez élevé, déclare Simon Niepmann, un ancien champion d’aviron qui dirige le programme « Elite Sports and Studies » pour Swiss Olympic, l’organisation faîtière du sport suisse. Vainqueur de la médaille d’or olympique, il a réussi à terminer avec succès ses études de sport et de géographie à l’Université de Bâle, obtenant un baccalauréat en cinq ans au lieu de trois.

Comme son nom l’indique, le programme d’accompagnement qu’il anime vise à permettre aux sportifs de se lancer dans une double carrière. Dans le cadre du programme lancé en 2014, un réseau de 42 personnes est chargé d’aider les sportifs à concilier les exigences du sport de compétition avec leurs études. Ces personnes de contact se trouvent dans presque toutes les universités suisses et aident les athlètes à planifier leurs études et leur carrière sportive des années à l’avance.

« Sports d’élite et études »

En 2014, Swiss Olympic a lancé le projet «Elite Sports and Studies» en collaboration avec Swiss University Sports, l’organisation faîtière des clubs sportifs universitaires. Le projet est devenu un programme en 2017 et est affilié à Swiss Olympic depuis 2018. Swiss Olympic et Swiss University Sports entretiennent une étroite coopération sur cette question.

Swiss Olympic et swissuniversities – la conférence des recteurs des universités suisses – signé une déclaration en 2017. Ses principaux objectifs sont de favoriser les études à temps partiel en option, d’allonger les cours et de réduire les obligations de présence des athlètes de compétition.

En 2020, les deux organisations ont signé une deuxième déclaration, ajoutant l’option de l’apprentissage à distance indépendant du temps et du lieu, qui fonctionnait bien avec les conditions d’études imposées par Covid.

SWI swissinfo.ch: Pourquoi n’y avait-il pratiquement pas de soutien organisé en Suisse pour les étudiants-athlètes jusqu’à il y a quelques années?

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Simon Niepmann : Dans le passé, les étudiants-athlètes étaient extrêmement autonomes. Au cours de mes études, j’ai réalisé qu’en Suisse aucune différence n’était faite entre les étudiants qui pratiquaient des sports d’élite, ceux qui pratiquaient un hobby ou ceux qui avaient un travail en parallèle de leur cursus. Tous étaient considérés comme des emplois à temps partiel. Il appartient entièrement aux athlètes d’organiser le temps nécessaire à l’entraînement pour leur sport en conjonction avec leurs études.

En Suisse, le sport est de plus en plus perçu comme une activité professionnelle à temps plein, même si son statut n’est pas encore comparable à celui d’autres pays, où être sportif est considéré comme un métier comme un autre.

SWI : Quelle est la question la plus souvent posée par les jeunes sportifs ?

SN : La question la plus fréquente est : « Je fais du sport de haut niveau national ou international. Quel type de diplôme est une option pour moi ? « 

Bien sûr, je ne peux pas donner de réponse générale, par exemple que tous les athlètes peuvent étudier les affaires ou le droit. Je dois examiner chaque cas individuellement. Cela dépend du domaine d’études qui intéresse les athlètes, des exigences de leur sport, mais aussi du lieu où ils s’entraînent et de la flexibilité offerte par l’université correspondante.

SWI : Quel est le principal soutien que vous pouvez offrir aux étudiants-athlètes ?

SN : Planification préalable. Cela signifie commencer à combiner sport de compétition et études dès le plus jeune âge. Il faut, par exemple, identifier les phases dans lesquelles les études seront longues et les phases de formation intensive.

Idéalement, vous devriez prévoir un emploi du temps jusqu’à l’obtention de votre diplôme ; la planification peut être réajustée tous les six mois.

Notre tâche principale est d’éduquer les athlètes qu’ils doivent planifier et qu’il existe différentes personnes qui peuvent les aider sur leur parcours à deux pistes.

SWI: Une analyse de l’étude Swiss Olympic en 2018 montre que les étudiants-athlètes au sommet de leur art s’inscrivent rarement en tant qu’athlètes lorsqu’ils sont admis à l’université.

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SN : Nous sommes confrontés à deux problèmes. D’une part, nous n’avons pas accès à l’information de tous les athlètes sur leur éducation ; d’autre part, les universités ne savent pas toujours quels étudiants participent aux sports de compétition. Nous avons beaucoup de marge d’amélioration dans ce domaine.

Ce que nous essayons de faire, c’est de tenir les athlètes de compétition informés, aussi souvent et largement que possible, que ce soit par le biais de newsletters, de clubs sportifs ou d’autres canaux.

Nous avons aussi remarqué qu’il y a souvent une volonté d’échange entre les élèves-athlètes et les jeunes athlètes qui sont encore au lycée. Si les athlètes se parlent, il y a moins d’inhibitions à poser des questions simples que s’ils parlent à un responsable universitaire. Nous avons créé une plateforme en ligne pour faciliter cet échange.

SWI : La déclaration 2020 de Swiss Olympic et de Swissuniversities indique clairement que tous les sports ne sont pas compatibles avec tous les cours de formation. Quelles combinaisons sport-études sont particulièrement difficiles ?

SN : J’hésiterais à dire qu’un certain sport ne fonctionne pas du tout avec une certaine matière collégiale, car il est toujours important de garder à l’esprit que c’est un choix très personnel.

Mais on constate que les sportifs d’hiver ont tendance à étudier à distance. Le fait est qu’ils voyagent toute la saison et ne peuvent donc pas assister régulièrement à un cours en personne.

En termes de matières, les plus difficiles pour les sportifs sont sans aucun doute celles dans lesquelles il y a une forte proportion de travaux pratiques ou de cours en laboratoire où les étudiants doivent être à un certain endroit à un certain moment.

SWI : Les États-Unis et la Chine sont depuis longtemps en tête des classements pour le nombre de médailles aux Jeux olympiques. En Chine, par exemple, les athlètes de compétition ont la possibilité de se concentrer sur le sport et d’obtenir ensuite des conditions favorables pour entrer dans une université prestigieuse. Les athlètes suisses sont-ils désavantagés par rapport aux concurrents de ces pays parce qu’ils sont obligés de combiner études et sport ?

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SN : Nous pensons que dans plusieurs cas, il est utile pour les sportifs de s’entraîner en parallèle de leurs études. En partie parce qu’il y a un certain nombre d’heures dans la journée qui ne sont pas consacrées au sport et où les athlètes peuvent faire autre chose, et aussi parce que les études sont une distraction cognitive qui motive les athlètes d’autres manières.

Un environnement en dehors du monde du sport est également important pour de nombreux athlètes. Cela permet un changement de rythme et peut être enrichissant et relaxant. La préparation à une carrière post-sportive est aussi un point très important. Lorsque vous arrêtez de faire du sport, il est essentiel d’avoir un deuxième terrain dans lequel vous pouvez investir votre énergie et vous développer.

SWI : Comment la Suisse se classe-t-elle dans une comparaison mondiale en termes de soutien aux étudiants-athlètes ?

SN : Nous préférons nous comparer à des pays de taille similaire. Il y a toujours des approches différentes. En Norvège, les associations sportives collaborent avec des universités spécifiques. Donc là vous savez plus ou moins que si vous pratiquez un certain sport, il y a une université qui collabore avec l’association nationale ou le comité olympique.

Avec notre réseau de coordinateurs en Suisse, nous voulons montrer que les athlètes n’ont pas à limiter leurs options. Nous préférons essayer de garder toutes les options ouvertes. C’est un processus sur lequel nous continuerons de travailler.

SWI : Une double carrière dans le sport de compétition et les études est-elle plutôt une histoire d’engagement ou une situation gagnant-gagnant ?

SN : C’est définitivement un engagement car on ne peut pas s’engager à 100 % dans le sport et à 100 % dans ses études en même temps. Il faut planifier et trouver un équilibre. Cependant, je ne dirais pas que cela dévalorise les deux aspects. Etudier en même temps ne signifie pas forcément moins de réussite dans le sport, cela signifie même souvent le contraire.